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“ Le manque de salaire m’a fait arrêter le football pour la coiffure ”

Chinenye Okafor travaille comme coiffeuse mais n’a pas renoncé à son rêve de jouer au football pour le Nigeria

Lorsque vous venez de remporter une promotion dans la première division de l’équipe de football féminine la plus titrée de votre pays, vous imaginez que les jours grisants sont à nos portes.

Cela a peut-être été le cas pour Chinenye Okafor mais loin de la façon dont elle l’imaginait.

Okafor, vice-capitaine des Pelican Stars, a quitté le football en juillet pour occuper un poste de coiffeur après avoir été sans salaire pendant plus d’un an.

Si une partie de ces problèmes a été causée par la pandémie de coronavirus, le reste a été causé par des responsables du club détenu et géré par l’État de Cross River, situé dans le sud du Nigéria.

“Je ne peux même pas dire à quelqu’un que je suis footballeur parce que j’ai honte qu’après avoir aimé le football pendant 22 ans, il n’y a rien à montrer”, a déclaré le joueur de 28 ans à BBC Sport Africa.

“Je suis maintenant coiffeur et je peux voir qu’avec ça, je peux continuer ma vie. Je travaille de 8h30 à 17h30, du lundi au samedi. C’est dur mais Dieu merci, je le fais.”

C’est tout un contraste avec le moment où elle poursuivait sa passion de toujours de jouer au football, tout en en souffrant profondément, les officiels du club n’ayant tout simplement pas payé l’équipe féminine.

Pas n’importe quelle équipe féminine, mais la plus titrée du Nigéria avec 8 titres de champion, deux de mieux que leurs rivaux les plus proches, et qui compte deux anciennes joueuses africaines de l’année à Perpetua Nkwocha et Mercy Akide-Udoh comme étoiles passées.

Six titres sont arrivés en neuf ans au tournant du siècle, mais la fortune de Stars s’est considérablement atténuée depuis des années de sous-financement et de mauvaise administration.

“J’ai parfois pleuré la nuit parce que le lendemain matin, je n’avais rien à manger. Après deux ou trois fois, j’ai décidé de revenir à Lagos – parce que je ne peux pas continuer à souffrir”, dit-elle.

Le début de Bright Stars

Chinenye Okafor et ses coéquipiers Pelican Stars
En 2019, Chinenye Okafor et Pelican Stars ont obtenu une promotion immédiate de retour au sommet du football féminin au Nigeria

Okafor a rejoint Stars en 2018 et bien que sa première saison avec le club se soit terminée par une relégation, elle a adoré l’expérience et le style de vie.

“Tout se passait bien et j’étais heureux que ce soit ma percée”, a expliqué le défenseur.

«Le paiement arrivait, la direction était gentille mais à la fin de la saison, nous avons été relégués.

“Nous avons décidé qu’en tant que joueurs, puisque nous étions ceux qui avaient amené l’équipe à la relégation, nous ramènerions l’équipe en Premier League.”

Ils étaient aussi bons que leur parole, rebondissant avec une promotion immédiate qui a même été célébrée à la Government House de Cross River State.

Mais les eaux étaient troubles.

Au milieu de la saison, un club qui versait régulièrement des salaires – allant de 78 à 182 dollars – à ses joueurs à la fin de chaque mois a commencé à prendre du retard avec les paiements.

La première fois que cela s’est produit, c’est lorsque les salaires de février sont arrivés en mars. En juin 2019, les paiements ont tout simplement cessé d’arriver.

Tomber sur terre

Les joueurs de Pelican Stars protestent
L’équipe Pelican Stars a été contrainte de manifester devant le siège du gouvernement de l’État de Cross River.

Même avant que Covid-19 ne frappe plus tôt cette année, la situation s’était rapidement détériorée pour Okafor et ses coéquipiers alors qu’ils résistaient à leurs retards de paiement.

«Le vice-président de notre club nous a apporté des sacs de riz et de haricots à la maison avant le début de la pandémie», se souvient-elle.

«C’était si mauvais dans le camp que nous avons partagé de la nourriture. Nous avons également été ridiculisés par les commerçants locaux parce que parfois nous devions acheter des choses à crédit.

Un commissaire d’État a apporté plus de riz une fois que le coronavirus a fait son entrée indésirable, mais l’existence difficile d’Okafor est devenue intolérable après que les responsables de l’État de Cross River aient continué à financer des équipes masculines tout en ignorant les appels des Stars.

«J’ai le sentiment que les femmes sont victimes de discrimination. Elles ont payé l’équipe masculine, Unicem Rovers et même l’équipe junior, sans nous payer – même si notre salaire était exceptionnel depuis juin 2019.

“C’est à ce moment-là que je me suis mis en colère. C’était trop. Nous devions faire quelque chose pour que le gouverneur de l’État sache qu’il se passait quelque chose.”

En avril de cette année, après dix mois sans solde, les joueurs des Stars ont organisé leur première manifestation devant le siège de l’État.

«La sécurité à Government House nous a harcelés et a même sorti des armes à feu, disant que nous devrions tous quitter les lieux. Ils ont dit qu’à cause de Covid, nous n’étions pas censés être là.

“Je me sentais gêné. Nous avions une coéquipière qui était malade, parce qu’elle n’avait pas mangé. Elle a eu un ulcère chronique et même maintenant, je ne pense pas qu’elle (soit en état de) jouer à nouveau au football. .

“Ils n’ont même pas dit:” Grâce à elle, libérons un ou deux mois de “salaires”. “

Une deuxième manifestation a suivi peu de temps après, après quoi la direction du club a déclaré que tous les arriérés seraient réglés d’ici la fin du mois d’avril.

Aucun n’est jamais venu.

Afin de se nourrir, Okafor et certains coéquipiers ont commencé à chercher d’autres moyens de gagner de l’argent tout en ayant à demander de l’aide à d’autres.

“Certaines d’entre nous faisaient la coiffure pour gagner leur vie ou cousaient des vêtements. Nous avons également eu l’aide de notre famille et de certaines autres footballeuses professionnelles”, a-t-elle déclaré.

Pendant ce temps, la tête de la Ligue féminine nigériane a interdit aux Pelican Stars de jouer dans la ligue jusqu’à ce que les salaires soient payés – une situation qui est toujours d’actualité.

Des jours grisants aux jours difficiles

Chinenye Okafor en action pour Pelican Stars '
Chinenye Okafor rêve de pouvoir à nouveau jouer au football

En fin de compte, le manque de salaire et les conditions de vie regrettables ont finalement poussé la famille d’Okafor à intervenir plus énergiquement.

«Mon père a commencé à m’appeler pour rentrer à la maison, alors j’ai quitté le club en juillet. Je suis maintenant coiffeuse à Lagos», dit-elle.

“Rien ne peut être aussi gratifiant que de jouer au football. Pour moi, le football me rend heureux chaque fois que je suis sur le terrain de jeu.

«Je ne me suis jamais vu faire de la coiffure, donc je pense pouvoir dire pour le moment que c’est une corvée.

“Je commence lentement à l’aimer maintenant et je pense même avoir mon propre salon tôt ou tard.”

Chinenye Okafor
Chinenye Okafor réussit à gagner sa vie en étant coiffeuse plutôt que footballeuse

Mais alors qu’elle se concentre sur le style de ses clients, le rebond recherché par Okafor est vraiment celui d’un football – dont l’attrait est irrésistible pour ce combattant.

“Si la saison 2021 commence, je le ferai pour des essais avec un autre club”, se rallie-t-elle. “Je continue de m’entraîner le soir après le travail pour rester en forme.”

Les anciens coéquipiers d’Okafor, quant à eux, sont maintenant restés 14 mois sans être payés, alors que le commissaire aux sports de Cross River State a promis de les payer la semaine dernière.

“Je n’abandonnerai jamais par carrière à cause de Pelican Stars”, déclare Okafor.

“Mon rêve est de jouer pour les Super Falcons du Nigeria et je sais que mes rêves deviendront réalité un jour. Le football a été ma joie, ma vie, mon tout et je continuerai à me battre pour cela.”

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