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Les babouins mâles trouvent de bonnes raisons d’être dans la zone d’amis

A l’ombre du Kilimandjaro, les babouins vivent leurs drames quotidiens. Ils se disputent, ils s’accouplent, ils prennent soin de leurs petits. Certains sont solitaires et d’autres ont beaucoup d’amis.

Maintenant, la recherche a montré que ces relations platoniques pourraient être tout aussi importantes que les relations qui font plus de bébés singes. Les babouins mâles vivent plus longtemps s’ils ont plus d’amis féminins.

Les résultats, publiés la semaine dernière dans Philosophical Transactions of the Royal Society B, proviennent de l’une des études les plus anciennes au monde sur les primates sauvages. Les chercheurs observent continuellement les babouins de la savane dans le bassin d’Amboseli au Kenya depuis 1971. Ils ont rassemblé un ensemble de données qui comprend les naissances et les décès de centaines d’animaux, ainsi que les activités quotidiennes des babouins. Une activité, le toilettage, est à la base des relations sociales des babouins.

«Le comportement vraiment intéressant du toilettage», en partie parce qu’il n’est pas toujours réciproque, a déclaré Fernando Campos, anthropologue biologique à l’Université du Texas à San Antonio et l’un des principaux auteurs. Parfois, les babouins se relaient pour fouiller la fourrure de chacun pour les insectes et les débris. À d’autres moments, un babouin peut préparer un babouin de rang supérieur qui ne lui rend pas la pareille.

Bien que les hommes et les femmes puissent se toiletter, il n’y a pas beaucoup de toilettage ou de lien entre hommes et hommes dans la population d’Amboseli. Les paires de babouins femelles, d’autre part, forment des «liens à vie», a déclaré le Dr Campos, et des recherches antérieures ont montré que les babouins femelles avec des relations solides vivent plus longtemps que les femelles socialement isolées.

Mais qu’en est-il des babouins mâles? Cette question a été plus difficile à étudier parce que toutes les quelques années environ, les hommes rejoignent un nouveau groupe social. Si un babouin mâle disparaît de la population d’étude d’Amboseli, les scientifiques ne peuvent pas dire s’il est mort ou s’il a rejoint un autre groupe plus loin. Cela rend difficile de savoir combien de temps les hommes vivent.

Dans le nouveau document, des biologistes et des statisticiens ont collaboré sur un modèle qui aborde ce problème. Leur ensemble de données comprenait 542 babouins adultes, mâles et femelles, observés pendant plus de trois décennies. Sur la base des décès ou des mouvements occasionnels dont les humains ont été témoins, et de l’âge des babouins mâles lorsque ces événements se sont produits, les scientifiques ont pu calculer la probabilité qu’un autre homme disparu soit mort ou ait migré.

Tout comme pour les babouins femelles, ils ont vu que les mâles avec plus de liens sociaux – ces relations de toilettage platoniques avec les femelles – vivaient plus longtemps.

Le même schéma est apparu chez d’autres animaux sociaux allant des chevaux aux dauphins. Même chez les humains, les amitiés sont liées à une vie plus longue. On ne sait pas pourquoi, cependant.

«Nous ne comprenons pas vraiment les mécanismes réels qui transforment les amitiés en durée de vie», a déclaré le Dr Campos.

Les babouins des deux sexes peuvent obtenir des avantages pour la santé simplement en se faisant éliminer leurs parasites. Les amitiés peuvent également aider les animaux à éviter les conflits. Des études chez d’autres primates ont montré que les relations sociales réduisent les signes physiologiques de stress.

Il est également possible, dit le Dr Campos, que la causalité aille dans l’autre sens. Peut-être que des animaux en meilleure santé – babouins ou humains – ont plus d’énergie pour investir dans les relations.

Oliver Schülke, un écologiste comportemental à l’Université de Göttingen en Allemagne qui n’a pas participé à la recherche, a déclaré qu’il était «notoirement difficile» d’étudier la durée de vie des animaux mâles comme les babouins qui quittent les groupes dans lesquels ils sont nés. une façon d’estimer ces durées de vie «rend un sujet difficile plus tangible».

Le Dr Schülke a ajouté qu’il serait important de comprendre pourquoi l’amitié d’une femme – qui n’est pas une compagne et ne peut pas aider dans les combats parce qu’elle est beaucoup plus petite – pourrait aider un homme à vivre plus longtemps. Il se demande également si les hommes de rang inférieur investissent davantage dans de telles relations parce qu’ils ne dépensent pas autant d’énergie pour la reproduction que les hommes de haut rang.

Ces mâles de haut niveau ont une vie difficile. Les babouins mâles rivalisent férocement pour la position la plus élevée au sein d’un groupe, ce qui leur permet de s’accoupler avec de nombreuses femelles et de produire beaucoup de progéniture. Dans la lutte pour cette position, les hommes peuvent se blesser et même s’entretuer. Le Dr Campos et ses co-auteurs ont découvert qu’à Amboseli, les babouins mâles de haut rang avaient une vie plus courte.

Si un babouin mâle perd la première place et survit, a déclaré le Dr Campos, il reste souvent dans le groupe pendant un certain temps, surtout s’il y a des amies. Les chercheurs ont émis l’hypothèse que cela pourrait être dans le but de protéger les jeunes de l’homme évincé, a déclaré le Dr Campos. Mais la nouvelle étude laisse entendre que rester dans les parages pourrait être bon pour le babouin mâle lui-même: «Peut-être que le simple fait de chercher de la compagnie offre son propre avantage.»

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