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Comment la société de données controversée Palantir a atteint 22 milliards de dollars

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Les actions de Palantir vendues au public pour la première fois mercredi via une cotation directe inhabituelle

La société de technologie américaine Palantir, connue pour fournir des logiciels de filtrage de données controversés aux agences gouvernementales, a atteint une valeur de marché de près de 22 milliards de dollars (17 milliards de livres sterling) lors de ses débuts à la Bourse de New York.

C’est un chiffre élevé pour une entreprise qui n’a jamais réalisé de profit, qui a été touchée par des problèmes de confidentialité et qui dépend des agences publiques pour près de la moitié de ses activités.

Mais la société, qui tire son nom des «pierres à voir» connues pour leur pouvoir et leur potentiel de corruption dans Le Seigneur des Anneaux, affirme que le besoin du type de logiciel qu’elle vend «n’a jamais été aussi grand».

La société, qui a été lancée en 2003 avec le soutien de l’investisseur technologique libertaire de droite Peter Thiel et de la Central Intelligence Agency (CIA) américaine, construit des programmes qui intègrent d’énormes ensembles de données et crachent des connexions et des modèles dans des formats conviviaux.

Expansion de Palantir

La société – parfois décrite comme le «plus effrayant» des géants américains de la technologie – a commencé à travailler avec des soldats américains en Irak et en Afghanistan, mais fournit désormais des logiciels aux services de police, à d’autres agences publiques et à des entreprises clientes.

Il est actif dans plus de 150 pays, y compris au Royaume-Uni, où il était l’une des entreprises technologiques que le gouvernement a enrôlées ce printemps pour aider à lutter contre le coronavirus.

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Au premier semestre 2020, les revenus de Palantir ont augmenté de 49% d’une année sur l’autre, dépassant 480 millions de dollars (373 millions de livres sterling). Et lors de sa cotation directe mercredi, au cours de laquelle les investisseurs ont vendu certaines de leurs actions existantes au public, les actions ont ouvert à 10 $ chacune – au-dessus du prix de référence de 7,25 $ – ce qui lui donne une valeur d’environ 22 milliards de dollars.

Mark Cash, analyste de recherche actions chez Morningstar, qui a estimé la valeur de la société à 28 milliards de dollars – encore plus que la valorisation atteinte mercredi – a déclaré que la société était bien positionnée dans un secteur en croissance.

«L’intégration des données à cette échelle pour le gouvernement est très complexe et je pense que si vous essayez d’arrêter de dépenser pour cela et que cela disparaît, vous allez avoir de gros problèmes», a-t-il déclaré. “Nous pensons qu’il est très difficile de se détourner d’une fois que vous êtes en tant que client.”

ICE et manifestations de confidentialité

Mais l’ascension de Palantir a été assombrie par les inquiétudes des experts en protection de la vie privée, qui affirment que les outils de l’entreprise permettent la surveillance et l’analyse des données – du permis de conduire et des publications sur les réseaux sociaux aux prélèvements d’ADN – qui contourne le droit des personnes à la vie privée et est mûr pour les abus.

Aux États-Unis, l’utilisation de sa technologie par les autorités d’immigration pour aider à rassembler les immigrants sans papiers a suscité de vives protestations et au Royaume-Uni, les données de santé traitées par l’entreprise ont également suscité des alarmes.

Avant la cotation de la société, Amnesty International a publié un rapport indiquant que la société manquait à sa responsabilité en tant qu’entreprise de protéger les droits humains avec une diligence raisonnable insuffisante pour déterminer pour qui elle travaille.

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Le logiciel de Palantir est utilisé par les autorités américaines de l’immigration pour trouver des immigrés sans papiers à expulser

«Nous devons nous éloigner de l’idée que l’analyse et la collecte de données sont objectives ou propres ou à l’abri de toutes les pathologies que nous voyons se dérouler actuellement», a déclaré Paromita Shah, directrice exécutive de Just Futures Law, qui se concentre sur la loi sur l’immigration.

“Nos gouvernements sont le problème parce qu’ils ne veulent pas mettre en place un contrôle, mais Palantir en profite.”

‘Nous avons choisi notre camp’

Palantir a déclaré à Amnesty qu’elle avait délibérément refusé de travailler avec les autorités frontalières américaines en raison de ces inquiétudes.

Mais l’entreprise a également vigoureusement défendu son travail gouvernemental, affirmant que ses clients possédaient et contrôlaient les données. Il dit qu’il a une équipe axée sur les questions de libertés civiles, mais c’est le travail du gouvernement d’élaborer la politique, pas celle de la Silicon Valley.

Il a opposé son engagement à d’autres entreprises technologiques, telles que Google, qui a arrêté de travailler sur un projet d’intelligence artificielle avec le Pentagone après une réaction des employés.

“Notre société a été fondée dans la Silicon Valley. Mais nous semblons partager de moins en moins les valeurs et les engagements du secteur technologique”, a écrit le directeur général Alex Karp dans le dossier annonçant son intention de vendre des actions au public. “Nous avons choisi notre camp et nous savons que nos partenaires apprécient notre engagement”.

La défense franche n’est peut-être pas une surprise, venant d’une entreprise cofondée par M. Thiel, qui a abandonné la Silicon Valley en 2018, dénonçant sa politique libérale.

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Le cofondateur de Palantir, Peter Thiel, a aidé la campagne de Donald Trump en 2016, même s’il serait absent de ce cycle électoral.

M. Thiel, dont la fortune estimée à 2,1 milliards de dollars a été alimentée par la vente de PayPal et un investissement précoce dans Facebook, a financé l’affaire Hulk Hogan d’invasion de la vie privée qui a mis en faillite le site d’information sur les potins Gawker et a donné généreusement aux politiciens conservateurs.

En 2016, il a fait don de plus de 1 million de dollars au président américain Donald Trump, même s’il serait absent de ce cycle électoral.

En revanche, Alex Karp, directeur général, qui a rencontré M. Thiel lorsqu’ils ont tous deux fréquenté la Stanford Law School, est un néo-marxiste autoproclamé et «progressiste porteur de cartes», titulaire d’un doctorat en théorie sociale néoclassique d’une université de Goethe. en Allemagne.

Il affiche des épées de Tai Chi dans ses bureaux, selon Bloomberg et la présentation de la société aux investisseurs ce mois-ci s’est ouverte avec une vidéo de lui en train de gravir une colline en tenue d’exercice orange.

Les investisseurs potentiels doivent être «à l’aise» avec les dirigeants de l’entreprise – d’autant plus que, aux termes de la cotation, ils continueront d’exercer un pouvoir de vote démesuré sur l’entreprise, même après le transfert de la propriété au public, a déclaré Mark Moerdler, analyste de recherche principal. chez Bernstein Research.

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Alex Karp, patron de Palantir, privilégie les vêtements de sport

Son équipe a également averti dans une note récente que les controverses pourraient nuire aux efforts de l’entreprise pour gagner des clients du secteur privé.

“La politique est entrée dans les affaires d’une manière que nous n’avions jamais vue auparavant et vous voyez de grandes entreprises être influencées par les employés et d’autres de manière intéressante”, a déclaré M. Moerdler à la BBC. Mais, a-t-il ajouté, “je ne pense pas que cela aura un impact fondamental sur leur capacité à développer l’entreprise si les opportunités sont aussi importantes qu’elles le croient.”

Palantir est peut-être une entreprise américaine, mais elle emploie en fait plus de personnes à Londres – un peu moins de 600 personnes – que dans sa base de la Silicon Valley ou au siège de Denver.

Cela reflète à la fois le travail qu’il accomplit pour des clients européens, notamment BP, Airbus et Ferrari, mais aussi ses contrats avec le gouvernement britannique, qui sont antérieurs à la pandémie de coronavirus de plusieurs années.

Ceux-ci – une source m’a dit – ont inclus des travaux avec les cyber-espions du GCHQ ainsi que des travaux publiquement déclarés pour le ministère de la Défense.

L’analyse des mégadonnées peut sembler un sujet aride, mais parlez au personnel de l’entreprise et ils peuvent parler avec passion d’un travail qui, selon eux, consiste à aider à lutter contre les cartels de la drogue, à attraper les prédateurs d’enfants et à prévenir les attaques terroristes.

Mais si Palantir voudrait peut-être mettre en lumière les vies qu’il aide à sauver, il a également été accusé d’avoir «du sang sur les mains» par des manifestants pour les droits civiques. Ils s’opposent à ce que sa technologie soit utilisée pour identifier les endroits où les immigrants illégaux travaillent afin que les propriétés puissent être pillées et les personnes arrêtées expulsées.

En fait, l’entreprise est effectivement devenue le boogeyman de la technologie de surveillance.

Les actionnaires devront être conscients que si de nombreux États et entreprises voient les avantages de l’utilisation de ses logiciels, nombreux sont également ceux qui souhaitent exposer d’autres controverses dans lesquelles ils pourraient être impliqués.

Perspectives financières de Palantir

L’ampleur de ces opportunités reste une question ouverte.

Alors que ses efforts pour faire des incursions dans le monde de l’entreprise ont été difficiles au départ, l’activité commerciale de Palantir s’est développée. Il représente désormais 53% du chiffre d’affaires et comprend des clients tels que l’avionneur français Airbus et le géant de l’énergie BP.

Et Palantir a déclaré qu’il était bien placé pour continuer à gagner le travail du gouvernement, grâce à un procès qu’il a remporté contre l’armée américaine en 2016, qui oblige le gouvernement à examiner d’abord les produits disponibles dans le commerce.

Les finances de la société se sont également améliorées ces dernières années, sous la pression des premiers bailleurs de fonds pour qu’ils cotent publiquement leurs actions et leur permettent de retirer des fonds.

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Palantir a récemment déplacé son siège de la Silicon Valley au Colorado, qui abrite des bases militaires américaines

En 2019, l’entreprise a réalisé un chiffre d’affaires de 743 millions de dollars, en hausse de 25% par rapport à l’année précédente, avec environ 60% des ventes en dehors des États-Unis.

Mais Palantir a tout de même enregistré une perte de près de 580 millions de dollars l’année dernière et s’appuie sur un nombre relativement restreint de clients pour la majorité de ses revenus.

Sa valorisation d’ouverture de près de 22 milliards de dollars n’était qu’un peu plus élevée que les 20 milliards de dollars que les investisseurs privés appréciaient lors de sa levée de fonds il y a cinq ans.

Et alors que Palantir commence à commercer publiquement, le contrôle n’a fait que croître. Ce mois-ci, des politiciens libéraux américains, dont la représentante Alexandria Ocasio-Cortez, ont demandé aux régulateurs financiers d’enquêter sur l’entreprise, affirmant que les informations qu’elle avait fournies aux investisseurs manquaient de transparence sur les principaux domaines de risque, y compris la protection des données et le travail avec les gouvernements étrangers.

La croissance dépendra de la conclusion de nouvelles transactions importantes chaque année tout en fidélisant ses clients rentables – et la société n’a pas beaucoup partagé sur son bilan, a déclaré M. Moerdler.

«S’ils peuvent rendre le produit essentiel à une organisation, il peut être collant, mais la route est longue», a-t-il déclaré. “En termes de croissance, cela reste à prouver.”

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