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La captivité a sauvé ces animaux de l’extinction

“Diego” a contribué à faire passer une population de tortues mourantes à plus de 2 000 après son expédition du zoo de San Diego aux îles Galapagos. Le reptile amoureux faisait partie d’un programme d’élevage en captivité – des initiatives où les animaux en danger dans les zoos ou autres installations sont encouragés à se reproduire, dans le but de libérer la progéniture dans la nature pour raviver les populations qui sont au bord du gouffre.

Les populations mondiales d’espèces sauvages ont chuté de 68% en moyenne en un peu plus de quatre décennies, a averti le Fonds mondial pour la nature dans un rapport publié la semaine dernière.

Alors que les espèces du monde entier font face à des pressions croissantes liées à la perte d’habitat, au changement climatique et au commerce illégal d’espèces sauvages, les programmes d’élevage en captivité deviennent de plus en plus courants, selon Lesley Dickie, PDG du Durrell Wildlife Conservation Trust, une organisation caritative britannique fondée pour sauver les espèces de l’extinction. .

Dickie dit que ces programmes offrent une option de dernier recours pour sauver une espèce qui s’est éteinte dans la nature, ou dont le nombre est trop petit pour soutenir une population sauvage.

Mais un élevage en captivité réussi n’est pas simple. Il existe un risque que le retrait des animaux de leur habitat naturel nuise à la population sauvage restante, réduisant sa diversité génétique et diminuant ses taux de survie. La consanguinité peut être un problème et les animaux captifs peuvent introduire des maladies infectieuses dans la nature.

Un autre défi consiste à faire en sorte que les animaux relâchés dans la nature sachent se débrouiller seuls dans un environnement inconnu, selon Rachel Plotkin, spécialiste de la faune à la Fondation David Suzuki, une organisation environnementale basée au Canada. Elle ajoute que les initiatives de sélection peuvent ne pas fonctionner à moins qu’elles ne soient combinées avec la lutte contre la dégradation de l’habitat qui est souvent la cause profonde du déclin d’une espèce.

Mais elle et Dickie conviennent que certaines espèces n’existeraient tout simplement pas dans la nature aujourd’hui sans les efforts de ces programmes. Voici six exemples d’espèces qui se sont rétablies grâce à l’élevage en captivité.

Condor de Californie

Un condor de Californie à Marble Gorge, à l'est du Parc National du Grand Canyon, mars 2007.
Le condor de Californie, magnifique vautour d’une envergure de 3 mètres, a été presque anéanti dans les années 1980. Une combinaison de chasse, d’empoisonnement accidentel et de pesticide toxique DDT a décimé les populations jusqu’à ce qu’il ne reste plus de 30 condors californiens à l’état sauvage. Les oiseaux ont été capturés et emmenés dans des zoos et en 1988, le premier poussin condor élevé dans un zoo a éclos au San Diego Wild Animal Park (maintenant le San Diego Zoo Safari Park). Quatre ans plus tard, des condors élevés en captivité ont commencé à être relâchés dans la nature et on pense maintenant qu’il y a environ 330 oiseaux qui volent librement à travers les États-Unis.

Tamarin lion doré

Un singe tamarin lion d'or au zoo de Londres ZSL.
Dans les années 1960 et 1970, ce petit singe, que l’on ne trouve que dans l’État de Rio de Janeiro, au Brésil, a été conduit au bord de l’extinction. Une combinaison de la déforestation et du commerce des animaux de compagnie a réduit la population à quelques centaines d’individus, jusqu’à ce que près de 150 zoos unissent leurs forces pour sauver l’espèce. Ils ont lancé un programme mondial d’élevage en captivité qui, combiné aux efforts des défenseurs de l’environnement brésiliens pour protéger sa forêt, a contribué à augmenter le nombre de tamarins lions dorés sauvages à plus de 3500.
Lire: Les tribus amazoniennes font voler des drones pour suivre la déforestation

Oryx d’Arabie

Oryx arabe dans un sanctuaire à Umm al-Zamool, Emirats Arabes Unis.

Cette antilope aux longues cornes droites et aux marques faciales distinctives parcourait autrefois la péninsule arabique. Mais au début des années 1970, l’oryx d’Arabie était chassé jusqu’à l’extinction dans la nature. Avec un nombre d’oryx déjà en baisse, au début des années 1960, la Fauna Preservation Society a lancé l’opération Oryx pour sauver l’espèce. Commençant avec seulement neuf oryx capturés dans la nature, le zoo de Phoenix, aux États-Unis, a mené avec succès un programme d’élevage en captivité.

Au fur et à mesure de l’expansion du programme de sélection, au début des années 80, l’oryx d’Arabie a été réintroduit dans les déserts du centre d’Oman. Il y en a maintenant plus de 1000 vivant à l’état sauvage, l’espèce étant réintroduite en Arabie saoudite, en Jordanie et aux Émirats arabes unis. L’oryx a été rétrogradé de “ en danger à vulnérable ”, résultat d’un effort de conservation qui a impliqué plusieurs gouvernements, zoos et organisations de conservation.

Cheval de Przewalski

Un cheval sauvage de Przewalski.

Un parent éloigné du cheval commun, ce cheval sauvage court et trapu parcourait les prairies d’Asie centrale, mais la perte d’habitat et la chasse signifiaient que dans les années 1960, il était éteint à l’état sauvage.

Quelques chevaux de Przewalski sont restés dans des zoos du monde entier et en 1977, la Fondation pour la préservation et la protection du cheval de Przewalski a commencé un échange de chevaux entre les zoos, dans le but d’améliorer la diversité génétique.

En 1992, 16 chevaux ont été relâchés dans la nature en Mongolie, et ils ont depuis été introduits en Chine et au Kazakhstan. Une population vit même dans la zone d’exclusion de Tchernobyl, site d’un accident de centrale nucléaire notoire.

Ils sont maintenant classés comme en voie de disparition, avec environ 2000 vivant à l’état sauvage. Selon le zoo de San Diego, qui a dirigé les efforts de reproduction, tous les chevaux de Przewalski vivants aujourd’hui descendent de 14 individus capturés au début du 20e siècle.

Les scientifiques ont récemment cloné un cheval de Przewalski pour la première fois, dans l’espoir d’améliorer la diversité génétique de la population sauvage.
Lire: La faune fleurit dans ces anciennes zones de guerre

Crécerelle de Maurice

La crécerelle de Maurice a été élevée avec succès en captivité.

En 1974, la crécerelle mauricienne était l’oiseau le plus rare au monde. La perte d’habitat, la surutilisation des pesticides et l’introduction d’espèces non indigènes signifiaient qu’il ne restait plus que quatre individus à l’état sauvage. Un programme d’élevage en captivité dans son seul habitat naturel, l’île africaine de Maurice, a réussi à retirer les œufs de crécerelle des nids dans la nature et à les faire éclore dans des incubateurs.

La réintroduction des oiseaux dans la nature a permis à la population de passer à environ 800 dans les années 2000, mais les réintroductions se sont arrêtées dans les années 1990 et le nombre de crécerelles est maintenant en baisse. Avec seulement environ 200 individus à l’état sauvage, la crécerelle est maintenant répertoriée comme en voie de disparition.

Tortue géante des Galapagos

Tortue géante des Galapagos Diego dans un centre d'élevage sur l'île de Santa Cruz, 2016.
Dans les années 1960, la population de tortues géantes d’Española, l’une des îles Galapagos, au large de l’Équateur, a été réduite à seulement 15 individus. Dans les années 60 et 70, toutes les tortues survivantes ont été emmenées dans un centre d’élevage en captivité sur l’île voisine de Santa Cruz dans le but de repeupler l’espèce.
Depuis, plus de 2000 tortues élevées au centre ont été renvoyées dans leur île natale. Diego, qui a été transféré du zoo de San Diego à l’île de Santa Cruz pour rejoindre le programme d’élevage, aurait engendré environ 800 tortues – 40% de la population actuelle. Estimé à environ 130 ans, Diego est récemment revenu sur son île natale d’Española.
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