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Le port de Beyrouth et du Sénégal se précipite pour transporter des tonnes de nitrate d’ammonium

DAKAR, Sénégal – Dans le port congestionné de Dakar la semaine dernière, des hommes en gilets orange et jaune fluo ont agité les bras pour accélérer une file de camions emportant des sacs de nitrate d’ammonium – l’enceinte qui a explosé au port de Beyrouth, au Liban, trois semaines auparavant. .

Les dockers de cette ville côtière d’Afrique de l’Ouest ont sonné l’alarme, a déclaré le personnel du port, après l’annonce de l’explosion massive de Beyrouth, qui a tué environ 200 personnes et blessé au moins 6500. Bientôt, le Sénégal se démenait pour transporter plus de 3 000 tonnes de nitrate d’ammonium – un peu plus qu’explosé à Beyrouth – hors de Dakar, sa capitale densément peuplée.

Les camions étaient destinés aux mines d’or du Mali voisin, un pays sans littoral qui est aux prises depuis huit ans avec les insurgés et l’instabilité. Et le Mali est aujourd’hui encore plus tumultueux, puisqu’il y a moins de deux semaines, son président a été renversé par un coup d’État.

La catastrophe de Beyrouth a incité des pays du monde entier à examiner leurs propres stocks de nitrate d’ammonium et d’autres produits chimiques dangereux régulièrement transportés sur des navires et assis dans les ports, selon les experts. Parfois, ils sont adjacents à de grands centres de population.

Le nitrate d’ammonium, utilisé comme engrais et comme explosif dans les mines, est généralement inoffensif en lui-même mais peut être dangereux sous une chaleur et une pression intenses. Il a été un ingrédient dans les accidents industriels et les actes de terrorisme, comme en 1995 lorsque les suprémacistes blancs ont fait sauter le bâtiment fédéral à Oklahoma City.

«Après ce qui s’est passé à Beyrouth, de nombreux ports, de nombreuses autorités vérifient, revoient leurs politiques», a déclaré Alfredo Parroquín-Ohlson, responsable de la coordination des cargaisons et de la coopération technique à l’Organisation maritime internationale, une agence des Nations Unies, «et bien sûr, ils ont dans le stockage.

Depuis l’explosion de Beyrouth, l’Égypte tente de se débarrasser des matières dangereuses abandonnées dans ses ports, et la police roumaine a saisi 8 500 tonnes de nitrate d’ammonium, selon les médias. Et en Inde, 700 tonnes de celui-ci gisant près de la ville portuaire de Chennai pendant cinq ans ont été déplacées à Hyderabad, selon d’autres rapports.

Plus de 20 millions de tonnes de nitrate d’ammonium sont produites chaque année, dont près de la moitié par la Russie.

Dans le port de Dakar la semaine dernière, des camions recouverts de bâches et chargés de sacs de produits chimiques ont dépassé des camions transportant du fil métallique et du riz de marque Buffalo.

Alors qu’ils attendaient leur chance d’avancer dans l’impasse, les chauffeurs se penchaient par les fenêtres des taxis décorés de photos de cheikhs et de slogans comme Alhamdoulillahi – Louange à Dieu.

«Quatorze cents tonnes sont déjà parties», a déclaré mercredi dernier Seydou Touré, un haut responsable du port. Cela valait 40 camions, a-t-il dit.

Les responsables du port de Dakar ont refusé de dire depuis combien de temps le nitrate d’ammonium avait été stocké au port, sur quel (s) navire (s) le transportait ou pourquoi le stock s’était constitué.

Au moins sept cents tonnes ont été déplacées pour la société chimique Maxam, destinées à être utilisées dans les mines d’or de Loulo et Gounkoto, a indiqué Marc Dabou, secrétaire général du ministère malien des transports et de la mobilité urbaine.

Ces mines ne se trouvent pas dans le nord ou le centre du Mali, où opèrent des groupes armés, mais à l’ouest, près de la frontière sénégalaise.

M. Dabou a déclaré qu’environ 20 000 tonnes de nitrate d’ammonium sont introduites au Mali chaque année, et que le matériel a été déplacé «en parfaite conformité avec les règles de transport des marchandises dangereuses».

À lui seul, le nitrate d’ammonium n’est pas particulièrement combustible, disent les experts, mais s’il est contaminé par de l’essence ou de l’huile, ou stocké dans des conteneurs qui brûlent facilement, comme des caisses en bois, il peut devenir extrêmement inflammable.

On ne sait toujours pas exactement ce qui a déclenché l’explosion à Beyrouth.

Les recommandations convenues au niveau international s’appliquent au transport de cargaisons dangereuses telles que les huiles, les gaz liquéfiés et des matériaux comme le nitrate d’ammonium. Mais c’est aux États eux-mêmes de les faire respecter.

«Ces recommandations ne sont pas obligatoires, car tous les ports sont différents, toutes les administrations sont différentes», a déclaré M. Parroquín-Ohlson de l’Organisation maritime internationale.

Cela signifie qu’il y a de la place pour de graves lacunes dans la politique, les procédures portuaires ou la formation du personnel, a-t-il déclaré.

En temps normal, environ 700 camions quittent Dakar pour le Mali chaque jour. Mais les restrictions de coronavirus et l’instabilité au Mali ont ralenti le trafic, ont déclaré certains responsables du port.

Sur une place de parking pour les camionneurs dans le quartier des entrepôts de Dakar la semaine dernière, des chauffeurs maliens ont regardé des photos de nitrate d’ammonium sur leurs téléphones portables en attendant de prendre la route, assis sur des chaises cassées et des tapis en plastique près d’une station de pesée.

La conversation sur le groupe syndical WhatsApp de leurs camionneurs portait uniquement sur le produit chimique.

«C’est le premier que j’ai entendu parler de ce produit», a déclaré Oudou Bamba, le chef de son convoi de chauffeurs de camion, «mais nous avons reçu un message d’un de nos amis disant que ce n’est pas quelque chose de nouveau. Il le conduit depuis des années.

«C’est un peu dangereux, cependant», a déclaré Salif Koné, un autre pilote malien.

Ils avaient déjà eu une année difficile. Si la pandémie de coronavirus et les réglementations supplémentaires qui en résultaient aux frontières avaient été néfastes pour les affaires, a déclaré M. Koné, le coup d’État au Mali allait aggraver les choses en raison de l’incertitude qu’il apportait.

Ils et plus de 100 collègues syndiqués se sont rencontrés mardi dernier pour discuter des dangers des produits comme le nitrate d’ammonium et de la meilleure façon de le charger et de le conduire.

Gorgui Diouf, un chauffeur de camion partant pour le Mali avec une charge de nitrate d’ammonium pour le poste frontière de Kidira, au Sénégal, a déclaré mercredi au téléphone qu’il ne savait pas s’il serait ouvert. Les règles avaient si souvent changé au cours des derniers mois, du coronavirus, puis un assouplissement temporaire des contrôles en raison du festival le plus important du Sénégal, Tabaski, puis, après le coup d’État au Mali du 18 août, des fermetures de frontières menacées par la région. organisation des États.

Mais une fois que les camions franchissent la frontière avec le Mali, a déclaré un responsable du port sénégalais, la cargaison n’est plus sous sa responsabilité.

«Comment les choses sont organisées quand elles arrivent au Mali, je ne sais pas. Ce n’est pas mon travail », a déclaré le responsable du port, qui a refusé d’être identifié par son nom car il n’était pas autorisé à parler par ses supérieurs. De nombreux responsables du port, y compris ces supérieurs, ont refusé ou ignoré les demandes de parole.

“Dans tous les ports du monde, vous avez le passage de marchandises dangereuses”, a déclaré le responsable.

Si Dakar n’avait pas accepté le nitrate d’ammonium, un port en Côte d’Ivoire ou au Ghana aurait pu le faire, et le Sénégal aurait perdu des affaires.

Dakar possède l’un des ports les plus anciens d’Afrique de l’Ouest, datant de 1867, et avait une plus grande part des marchandises destinées aux pays sans littoral de la région. Mais maintenant Dakar fait face à la concurrence.

De nombreux ports de la région tentent d’augmenter leur capacité. Dakar construit un nouveau terminal à conteneurs. Le port d’Abidjan, en Côte d’Ivoire, subit une expansion de 1,8 milliard de dollars financée principalement par la banque chinoise Eximbank.

Mais les restrictions de mouvement pendant la pandémie de coronavirus et les ralentissements économiques associés signifient que les ports sont plus sauvegardés que d’habitude, ont déclaré les experts – de sorte que les cargaisons peuvent rester plus longtemps, augmentant le risque qu’elles soient contaminées ou oubliées.

Alors que des nuages ​​d’orage roulaient sur la capitale péninsulaire du Sénégal, assombrissant prématurément le ciel de fin d’après-midi, les lumières provenant des navires à l’horizon ont commencé à briller. Ils attendaient d’accoster.

«La menace est là», a déclaré le responsable du port qui a refusé d’être nommé. «Nous ne pouvons pas le nier.»

Ousmane Balde a contribué au reportage de Dakar et John Ismay de Washington.

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