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Les États-Unis pressent le plus grand fabricant de puces chinois, le SMIC

Par Leo Kelion
Éditeur du bureau technologique

droit d’auteur d’imageImages SMIC / Getty

Le département américain du Commerce a écrit aux fournisseurs américains du plus grand fabricant de puces chinois, les mettant en garde contre “des risques sans précédent” que leurs produits pourraient être utilisés par l’armée chinoise.

La lettre rappelle aux entreprises qu’elles doivent demander des licences pour expédier des articles contrôlés au SMIC de Shanghai.

Mais il ne semble pas que Washington ait décidé d’ajouter ou non l’entreprise à une liste noire commerciale.

Le SMIC a nié tout lien militaire.

Et il a déclaré qu’il n’avait reçu aucune mise en demeure de nouvelles restrictions de la part des États-Unis.

Mais la dernière action a fait chuter les actions de Semiconductor Manufacturing International Corporation d’environ 7% dans le commerce de Hong Kong.

La chute a fait suite à une baisse plus marquée plus tôt ce mois-ci lorsque le Pentagone a révélé pour la première fois qu’il avait proposé des restrictions plus strictes à l’encontre de l’entreprise, notamment en l’ajoutant à la liste des entités du gouvernement.

Cela empêcherait toute entreprise de vendre des biens ou des services au SMIC impliquant la propriété intellectuelle américaine sans obtenir au préalable une autorisation spéciale.

Une telle démarche a déjà été franchie contre le plus gros client du SMIC – Huawei – qui a provoqué une perturbation majeure dans l’activité du fabricant de kits télécoms.

Les médias d’État chinois avaient précédemment rapporté que le SMIC faisait partie des nombreuses entreprises qui

a demandé une licence américaine pour continuer à fournir Huawei.

Mais un analyste du secteur a suggéré que la dernière décision indiquait que les États-Unis étaient de plus en plus concentrés sur le SMIC lui-même.

«Le refus de l’équipement américain de fabrication de semi-conducteurs placerait le SMIC dans une situation désavantageuse, car la plupart de cette technologie provient de sources américaines», a expliqué Jim Tully.

«La Chine pourrait viser à devenir autosuffisante dans ces technologies à plus long terme, mais il me semble qu’il lui faudrait plus de 10 ans pour y parvenir.

“Et à court terme, l’équipement et les logiciels associés que SMIC utilise déjà ont encore besoin d’un support et d’une maintenance continus de la part de ses producteurs.”

Cela a conduit à spéculer que la survie du SMIC pourrait désormais être en jeu.

Vente bloquée

SMIC a été fondée en 2000 et est depuis devenue la plus importante fonderie de fabrication de puces en Chine continentale.

Jusqu’à récemment, il était considéré comme un bénéficiaire de la tension croissante entre les États-Unis et la Chine, car il était censé bénéficier de la volonté de Pékin de rendre le secteur technologique du pays autosuffisant.

La société a levé près de 10 milliards de dollars (7,7 milliards de livres sterling) cette année via une vente d’actions et d’autres moyens pour développer ses opérations.

Outre Huawei, les clients de SMIC comprennent des concepteurs de puces chinois moins connus, notamment Gigadevice et Unisoc, ainsi que des sociétés internationales telles que Qualcomm et Broadcom.

Cependant, ses produits les plus avancés accuseraient un retard de deux générations par rapport à ce que les fabricants concurrents – y compris la Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC) et le sud-coréen Samsung – sont capables, car le SMIC ne peut actuellement pas fabriquer des transistors aussi petits qu’ils le peuvent. Cela signifie que ses produits ne sont pas adaptés pour être les processeurs de pointe des derniers smartphones ou autres gadgets avancés.

La raison en est en partie due aux restrictions existantes que Washington a imposées à l’entreprise.

À l’heure actuelle, le seul moyen de fabriquer les puces logiques les plus avancées est d’utiliser du matériel fabriqué par une société néerlandaise, ASML.

droit d’auteur d’imageGetty Images
légendeASML est le plus grand fournisseur de machines de fabrication de semi-conducteurs lithographiques
Le SMIC a commandé une machine de lithographie de 150 millions de dollars – qui utilise des lasers focalisés par des miroirs géants pour imprimer des motifs minuscules sur du silicium – à ASML en 2018. Mais Reuters a rapporté que la Maison Blanche avait convaincu le gouvernement néerlandais de bloquer l’exportation pour des raisons de sécurité.

Un porte-parole d’ASML a refusé de commenter lorsque la BBC lui a demandé si l’accord était toujours dans les limbes.

L’ajout du SMIC à la liste des entités américaines empêcherait l’entreprise chinoise de s’approvisionner en matériel, logiciels et produits chimiques auprès d’autres fournisseurs.

Pour le moment, l’entreprise espère éviter ce résultat en refusant clairement de fournir des produits à l’Armée populaire de libération.

“Toute hypothèse sur les liens de l’entreprise avec l’armée chinoise est de fausses déclarations et de fausses accusations”, a-t-il déclaré.

Mais cela a été remis en question par d’autres.

Un journal public chinois a affirmé que l’affaire illustre la nécessité d’une “nouvelle longue marche” afin de “contrôler toutes les chaînes de recherche et de production de l’industrie des semi-conducteurs”.
Bloomberg a rapporté que Pékin prévoyait de dévoiler de nouvelles politiques pour soutenir le secteur en octobre.

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