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Élèves ayant des besoins spéciaux: les défis de l’apprentissage en ligne

Dans une année typique, les enfants de Burgstahler recevraient un soutien supplémentaire dans leurs écoles respectives – son fils non verbal sous la forme d’un assistant qui est avec lui toute la journée, sa fille avec un conseiller au besoin.

Mais comme cette année se déroule sur la technologie à la maison, Burgstahler joue elle-même tous les rôles.

Cela signifie qu’elle doit trouver comment connecter chaque enfant à ses cours à temps. Cela signifie qu’elle suit pour s’assurer que les enfants restent concentrés. Cela signifie qu’elle fournit leur seule aide extérieure.

«La gestion de l’apprentissage virtuel est difficile, mais la gestion de l’apprentissage virtuel pour deux enfants qui ont des besoins spéciaux est beaucoup plus difficile», a déclaré Burgstahler, qui n’a pas d’autre emploi. «Alors que je donne du soutien à mon fils dans sa classe, je me retourne et je vois ma fille s’entraîner à écrire avec ses orteils. C’est assez typique.

Alors que de nombreux enfants dans le monde retournent virtuellement à l’école, Burgstahler et d’autres parents d’enfants ayant des besoins spéciaux se retrouvent dans une situation similaire.

Au total, il y a environ 7 millions d’élèves ayant des besoins spéciaux aux États-Unis qui sont tous admissibles à des aménagements spécialement adaptés à l’école, connus sous le nom de plan éducatif individualisé ou IEP. Alors que les écoles commencent l’année avec l’apprentissage virtuel, beaucoup de ces élèves constatent que l’éducation quotidienne qu’ils reçoivent est en deçà de ce qu’ils ont été promis et de ce qu’ils ont été légalement promis qu’ils recevraient.

Selene Almazan, une avocate basée à Silver Spring, dans le Maryland, qui est également directrice juridique du Council of Parent Attorneys and Advocates, a déclaré que cette réalité est non seulement problématique, mais peut également être illégale.

«En matière d’éducation, certains parents pensent que quelque chose vaut mieux que rien», a-t-elle déclaré. “Mais ce qui fonctionne pour certains élèves peut ne pas fonctionner pour les élèves ayant des besoins spéciaux, et de nombreux parents ont l’impression d’être dans une situation sans issue dans un avenir prévisible.”

Le paradoxe de l’apprentissage virtuel

Aucune discussion sur l’apprentissage virtuel pour les élèves ayant des besoins spéciaux ne peut commencer sans au moins une explication superficielle de ce que sont les plans d’éducation individualisés et de la façon dont ils fonctionnent habituellement dans un milieu scolaire.

Considérez un PEI comme un aperçu détaillé de l’enseignement et des services d’éducation spéciale dont un enfant a besoin pour s’épanouir à l’école. Chaque programme est conçu pour répondre aux besoins uniques d’un étudiant. De plus, chaque programme constitue un document juridiquement contraignant qui suit l’étudiant pendant toute la durée de sa scolarité – où qu’il aille. Tant que l’étudiant reste dans une école publique américaine, l’école ou le district scolaire est tenu de se conformer aux termes de l’IEP.

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Les règles et l’application des IEP sont couvertes par la loi sur l’éducation des personnes handicapées. Le libellé de cette loi dit que les étudiants ayant un IEP ont droit à «une éducation publique gratuite et appropriée». Des experts sur le sujet tels qu’Almazan appellent familièrement cette disposition «FAPE».

C’est là que réside le paradoxe.

En mars, la secrétaire américaine à l’éducation, Betsy DeVos, a déclaré aux districts scolaires que la loi fédérale ne devait pas être utilisée comme une couverture pour les empêcher d’offrir un apprentissage en ligne aux étudiants handicapés. Depuis lors, cependant, le gouvernement fédéral n’a fourni aucune directive sur la façon dont les écoles ou les districts scolaires offrent des services essentiels aux élèves qui en ont le plus besoin.

Sur le papier, du moins selon Almazan, cela signifie que le gouvernement s’est lavé les mains en garantissant que les enfants atteints de PEI reçoivent l’éducation et les services auxquels ils ont légalement droit.

En pratique, cela signifie que la plupart des familles – et des enseignants – ont été laissés à eux-mêmes, en particulier dans les cas où la famille n’a pas les moyens de se payer des services extérieurs pour aider l’enfant à la maison.

«À un moment donné, la question des PEI, comme tant d’autres problèmes au cours de cette pandémie, devient une question d’équité», a déclaré Almazan. “De nombreux enfants handicapés vivent dans la pauvreté. Que sont-ils censés faire?”

Faire de son mieux

En tant qu’enseignante en éducation spécialisée dans un collège public de Commack, New York, Kristin Liskow a déjà vu cette dynamique jouer avec ses élèves. Liskow a décrit le semestre de printemps comme une «lutte» pour ses étudiants. Certains d’entre eux ont réussi à participer à distance, mais la plupart n’ont pas pu participer de manière cohérente.

La plupart, dit-elle, ont tout simplement été laissés pour compte.

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En conséquence, pour Liskow, une grande partie du semestre d’automne de cette année consistera à évaluer les étudiants pour voir dans quelle mesure ils ont régressé ou ont besoin de modifications à leur IEP en raison de ce qui est arrivé à leur éducation après l’arrêt de la pandémie.

«À la fin de l’année, vous faites des recommandations et vous essayez de planifier l’année suivante, mais l’année dernière était si différente – nous ne pouvions vraiment pas baser les choses sur les mêmes paramètres que d’habitude», a-t-elle déclaré dans un entretien téléphonique le mois dernier. «Il était difficile de leur donner un rapport sur la façon dont ils ont progressé vers leurs objectifs, car nous ne les suivons pas de la même manière que nous l’étions en classe.

«Tout est différent», dit-elle.

Au moment de mettre sous presse, Liskow a rouvert avec un modèle d’apprentissage mixte, ce qui signifie que tous les élèves neurotypiques (sans IEP) travaillent en personne à l’école et certains travaillent de manière indépendante à la maison, tandis que de nombreux étudiants neurodivers (avec IEP) se présentent à l’école avec certains services de santé publique cinq jours par semaine.

Pour rendre ses cours en face à face plus accessibles, Liskow a passé l’été à créer des cahiers interactifs numériques avec des composants audio.

«Je sais que le printemps n’était pas bon», dit-elle. “J’essaye tout ce que je peux pour améliorer la chute.”

D’autres se sont lancés dans des missions similaires, seulement avec des approches différentes pour embrasser l’environnement virtuel.

LaDonna Curry, responsable du soutien aux étudiants de Communities In Schools of Chicago, aide les enfants ayant des besoins spéciaux et leurs familles à s'adapter à l'apprentissage virtuel.

Prenez LaDonna Curry, par exemple. Curry est un gestionnaire de soutien aux étudiants avec Communities In Schools of Chicago, une organisation à but non lucratif qui aide les étudiants souffrant de handicaps cognitifs, développementaux et multiples dans les écoles de la région. Depuis le début de la pandémie, elle a passé ses journées à rassembler 47 enfants neurodivers à l’aise avec l’apprentissage virtuel.

Ce processus est différent chaque jour. Curry incorpore le mouvement comme intervention si les élèves traversent une période difficile. Parfois, elle essaie d’amener les élèves à s’éloigner du programme pour faire un exercice de respiration en groupe. À la rigueur, elle demandera aux parents de donner du chewing-gum aux enfants pour qu’ils gardent la bouche occupée. Si un élève admet avoir ressenti de l’anxiété, Curry demandera à l’élève de décrire ce qu’il ressent et d’où vient le sentiment dans le corps de l’élève.

L’effort ne s’arrête pas là.

Curry rencontre également en privé les parents (virtuellement, bien sûr) pour les aider à comprendre l’arsenal d’outils que les enseignants utiliseraient s’ils travaillaient avec les élèves dans un cadre scolaire réel.

«Enregistrements fréquents avec les élèves et les parents. Communication ouverte. Quoi qu’il en soit. À ce stade, tout est virtuel, et c’est ainsi que je fais mon travail», a-t-elle déclaré. “Je me suis toujours considéré comme créatif, mais cette situation m’a poussé à trouver de nouvelles façons de communiquer avec les étudiants et de répondre à leurs besoins.”

Le grand inconnu

Pour chaque réussite comme celle-ci, il y a aussi des histoires de déception et de frustration, a déclaré Sara Finegan, spécialiste de l’éducation spécialisée à l’école primaire Hage dans le quartier Mira Mesa de San Diego.

Finegan a déploré le fait que peu importe la qualité des ressources, quelle que soit la volonté des enseignants de se plier en quatre pour un élève en particulier, dans de nombreux cas, les élèves ayant des besoins spéciaux vont simplement lutter contre les lacunes de l’apprentissage virtuel.

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La raison: les élèves ayant des besoins spéciaux pensent simplement différemment.

«Beaucoup de ces enfants ont beaucoup de mal à rester concentrés et à travailler de manière indépendante, que ce soit parce qu’ils ont un trouble de déficit de l’attention ou parce qu’ils ont peu d’attentes de savoir quoi faire», a-t-elle expliqué.

«Au-delà de cela, ce qui fonctionne dans l’enseignement général ne fonctionne pas pour les élèves de l’enseignement spécial. Les nouveaux concepts doivent être décomposés en parties gérables, enseignés de manière isolée et beaucoup pratiqués. C’est vraiment difficile à faire dans l’apprentissage numérique, même si vous êtes un professeur formidable. “

Lanya (Lane) McKittrick, une mère basée à Seattle qui a des IEP pour trois des quatre enfants, comprend cela fondamentalement. Deux de ses enfants IEP sont sourds et aveugles; le plus jeune souffre également d’anxiété et de TDAH, et le troisième a de graves troubles d’apprentissage et un TDAH. McKittrick a déclaré qu’au début, elle avait eu «d’innombrables» réunions avec les enseignants et le directeur. Jusqu’à présent, l’année scolaire a été beaucoup d’investissements énergétiques pour peu de retour.

Pourtant, elle garde l’esprit ouvert. McKittrick et son mari continuent d’interagir avec l’école de leurs enfants pour essayer d’obtenir davantage de services dont ils ont besoin.

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Le couple a également envisagé de faire appel à une aide extérieure pour combler certains des trous dans l’éducation des enfants.

«L’individualisation est difficile lorsque vous avez un programme à distance qui essaie de servir tout le monde», a déclaré McKittrick, qui est également analyste de recherche au Center on Reinventing Public Education. Elle a ajouté qu’elle avait supplié le district de donner la priorité aux plans flexibles pour les élèves ayant des besoins spéciaux et qu’elle recherchait la volonté de l’école ou du district de travailler avec les parents pour adopter la nouvelle approche.

Pour la plupart des parents d’élèves ayant un IEP, le nom du jeu est la patience et accepter que la nature provisoire de l’éducation virtuelle ne soit pas nécessairement conçue pour eux.

Jessye Cohen-Filipic, psychologue à REACH Medical et professeur agrégé de psychologie à Ithaca College à Ithaca, New York, a relativisé le défi en décrivant la situation comme «un travail en cours qui ne sera probablement jamais aussi bon qu’il le devrait être.”

À l’époque pré-pandémique, Cohen-Filipic a déclaré que sa fille de 7 ans aurait trois à cinq séances hebdomadaires de counseling, de consultations en éducation spécialisée et d’orthophonie, en plus de son expérience en classe de deuxième année. Maintenant que l’école a commencé, Cohen-Filipic et sa partenaire Katherine Cohen-Filipic ont de la chance si Arya participe à l’une de ces réunions tous les cinq jours.

«L’un des principaux objectifs de son IEP est d’aider à la communication et aux relations réciproques entre pairs», a expliqué Jessye Cohen-Filipic. «Le fonctionnement social est la clé de sa réussite et de son développement, mais je ne sais pas comment l’apprentissage virtuel peut ou va faciliter cela du tout.

“Je suppose que toutes les personnes impliquées dans ce projet font de leur mieux et veulent améliorer les choses. Pour nous, avec notre enfant, c’est juste une question impossible.”

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