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Un chien “ chantant ” rare, qu’on pense éteint à l’état sauvage depuis 50 ans, prospère toujours

Le chien chanteur de Nouvelle-Guinée, une race extrêmement rare, est surtout connu pour ses aboiements et ses hurlements uniques – il est capable de produire des sons harmoniques qui ont été comparés aux cris d’une baleine à bosse.

Seuls environ 200 chiens chanteurs captifs vivent dans des centres de conservation ou des zoos, les descendants de quelques chiens sauvages capturés dans les années 1970. Les animaux sont gravement consanguins en raison d’un manque de nouveaux gènes.

Aucun n’avait été vu dans leur habitat naturel pendant un demi-siècle jusqu’en 2016, lorsqu’une expédition a localisé et étudié 15 chiens dans les hautes terres reculées du côté ouest de Nouvelle-Guinée, connue sous le nom de Papouasie, en Indonésie. Une nouvelle expédition est retournée sur le site d’étude en 2018 pour collecter des échantillons biologiques détaillés afin de confirmer si ces chiens sauvages des hautes terres sont vraiment les prédécesseurs des chiens chanteurs.

Une comparaison de l’ADN extrait du sang prélevé sur trois des chiens a suggéré qu’ils ont des séquences génomiques très similaires et sont beaucoup plus étroitement liés les uns aux autres que tout autre chien, selon une étude publiée lundi dans la revue PNAS.

Bien que leurs génomes ne soient pas identiques, les chercheurs pensaient que les chiens des Highlands étaient la population de chiens chanteurs sauvages et originaux de Nouvelle-Guinée, à la différence de la séparation physique pendant plusieurs décennies et de la consanguinité parmi les chiens chanteurs captifs de Nouvelle-Guinée.

“Ils semblent le plus liés à une population de chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée, issus de la biologie de la conservation, descendants de huit chiens amenés aux États-Unis il y a de très nombreuses années”, a déclaré Elaine Ostrander, chercheuse éminente des National Institutes of Health et senior auteur de l’article.

“Les chiens de conservation sont super consanguins; (it) a commencé avec huit chiens, et ils ont été élevés les uns aux autres, élevés les uns aux autres et élevés entre eux pendant des générations – ils ont donc perdu beaucoup de diversité génétique. “

Les chiens sauvages des hautes terres avaient un chevauchement génétique de 70% avec la population captive, a déclaré Ostrander, la différence contenant probablement une partie de la diversité d’origine qui manque maintenant dans la population consanguine – une race largement créée par les humains.

La Nouvelle-Guinée est la deuxième plus grande île du monde. La moitié orientale est la Papouasie-Nouvelle-Guinée, tandis que la moitié ouest fait partie de l’Indonésie et est connue sous le nom de Papouasie. Les chiens ont été décrits pour la première fois après la découverte d’un spécimen à une altitude d’environ 2100 mètres dans la province centrale, en Papouasie-Nouvelle-Guinée, en 1897, selon l’étude.

Malgré des rapports anecdotiques et des photographies non confirmées ces dernières années, beaucoup craignaient que le chien sauvage des hautes terres de Nouvelle-Guinée ne s’éteigne en raison de la perte d’habitat et du mélange avec des chiens sauvages du village.

Cependant, les chiens ont été redécouverts en 2016 près de la mine d’or et de cuivre de Grasberg en Papouasie, où des mesures de protection de l’écosystème autour de la mine avaient créé par inadvertance un sanctuaire dans lequel les chiens sauvages des hautes terres pourraient prospérer. L’équipe d’expédition était dirigée par James McIntyre, chercheur sur le terrain et fondateur de la New Guinea Highland Wild Dog Foundation.

La même équipe s’est rendue dans la région éloignée de haute altitude deux ans plus tard et a bravé les conditions météorologiques et le terrain extrêmes afin de recueillir des échantillons de sang, de cheveux, d’excréments, de tissus et de salive. Les chercheurs ont également pris les mesures, le poids, l’âge, la santé générale et l’état corporel des chiens, et deux animaux ont reçu des colliers GPS afin d’étudier leurs habitudes de voyage et leurs territoires.

Selon le zoo de San Diego, les articulations et la colonne vertébrale du chien qui chante sont extrêmement flexibles – il grimpe et saute comme un chat. Le zoo a déclaré que les échographies avaient montré que le gémissement unique de ce chien était similaire au chant de la baleine à bosse.

Les chercheurs espèrent finalement qu’il sera possible d’élever certains des chiens sauvages des hautes terres avec les chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée, peut-être en utilisant des échantillons de sperme, pour générer une véritable population de chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée.

«Les chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée sont rares, ils sont exotiques, ils ont cette belle vocalisation harmonique que vous ne trouvez nulle part ailleurs dans la nature, alors perdre cela en tant qu’espèce n’est pas une bonne chose. Nous ne voulons pas voir ça (animal ) disparaissent », a déclaré Ostrander.

En étudiant les animaux, les chercheurs espèrent approfondir notre compréhension des chiens avant qu’ils ne soient domestiqués. Alors que les chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée et les chiens sauvages des hautes terres font partie de l’espèce canine Canis lupus familiaris, les chercheurs ont découvert que chacun contenait des variantes génomiques qui n’existent pas chez les autres chiens que nous connaissons aujourd’hui.

“Ils sont dans une branche d’arbre avec des dingos, ce qui suggère que les chiens chanteurs, les dingos et les chiens sauvages des hautes terres se séparent très tôt. Ils sont beaucoup plus âgés en termes de développement canin”, a déclaré Heidi Parker, scientifique du National Human Genome Research Institute, qui fait partie des National Institutes of Health.

“En apprenant à mieux connaître ces anciens proto-chiens, nous apprendrons de nouveaux faits sur les races de chiens modernes et l’histoire de la domestication des chiens”, a noté Ostrander dans un communiqué. “Après tout, une grande partie de ce que nous apprenons sur les chiens se reflète sur les humains.”

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