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Des journalistes australiens évacués de Chine après une confrontation diplomatique de cinq jours

L’exode laisse les médias australiens sans aucun journaliste travaillant en Chine pour la première fois en près de 50 ans.

L’impasse diplomatique a commencé lorsque les deux hommes – Bill Birtles, correspondant à Pékin de l’Australian Broadcasting Corporation (ABC), et Mike Smith, correspondant à Shanghai de l’Australian Financial Review (AFR) – se sont fait dire qu’ils étaient «des personnes intéressées par une enquête». dans Cheng Lei, une ancre australienne pour le radiodiffuseur d’État CGTN, selon l’AFR. Le gouvernement australien a déclaré la semaine dernière que Cheng avait été détenue par la police en Chine, bien qu’elle n’ait pas encore été inculpée de quoi que ce soit et les autorités chinoises n’ont pas révélé pourquoi elle faisait l’objet d’une enquête.

L’ABC a ajouté que Birtles, par exemple, organisait des boissons d’adieu lorsque la police s’est rendue dans son appartement et lui a dit qu’il lui était interdit de quitter le pays et qu’il serait appelé le lendemain pour un interrogatoire sur une “affaire de sécurité nationale”. Le diffuseur n’a pas dit sur quoi Birtles était interrogé.

Les deux journalistes ont ensuite cherché refuge dans les missions diplomatiques australiennes à Pékin et Shanghai, respectivement, tandis que Canberra a négocié avec des responsables chinois pour leur permettre de quitter le pays. L’impasse a duré cinq jours avant que les interdictions de voyager ne soient annulées et ils ont pu rentrer à Sydney.

CNN Business a contacté le ministère chinois des Affaires étrangères à propos de l’affaire, mais n’a pas encore reçu de réponse.

La ministre australienne des Affaires étrangères, Marise Payne, a déclaré dans un communiqué que le gouvernement “a fourni un soutien consulaire à deux journalistes australiens en Chine pour les aider à retourner en Australie”.

Birtles a déclaré mardi sur ABC qu’il était “très décevant de devoir partir dans ces circonstances”.

“C’est un soulagement d’être de retour dans un pays avec un véritable état de droit”, a-t-il ajouté. “Ce fut un tourbillon et une expérience pas particulièrement bonne.”

S’adressant à CNN Business depuis la quarantaine en Australie, Smith a déclaré que les visites dans ses appartements et ceux de Birtles avaient été «très politiques».

«Ces quelques jours ont été très tendus», a-t-il déclaré à propos de son temps passé au consulat d’Australie à Shanghai. Il a ajouté que lui et Birtles avaient été autorisés à quitter la Chine à la condition qu’ils se soient permis d’être interrogés par le ministère chinois de la Sécurité d’État au sujet de Cheng Lei.

“Nous avons donc accepté de le faire en grande partie parce que nous n’avions vraiment aucune option. Vous ne voulez pas être un Julian Assange et rester coincé dans une ambassade pendant des années”, a ajouté Smith, faisant référence au fondateur de WikiLeaks qui vivait en Équateur. Ambassade à Londres pendant près de sept ans pour éviter l’extradition vers la Suède.

Des tensions accrues

La relation entre l’Australie et la Chine s’est effilochée ces derniers mois après que Canberra a appelé à une enquête sur les origines de la pandémie de coronavirus. Les pays se sont depuis engagés dans des restrictions commerciales tit-for-tat.

Dans un éditorial mardi, le tabloïd soutenu par l’État chinois Global Times a déclaré que “les actions des politiciens australiens ces derniers mois indiquent qu’ils n’accordent pas autant d’importance aux relations commerciales avec la Chine qu’à leurs intérêts politiques”.
Canberra avise déjà les Australiens qu’ils risquent “d’être placés en détention arbitraire” en Chine. Payne a déclaré dans sa déclaration que les conseils aux voyageurs, qui ont été mis à jour pour la dernière fois le 7 juillet, restent inchangés.

Pour l’industrie australienne des médias, les départs de Birtles et Smith sont très importants: ABC rapporte qu’il n’y a plus de journalistes employés par les médias australiens en Chine continentale. Cela ne s’est pas produit depuis 1972, lorsque Canberra a normalisé ses relations avec Pékin.

Bien qu’il y ait encore quelques journalistes australiens travaillant en Chine, tous sont employés par des sociétés de médias non australiennes.

Un autre média, The Australian, a déclaré mardi que Canberra lui avait conseillé de ne pas renvoyer le correspondant chinois Will Glasgow dans le pays. Glasgow se trouve actuellement en Australie mais devait s’envoler pour Guangzhou dimanche dernier, a-t-il déclaré sur Twitter.

Mauvaises relations

Trevor Watson, qui était le correspondant d’ABC à Pékin de 1988 à 1990, a déclaré à CNN Business qu’il y avait eu un changement marqué dans la façon dont le gouvernement chinois considérait les journalistes australiens.

Lorsque Watson travaillait dans le pays, y compris lorsqu’il a couvert les manifestations de la place Tiananmen en 1989, «il y avait une reconnaissance que l’ABC et les journalistes australiens opéraient indépendamment de leur gouvernement».

Cela a radicalement changé maintenant, a-t-il dit.

“Ils sont vraiment chanceux d’être vraiment hors de là”, a-t-il déclaré à propos de Birtles et Smith. “Ayant été un visiteur régulier en Chine depuis 1979, je pense qu’il faudra très longtemps avant mon retour.”

Smith a déclaré à CNN Business qu’être forcé de quitter la Chine était «vraiment triste».

“Il est de plus en plus difficile d’être un correspondant étranger en Chine”, a-t-il ajouté. “Cela devient vraiment difficile pour les gens de vous parler. Cela devient de plus en plus autoritaire. Je pense que cela devient plus risqué et cela le met vraiment en évidence.”

Il a déclaré qu’avant cet événement, il avait largement rejeté tout risque potentiel pour les Australiens en Chine.

“S’ils vont interdire la sortie aux journalistes, vous ne savez pas ce qu’ils sont prêts à faire à un homme d’affaires de premier plan ou à quelqu’un d’autre qui a des ennuis”, at-il ajouté.

Journalistes en Chine

Les journalistes étrangers en Chine ont également fait l’objet d’un examen plus large. Il y a quelques jours à peine, les autorités chinoises ont imposé de nouvelles restrictions de visa aux journalistes étrangers travaillant pour des organes de presse américains – dont CNN.

Et plus tôt cette année, Pékin a effectivement expulsé une douzaine de journalistes du New York Times, du Washington Post et du Wall Street Journal après que l’administration Trump a plafonné le nombre de ressortissants chinois autorisés à travailler dans les bureaux américains des médias d’État chinois.

Depuis lors, Washington a désigné un nombre croissant de bureaux américains d’organisations de presse étatiques chinoises comme «missions étrangères», les obligeant à déposer des documents auprès des autorités américaines sur leurs finances et leur personnel. Pékin a riposté en exigeant la même chose de plusieurs points de vente américains en Chine.

Le Club des correspondants étrangers de Chine a déclaré que “dans la seule première moitié de 2020, la Chine a expulsé un record de 17 journalistes étrangers en annulant les références de presse”.

“Au moins 12 autres correspondants étrangers en Chine ont reçu des visas punitifs à durée limitée, parfois pour aussi peu qu’un mois, plutôt que des visas standard d’une durée d’un an”, a ajouté l’organisation. “Cela s’ajoute à l’augmentation du harcèlement et de la surveillance des journalistes étrangers, y compris les agressions physiques et les cyberattaques.”

– Angus Watson, Steven Jiang et Chandler Thornton ont contribué à ce rapport.

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