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George Bizos, icône anti-apartheid qui a défendu Mandela, décède à 92 ans

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George Bizos, icône anti-apartheid et avocat renommé des droits de l’homme qui a défendu Nelson Mandela pour des accusations de trahison pour lesquelles il a échappé à la peine de mort, est décédé mercredi à l’âge de 92 ans.

Le président Cyril Ramaphosa a annoncé le décès de l’avocat des droits lors d’un point de presse en ligne.

“C’est très triste pour notre pays”, a-t-il déclaré.

Bizos est mort de causes naturelles à Johannesburg, a déclaré sa famille dans un communiqué.

Le célèbre avocat a représenté Mandela lors du procès Rivonia qui a vu Mandela et sept autres condamnés à la réclusion à perpétuité en 1964 pour avoir cherché à renverser le gouvernement raciste de l’apartheid.

Beaucoup s’attendaient à la peine de mort.

Ramaphosa a décrit Bizos comme l’un des avocats qui “ont énormément contribué à la réalisation de notre démocratie”.

“Il avait un esprit juridique incisif et était l’un des architectes de notre constitution”, a déclaré le président.

Bizos est arrivé en Afrique du Sud en tant que réfugié de guerre grec âgé de 13 ans et est devenu l’un de ses avocats les plus respectés.

Au cours d’une longue carrière consacrée à la défense des valeurs démocratiques et des droits de l’homme, le Bizos à la voix douce a représenté une série d’activistes contre le régime de la minorité blanche et a ensuite aidé à finaliser la constitution de l’Afrique du Sud post-apartheid.

Figure nationale bien-aimée, il a continué à travailler jusqu’à la fin des années 80. L’un de ses derniers procès majeurs a obtenu des paiements du gouvernement en 2014 pour les familles de 34 mineurs abattus par la police à Marikana au nord-ouest de Johannesburg deux ans plus tôt.

Défendre Mandela

Bizos était au milieu de la trentaine lorsqu’il a été choisi en 1963 pour rejoindre une équipe d’avocats qui représentait Mandela et d’autres militants de premier plan dans l’un des procès politiques les plus importants de l’histoire de l’Afrique du Sud.

Bien que membre junior de l’équipe de la défense, Bizos a été crédité de la tactique consistant à proposer que Mandela fasse une déclaration depuis le quai pour présenter la cause du groupe, plutôt que de le soumettre à un contre-interrogatoire.

Le discours était électrisant, notamment les lignes souvent citées de Mandela sur son espoir de démocratie: “C’est un idéal pour lequel j’espère vivre et réaliser. Mais si besoin est, c’est un idéal pour lequel je suis prêt à mourir.”

Bizos dira plus tard qu’il a conseillé à Mandela d’éviter de contester la cour sur la possibilité d’une condamnation à mort en ajoutant les mots tempérants «si nécessaire».

Dans son autobiographie “Long Walk to Freedom” (1994), Mandela décrit l’avocat comme un ami de toujours et “un homme qui a combiné une nature sympathique avec un esprit incisif”.

Bizos a continué à représenter Mandela tout au long de sa peine de 27 ans de prison et a également agi pour son épouse d’alors, Winnie Madikizela-Mandela, à plus de 20 reprises.

Jeunes avocats

Bizos et Mandela se sont rencontrés en tant qu’étudiants en droit dans une université de Johannesburg dans les années 1950 et ont ensuite travaillé ensemble.

Admis au Barreau de Johannesburg en 1954, Bizos a pris en charge des affaires qui remettaient en cause le système d’apartheid, attirant la colère du gouvernement mais établissant les antécédents qui l’ont conduit à rejoindre l’équipe du procès Rivonia.

Parmi ses autres travaux très médiatisés, Bizos a défendu la famille du chef du mouvement pour la conscience noire Steve Biko, décédé en 1977 en détention par la police, et le chef communiste Chris Hani, assassiné en 1993.

Il a ensuite été impliqué dans la Commission vérité et réconciliation mise en place pour enquêter sur les crimes politiques de l’époque de l’apartheid.

En 2004, il a représenté le défunt chef du principal parti d’opposition du Zimbabwe, Morgan Tsvangirai, du Mouvement pour le changement démocratique, accusé d’avoir comploté pour tuer le président d’alors Robert Mugabe, pour lequel il a été acquitté.

«Aussi oppressif qu’un régime puisse être, le tribunal est le dernier forum dans lequel une personne opprimée a la possibilité de s’exprimer», a déclaré Bizos dans une interview télévisée à l’époque.

Échapper aux nazis

Bizos est arrivé en Afrique du Sud en 1941, après avoir fui la Grèce occupée par les nazis avec son père, maire du village grec de Vasilitsi où il est né.

Sa date de naissance n’était pas certaine. Il dit dans son autobiographie “Odyssey to Freedom” (2009), que son père a prétendu avoir oublié et que les nazis ont brûlé les registres du village.

Mais son bureau a déclaré plus tard que sa date de naissance avait été acceptée comme étant le 14 novembre 1927.

En fuite après que son père ait aidé un groupe de soldats néo-zélandais à échapper aux occupants, ils se sont rendus en Égypte, puis ont trouvé un bateau pour la ville sud-africaine de Durban.

Sans le sou et sans anglais, ils ont déménagé à Johannesburg et Bizos est tombé hors de l’éducation pendant plusieurs années.

Après la parution d’un article sur son histoire dramatique dans un journal local, Bizos a été reconnu par un enseignant alors qu’il travaillait dans un magasin. Elle a organisé son inscription à l’école, un geste qu’il saluerait toujours.

Bizos a épousé Arethe Daflos en 1954 et ils ont eu trois fils.

(AFP)

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