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Le Nigeria a l’opportunité de revenir des bronzes béninois

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Avec les musées européens en retrait après les manifestations de Black Lives Matter, les politiciens nigérians ont l’opportunité de façonner le destin des célèbres bronzes du Bénin, écrit Barnaby Phillips, un expert en la matière.

Un débat qui s’intensifie depuis des années a atteint son point d’ébullition. Beaucoup en Afrique, et ailleurs, disent que le moment est venu pour le retour des trésors culturels pillés pendant le colonialisme.

Les bronzes du Bénin – des milliers de sculptures et de sculptures en laiton, en bronze et en ivoire – sont devenus des symboles hautement chargés de l’injustice. Ils sont originaires de l’actuel État d’Edo, dans le sud du Nigeria.

Volés par des soldats et des marins britanniques en 1897, la plupart se trouvent dans des musées occidentaux et des collections privées.

Le British Museum, qui possède quelque 950 bronzes béninois, a été particulièrement critiqué pour son refus de les restituer, mais il n’est que l’un des nombreux musées qui peinent à justifier la légitimité de sa collection.

Les rois d’Edo – les obas – ont fait campagne pendant des décennies en vain pour que les bronzes du Bénin soient rendus.

Mais peu en Occident ont pris au sérieux les demandes de restitution africaines. Les conservateurs occidentaux ont soutenu que l’Afrique manquait de ressources pour entretenir ses trésors, mais aussi que les musées occidentaux n’avaient aucune obligation morale de réparer les dommages infligés pendant des décennies de colonialisme.

Cela a maintenant changé et dans les coulisses, les choses ont bougé.

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légendeDes plaques finement sculptées décoraient les murs du Palais Royal du Royaume du Bénin

Depuis 2017, le Benin Dialogue Group, qui rassemble l’actuel oba, le gouverneur de l’État d’Edo, le gouvernement nigérian et des musées en Allemagne, aux Pays-Bas, en Suède et au Royaume-Uni (y compris le British Museum) – travaille sur un plan de compromis pour quelques bronzes du Bénin pour retourner au Nigeria.

Ils ont convenu que Benin City, la capitale de l’État d’Edo, accueillera un nouveau musée royal du Bénin.

Les musées européens se relaient pour prêter (même si certains peuvent donner) quelques centaines de bronzes béninois.

L’effet, dit l’Oba’s Palace, sera une “collection permanente en rotation” à Benin City.

Enfin, le peuple Edo retrouvera une part importante de son patrimoine culturel.

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Le gouverneur Godwin Obaseki a joué un rôle déterminant dans les négociations.

Il a embauché l’architecte anglo-ghanéen, Sir David Adjaye, concepteur du célèbre Musée national d’histoire et de culture afro-américaine à Washington DC.

légende des médiasUn “ bâtiment vivant ” à l’expérience noire américaine

Le profil et la vision de Sir David – il veut que le nouveau musée soit «le joyau de l’anneau» d’une revitalisation culturelle plus large de Benin City – ont impressionné les conservateurs européens.

Phillip Iheanacho, un vieil ami de M. Obaseki et de Sir David, est en charge de la collecte de fonds.

Lui aussi a courtisé les Européens.

Il semble que les étoiles se soient alignées. Un gouverneur nigérian engagé a attiré un architecte célèbre et une collecte de fonds crédible, et les Européens sont à bord.

Les deux côtés derrière le musée

Tout cela soulève la question; Que se passe-t-il si M. Obaseki, qui cherche un autre mandat de quatre ans aux élections nationales le 19 septembre, perd face à son principal challenger, le pasteur Osagie Ize-Iyamu?

“Si Godwin n’est pas réélu, il serait en effet très difficile de continuer avec un projet comme celui-ci”, m’a dit Phillip Iheanacho. Et avec M. Obaseki et M. Iheanacho partis, il est difficile d’imaginer Sir David traîner.

légende des médiasL’ancien commerce des bronzes béninois

Bien sûr, aucun des musées européens ne prétendrait savoir qui ferait le meilleur gouverneur de l’État d’Edo, et encore moins dire aux gens pour qui voter.

Mais, en privé, ils s’inquiètent de la perspective de reprendre les négociations avec un autre gouverneur.

Le directeur d’un musée du Benin Dialogue Group m’a dit: “C’était un projet Obaseki – il a été un excellent partenaire. Si c’est quelqu’un d’autre, c’est inquiétant, nous pourrions perdre notre élan.”

Un autre conservateur clé a déclaré: “Ce projet nécessite de l’argent, de la capacité et le rassembler est complexe. Si le gouverneur change, cela ralentira énormément.”

J’ai demandé à l’opposant de M. Obaseki, le pasteur Ize-Iyamu, ce qui arriverait au Musée royal s’il devenait gouverneur.

Il a dit que le musée était un “développement bienvenu”.

«Nous avons l’intention de nous associer à l’oba pour créer un musée digne de ce nom qui mettra en valeur le riche patrimoine culturel de notre peuple».

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légendeOba Ewuare II (C) s’engage pour le musée, peu importe qui est gouverneur

Il est vrai qu’avant même la pandémie de Covid-19, le projet du Musée royal était en retard.

Et quel que soit le gouverneur, l’Oba, Ewuare II – arrière-arrière-petit-fils du roi déchu par les Britanniques – restera attaché à cela, et au principe que les Bronzes du Bénin rentrent chez eux.

Mais il est également vrai que les villes du Nigeria sont jonchées d’éléphants blancs, projets de prestige initiés par un politicien en place qui n’ont pas suscité suffisamment d’intérêt de leur successeur.

Le JK Randle Center de Lagos est un projet culturel énorme et retardé qui était la passion d’un ancien gouverneur.

Le British Museum a accepté de lui prêter plusieurs objets. Mais son avenir est en jeu; officiellement prévu d’ouvrir à la mi-2021, on me dit que le projet semble maintenant précaire.

Les artefacts ‘maintenant un embarras’

Alors, que dit tout cela sur la cause de la restitution?

Nombreux sont ceux, au Nigéria et ailleurs, qui voient cela comme une question de principe.

Les bronzes du Bénin ont été volés. Il est choquant, disent-ils, de conditionner leur retour à la construction d’un musée, ou aux machinations de la politique nigériane, tout comme il est offensant de parler de prêts et non de retours permanents.

Mais il y a une autre façon de voir les choses.

Les musées européens, je crois, veulent désespérément repousser les critiques acerbes de ces dernières années.

Ils ont besoin du Musée royal pour réussir.

Un négociateur nigérian m’a dit que certains Européens au sein du groupe de dialogue du Bénin pensent que leurs bronzes du Bénin “sont devenus une gêne”.

«Franchement, si Obaseki installait un hangar à l’arrière de sa maison, ils les lui remettraient. Juste pour s’en débarrasser.

En d’autres termes, la dynamique du pouvoir a changé.

L’ouverture d’un musée à Benin City, regorgeant de magnifiques bronzes béninois de retour d’Europe, serait l’un des moments les plus marquants de l’histoire culturelle africaine depuis l’indépendance.

De manière alléchante, il est à portée de main. Mais ce sont les actions des politiciens nigérians qui détermineront si cela se produit.

Et cela, en soi, reflète la façon dont le monde a changé.

Barnaby Phillips est un ancien correspondant de BBC Nigeria. Son livre Loot; Les Bronzes de la Grande-Bretagne et du Bénin seront publiés début 2021

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