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Cette ferme innovante cultive plus que des produits frais

«Ty est notre gars de la tomate», a déclaré Nona Yehia, cofondatrice et PDG de Vertical Harvest, une serre innovante de trois étages située dans le centre-ville de Jackson, dans le Wyoming.

Alors qu’elle regardait le mince 6’5 “Warner se frayer un chemin soigneusement à travers un auvent imposant de plantes, tirant des tomates mûres suspendues au-dessus, Yehia sourit avec fierté.” Ty est doué dans tous les domaines de la culture des plants de tomates. C’est vraiment impressionnant. ”

Exploiter une ferme couverte dans le coin enneigé du nord-ouest du Wyoming n’était pas exactement le travail que Yehia s’était imaginé il y a des années. En 2008, après que l’architecte basée à New York a déménagé à Jackson pour démarrer une nouvelle entreprise, Yehia a voulu essayer quelque chose d’innovant dans sa nouvelle communauté.

«Nous voulions vraiment nous attaquer à la source locale de nourriture durable», a-t-elle déclaré.

L’idée de monter

Jackson se trouve à une altitude d’un peu plus de 6000 pieds, niché entre le parc national de Grand Teton, le parc national de Yellowstone et la forêt nationale de Teton, et son emplacement signifie qu’il y a très peu d’espace et un climat propice aux agriculteurs pour cultiver des produits frais pour la ville touristique animée. .

“Nous nous sommes réunis pour rechercher une solution prête à l’emploi et c’est de là que vient l’idée de monter”, a déclaré Yehia.

“Up” était sur un terrain de 1/10 d’acre attenant à un garage de stationnement existant.

Au printemps 2016, Vertical Harvest a commencé à cultiver ses premiers plants de laitue, de micropousses et de tomates. Le personnel actuel de la ferme, qui compte 40 personnes, grandit maintenant toute l’année et cultive la quantité de produits équivalente à dix acres d’agriculture traditionnelle en plein air.

Yehia dit que tous les produits cultivés sont distribués dans 40 restaurants locaux et quatre épiceries.

“Nona l’a considéré comme apportant quelque chose d’unique aux chefs qu’ils peuvent ensuite utiliser et présenter toute l’année”, a déclaré Ben Westenburg, le chef exécutif et partenaire de Persephone West Bank à Wilson, Wyoming. «C’est tellement facile d’appeler Vertical Harvest et de dire: ‘J’ai besoin de salades et de tomates et de très beaux micro-verts.’ Et ils se disent: ‘D’accord, nous serons là demain.’ ”

“ Nous associons l’innovation à une population mal desservie ”

Ty Warner, un employé de Vertical Harvest, est chargé de cueillir et de tailler des centaines de plants de tomates de la ferme intérieure.

Lors de la planification d’une nouvelle serre, Yehia et son équipe de conception ont réalisé qu’ils devaient faire plus avec le projet que simplement cultiver des légumes frais pour les habitants.

“Il y avait un problème plus grave”, a déclaré Yehia. “Les personnes handicapées physiques et intellectuelles de notre ville qui voulaient travailler, qui voulaient trouver un travail cohérent et significatif, n’ont pas pu le faire. Nous associons l’innovation à une population sous-desservie et créons vraiment un changement radical de perception. de ce que cette population est capable de faire. ”

La moitié des travailleurs de Vertical Harvest ont une déficience physique ou intellectuelle. Yehia, dont le frère aîné est handicapé, dit que chaque employé, y compris Warner – qui est autiste – est essentiel au bon fonctionnement de Vertical Harvest.

«Nous pouvons responsabiliser les plus démunis de nos communautés simplement en leur donnant une chance et en leur donnant quelque chose à qui ils peuvent redonner», a expliqué Yehia.

«Il est difficile pour les personnes handicapées de trouver un emploi», explique Sean Stone, qui faisait la vaisselle dans plusieurs restaurants de la ville avant de rejoindre Vertical Harvest en tant qu’agriculteur. “Je suis heureux d’aider la communauté et de leur faire pousser des produits frais.”

Grandir au-delà du Wyoming

En juillet, Yehia a annoncé que Vertical Harvest serait en train de s’étendre pour desservir une deuxième communauté. La nouvelle ferme située à Westbrook, dans le Maine, ouvrira en 2022 et sera cinq fois plus grande que la serre d’origine du Wyoming.

L’objectif est de faire pousser un million de livres de produits chaque année pour les restaurants locaux, les épiceries, les hôpitaux et les écoles.

Mycah Miller, une employée de Vertical Harvest, conditionne les feuilles de laitue à livrer dans l'une des quatre épiceries des services agricoles verticaux de Jackson, Wyoming.

«En déménageant dans le Maine et en ayant un espace beaucoup plus grand, nous sommes ravis de jouer le modèle de la fourniture de produits locaux à une échelle urbaine», dit-elle.

Yehia pense que la pandémie mondiale de cette année a contraint les consommateurs et les communautés du pays à explorer de nouvelles façons d’obtenir des produits plus frais à partir de sources plus proches.

“Covid a braqué les projecteurs sur ce que nous savions il y a dix ans lorsque nous examinions ce modèle vertical: nous avons un système alimentaire centralisé et cela nous a empêché d’obtenir des aliments frais, locaux et savoureux”, a déclaré Yehia. «Je pense que Covid-19 a forcé les gens à se demander pourquoi et comment ils peuvent maintenant obtenir la nourriture cultivée localement qu’ils aiment en été et l’obtenir toute l’année. C’est exactement ce qu’est Vertical Harvest.

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