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“ Je sens que je peux faire autant sinon plus que n’importe lequel des hommes ”

Wuand Iman Elman a décidé de s’enrôler dans l’armée nationale somalienne en 2011, l’officier qui distribuait des uniformes lui a donné une chemise et deux pantalons. Intrigué, Elman a posé des questions sur la chemise manquante. Il n’y en avait pas, dit-il. L’ensemble supplémentaire de pantalons lui a été fourni à coudre dans une jupe.

Elman, qui est né dans une famille d’éminents militants pour la paix et les droits humains dans la capitale somalienne de Mogadiscio mais a grandi au Canada, avait 19 ans à l’époque et voulait rejoindre les lignes de front dans la lutte du pays contre le groupe terroriste al-Shabab. . Une jupe n’allait pas faire, pensa-t-elle, et déclina poliment la deuxième paire de pantalons.

L’incident, dit-elle, a rappelé non seulement les défis qui l’attendaient dans le monde patriarcal de l’armée somalienne, mais aussi les normes traditionnelles et conservatrices qu’elle devrait surmonter.


«Nous avons encore un long chemin à parcourir», se souvient Elman avoir pensé à l’époque.

Près d’une décennie plus tard, elle est maintenant le lieutenant-colonel Elman, après avoir quitté la fantassin et le capitaine, et est en charge de la planification et de la stratégie de l’armée – la seule femme chef de département et l’une des femmes les plus hautes de l’armée somalienne.

En tant que l’une des 900 femmes dans une armée de 25 000 personnes, elle contribue à faire pression pour la responsabilité et l’efficacité d’une force qui lutte contre l’une des formations terroristes les plus meurtrières du continent africain. Dans un pays où les femmes restent marginalisées politiquement, économiquement et socialement, Elman s’emploie également à approfondir leur rôle et à les aider à dépasser les emplois subalternes auxquels beaucoup sont confinés au sein des forces armées.

Pendant des décennies, la Somalie a été embourbée dans les conflits et le chaos, déchirée par des seigneurs de guerre de clans en compétition pour le pouvoir et aux prises avec une série de gouvernements de transition faibles. Mais le voyage d’Elman dans l’armée a commencé avec le reflux de la guerre civile dans le pays et un gouvernement soutenu par les Nations Unies a pris le contrôle de la capitale.

En 2011, alors que des vagues de Somaliens de la diaspora rentraient chez eux, elle s’est rendue à Mogadiscio et a eu l’idée de rejoindre l’armée. Lors de discussions avec des soldats, cependant, elle a été surprise de la rapidité avec laquelle des officiers masculins ont essayé de la décourager, disant qu’elle ne se verrait attribuer que des rôles domestiques comme la cuisine et le ménage.

Avec l’ambassadeur américain en Somalie (Iman Elman / Instagram)

Leur résistance n’a fait que renforcer sa détermination. «C’était ma force motrice», dit-elle.

«J’ai ressenti en grande partie le besoin à ce moment-là de prouver ce qu’une femme peut et ne peut pas faire», dit-elle. “Non seulement je sais que je ne devrais pas être limité à cause de mon sexe, mais je sens que je peux faire autant sinon plus que n’importe lequel des hommes.”

Elman est né à Mogadiscio le 10 décembre 1991, lorsque la Somalie commençait à se désintégrer. À mi-chemin de l’hôpital pour l’accouchement, sa mère, Fartuun Adan, et son père, Elman Ali Ahmed, ont décidé qu’il était trop dangereux dans leur quartier de laisser ses deux sœurs aînées, Almaas et Ilwad, à la maison. Ils sont retournés chercher les filles, ne sachant pas qu’elles ne pourraient jamais revenir.

Alors que la guerre et les périls s’intensifiaient, Adan et Elman Ali Ahmed ont décidé que la voie la plus sage était de se séparer: elle chercherait refuge à l’étranger avec leurs filles pendant qu’il resterait pour continuer leur travail humanitaire.

Ce fut une décision courageuse, mais finalement tragique. Le 9 mars 1996, Elman, qui avait popularisé le slogan «Lâchez l’arme, ramassez le stylo» et avait créé un institut pour réhabiliter d’anciens enfants soldats, a été tué par balle à Mogadiscio.

À ce moment-là, Adan avait obtenu le statut de réfugié au Canada et élevait leurs filles à Ottawa, en Ontario. Iman Elman dit que sa mère leur a non seulement rappelé leurs racines, mais a enraciné en eux l’idée que leur sexe ne devrait pas limiter leurs ambitions.

En 2006, alors que les violences se poursuivent en Somalie, Adan est retournée à Mogadiscio pour diriger le Elman Peace and Human Rights Centre, une organisation qui poursuit le travail de défense des droits de son mari. En 2010, elle a été rejointe par sa fille Ilwad, et les deux ont concentré une grande partie de leurs efforts sur les femmes, les enfants et les membres vulnérables de la société somalienne.

Lorsqu’Elman, alors étudiante en arts généraux à l’Université d’Ottawa, a choisi de se joindre à l’armée en 2011, beaucoup ont été surpris qu’elle ne suive pas les traces de son père. Mais elle ne voyait pas une carrière militaire comme contradictoire avec les valeurs et les aspirations de son père, dit-elle.

«Quand les gens le regardent, ils voient l’ironie», dit-elle. «Mais la réalité est que mon père et moi luttons tous les deux pour la même chose. Nous travaillons tous les deux pour la paix. »

Sa sœur Ilwad – qui a été présélectionnée pour le prix Nobel de la paix 2019 – est d’accord, affirmant que s’il existe une «division intentionnelle» entre les solutions militaires et les approches civiles, il y a «beaucoup de complémentarité dans le travail que nous faisons».

Elman s’exprimant lors d’un panel BET International en 2018 (Getty / BET)

Parfois, quand sa sœur revient du front, dit-elle, elle ramène des enfants soldats que le centre aide à réintégrer dans la société.

En novembre dernier, la foi de la famille Elman dans la reconstruction de la Somalie a été ébranlée après la mort d’Almaas par un assaillant inconnu. Elman, qui a perdu des collègues proches pendant la guerre et a survécu à trois explosions de bombes en bordure de route et à d’innombrables rencontres avec al-Shabab, dit qu’elle «s’est effondrée» après la fusillade.

Mais après avoir mis deux semaines à pleurer, «nous avons réalisé qu’il n’y avait pas de retour en arrière pour nous», dit Elman. «Nous n’avons pas cette option car nous avons déjà tellement sacrifié.»

Les sœurs disent qu’elles étaient de retour à leur travail fin décembre.

Pour l’instant, Elman travaille sur l’institution et le renforcement des réformes visant à créer une armée qui représente les véritables intérêts de l’État au lieu des allégeances de clan. Elle a également commencé un effort pour former des officiers de l’armée aux droits de l’homme et aux agressions sexuelles – quelque chose, dit-elle, qui était considéré comme «presque impossible» à mettre en œuvre lorsqu’elle l’a suggéré pour la première fois à ses supérieurs.

En tant que planificateur en chef de l’armée, Elman s’emploie également à améliorer les conditions des femmes dans l’armée en instituant des quotas dans les programmes de recrutement et de formation et en créant un environnement pour encourager davantage de femmes à s’inscrire, y compris des installations de lavage séparées et des endroits pour changer de vêtements.

Elman dit qu’il y a encore un long chemin à parcourir «en termes de changement de mentalité» des gens en Somalie autour des femmes qui servent ou occupent des postes clés dans l’armée.

«Vous ne savez pas exactement si le pays est prêt à avoir une femme générale», dit-elle. Mais quoi qu’il arrive, dit-elle, «je suis très fière du chemin parcouru, et même les petits jalons que nous avons atteints ont été assez importants.

© Le New York Times

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