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Edouard Mendy: Comment le nouveau gardien de Chelsea a battu les revers pour réussir

Edouard Mendy a rejoint Rennes après trois saisons chez son rival français à Reims

Le parcours du nouveau gardien de Chelsea, Edouard Mendy, a été loin d’être facile – avec une carrière qui a entraîné des relégations consécutives, plusieurs mois de chômage et des blessures.

Le jeune homme de 28 ans, né dans la ville française du Havre, a commencé sa carrière au troisième rang de Cherbourg en 2011.

Ce serait le premier de nombreux tests qui remettraient en question la détermination et la confiance en soi de Mendy.

Il a rejoint l’équipe en tant que gardien de troisième choix, mais il a saisi les chances qui lui étaient offertes en grimpant lentement dans l’ordre hiérarchique.

“Chaque fois qu’il a été appelé pour remplacer le numéro un, Edouard a bien réagi sur le terrain”, a déclaré Ted Lavie, son ancien coéquipier lors de la saison 2012-2013, à BBC Sport Africa.

“Il a même rejoint la deuxième équipe si nécessaire. Moi-même et d’autres joueurs se sont battus pour le voir devenir le premier choix.

“Il était le meilleur parmi nos gardiens et il a toujours été impliqué, même en tant que gars de banc.”

Malheureusement, la troisième saison de Mendy avec Cherbourg s’est terminée avec la relégation du club. Le seul avantage était qu’on lui offrait une place de départ alors que le club jouait dans le quatrième niveau français.

Les choses ne se sont pas déroulées comme prévu car le club a de nouveau été relégué, ce qui a provoqué la période la plus difficile de la vie de Mendy jusqu’à présent.

Promesses vides et chômage

A 22 ans, son contrat avec Cherbourg avait pris fin. Il a attendu patiemment qu’un agent tienne sa promesse d’aider Mendy à rejoindre un club anglais de League One.

Mendy a même rejeté les offres des clubs de la ligue inférieure en France alors qu’il attendait un appel téléphonique.

Cela n’est jamais venu.

Au lieu de cela, Mendy est rentré chez lui au Havre sans travail.

“Il essayait de rester en forme: il faisait du jogging seul, allait au gymnase, s’entraînait avec des clubs locaux. Il n’a jamais abandonné”, se souvient Lavie.

Sans aucun revenu, Mendy a été contraint de s’inscrire auprès du Pole Emploi, l’agence française de chômage en France, car il envisageait sérieusement son avenir dans le jeu.

Un changement de fortune

Dominique Bernatowitcz et Edouard Mendy
Dominique Bernatowitcz a vu le potentiel d’Edouard Mendy et lui a donné une chance en tant que gardien de réserve à Marseille

Après un an sans club, Mendy était à court d’espoir. Mais sa vie a complètement changé en 2015 grâce à son vieil ami Lavie.

L’ancien international de la jeunesse française, qui a l’héritage de la RD Congo, se dit même «le partant» – l’homme qui a relancé la carrière de Mendy.

“Je parlais avec un de mes amis, Dominique Bernatowicz, en charge des gardiens de but à l’académie de Marseille, et il cherchait à occuper une dernière place”, raconte Lavie.

«Je lui ai dit que j’avais l’habitude de jouer avec un gars très bon, grand et intelligent avec beaucoup de marge de progression. J’ai ajouté qu’il essayait de trouver une opportunité.

Bernatowicz a appelé le gardien de but sans emploi. Une conversation a suffi à le convaincre de la motivation de Mendy.

Mendy a accepté la chance d’un essai avec les géants français, malgré le fait que ce n’était que pour devenir le gardien de quatrième choix. Même s’il était accepté, il ne s’entraînerait qu’avec la première équipe – et jouerait avec la deuxième équipe – de manière sporadique.

“Son épreuve était très bonne. Il était brut mais j’ai vite vu ses qualités dans son profil car il pouvait s’étirer et plonger facilement”, se souvient Bernatowicz, qui a décrit cette semaine comme “la dernière chance de Mendy”.

Il a convaincu le club d’offrir à Mendy un contrat amateur d’un an avec un salaire minimum.

«Mendy était comme une roue de secours, un remplissage», dit Bernatowicz. “Pour lui, ce fut un défi de huit ou neuf mois où il a juste dû travailler dur.”

Il en a profité pour reconstruire sa carrière, tandis que sa petite amie enceinte restait au Havre.

Mendy n’a joué qu’une poignée de fois pour la deuxième équipe de Marseille au cours de cette saison. Il lui suffisait de se voir proposer un contrat de deux ans.

Mais le gardien se contenterait-il d’être réserve marseillaise? D’autres clubs étaient intéressés. Des opportunités se présentaient à Mandy, grâce à un agent proche de Bernatowicz.

“Je n’ai pas décidé pour lui – mais j’ai senti qu’il serait inutile de le voir rester comme deuxième ou troisième gardien à Marseille”, dit-il.

Tenter sa chance

Edouard Mendy et Danilson da Cruz
Edouard Mendy (à gauche) et le Cap-Vert Danilson da Cruz ont aidé Reims à se qualifier en Ligue 1

Parmi les offres figuraient des clubs de niveau inférieur à la recherche d’un gardien de premier choix. Mais Mendy a décidé de se remettre en question en rejoignant Reims, alors en Ligue 2, en renfort.

Il a eu l’occasion de faire ses preuves plus tôt que prévu.

“Lors du premier match de la saison, l’entraîneur a dû le faire entrer car le numéro un a reçu un carton rouge”, a déclaré à BBC Sport l’ancien milieu de terrain de Reims Danilson da Cruz, un international capverdien.

«Et ce jour-là, il a vraiment très bien joué.

«Même en tant que numéro deux, il a toujours eu l’état d’esprit d’un leader et a été très vocal dans les vestiaires. Il est précieux dans une équipe car il sait parler au bon moment.

“Il a fait de son mieux pour pousser le numéro un. Quand il a été appelé, il s’est avéré être l’un des meilleurs de l’équipe.”

Au début de la saison 2017-18, Mendy a été nommé gardien de premier choix lorsque David Guion a remplacé Michel der Zakarian au poste de manager de Reims, toujours en Ligue 2.

C’était l’occasion dont Mendy avait besoin. Cette saison-là, lui et sa défense ont gardé des draps propres dans 19 des 38 matches de championnat. Reims a été promu en Ligue 1.

Au cours de cette première saison de haut vol, il a joué tous les matchs pour Reims et a réussi 14 blanchissages supplémentaires. Ses performances a conduit à un transfert aux rivaux de Ligue 1 Rennes l’année dernière.

Deux débuts internationaux

Gardien du Sénégal Edouard Mendy
Edouard Mendy était le gardien de but de premier choix du Sénégal à la Coupe d’Afrique des Nations 2019 jusqu’à ce qu’une blessure mette fin à son tournoi

Ses exploits en France ont également aidé Mendy à réaliser son rêve de jouer au Sénégal, d’où sont originaires ses parents.

“Quand nous jouions à Cherbourg avec beaucoup de joueurs africains, nous plaisantions toujours sur les résultats des équipes nationales de chacun”, se souvient Lavie.

“Je me souviens même à cette époque qu’il rêvait de jouer à une Coupe d’Afrique des Nations avec le Sénégal.”

Mais la route de Mendy pour jouer pour le Sénégal n’était pas conventionnelle – car il a fait ses débuts internationaux pour la Guinée-Bissau, où il a également de la famille.

“Lors de sa première saison à Reims, il a été appelé par la Guinée-Bissau mais ce n’était pas un match de la Fifa, donc il y est allé en sachant qu’il avait encore la possibilité de rejoindre le Sénégal plus tard”, explique Da Cruz.

“Je pense que lorsque l’entraîneur du Sénégal en a entendu parler, il a réalisé que ce ne serait pas une bonne idée de le perdre.”

Mendy a obtenu sa première casquette au Sénégal en novembre 2018 et s’est rapidement imposé comme leur gardien de premier choix.

Cependant, cela n’a pas non plus été simple au niveau international pour Mendy.

Il faisait partie de l’équipe des Lions de la Teranga pour la Coupe des Nations 2019 en Égypte et a disputé leurs deux premiers matchs avant qu’une blessure à la main ne l’élimine du reste du tournoi, ce qui a vu le Sénégal atteindre la finale.

Pour Mendy, c’était un autre obstacle à surmonter. Sa capacité à se remettre des revers l’a aidé à atteindre un poste où il peut désormais espérer jouer en Premier League et en Ligue des champions.

«Nous avons récemment plaisanté à ce sujet [playing in the Champions League] parce que j’ai toujours dit que ce serait avec Barcelone, jamais avec Chelsea », rigole Da Cruz.

“Néanmoins, en disputant ces matchs de haut niveau, je suis convaincu qu’il fera bientôt partie des meilleurs gardiens d’Europe.”

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