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Les acheteurs zimbabwéens se précipitent en Afrique du Sud alors que les frontières s’ouvrent

Les passagers font prendre leurs températures à l’aéroport international OR Tambo de Johannesburg, le jeudi 1er octobre 2020. L’Afrique du Sud a rouvert certains vols internationaux, mettant fin à une interdiction de six mois sur les voyages internationaux qui faisait partie de ses restrictions pour lutter contre la propagation de COVID-19. (Photo AP / Themba Hadebe)

La vendeuse de rue zimbabwéenne Memory Chauke n’est pas allée très loin lorsqu’elle a franchi une clôture en Afrique du Sud voisine le premier jour de la réouverture de ses frontières après une fermeture de six mois en raison de la pandémie de coronavirus.

Les gardes de patrouille sud-africains avaient prévu que les Zimbabwéens reprendraient les passages illégaux dans le pays pour acheter des marchandises dès que les restrictions de voyage seraient levées.

Des centaines de personnes ont été arrêtées alors qu’elles tentaient de ramener en contrebande des produits d’épicerie au Zimbabwe appauvri, où un ralentissement économique et une hyperinflation galopante ont détruit leurs moyens de subsistance.

Chauke a été prise sur le chemin du retour vers son village, sur une route de gravier à environ 500 mètres (1640 pieds) du poste frontière officiel de Beitbridge.

Elle avait l’air sombre et épuisée alors qu’elle était assise sous un grand arbre épineux, entouré de sacs d’épicerie.

Chauke a déclaré que c’était la première fois qu’elle était arrêtée pendant la traversée.

«Je cours toujours», a-t-elle déclaré à l’AFP. «Aujourd’hui, je n’ai pas réussi.

La mère de cinq enfants, âgée de 45 ans, venait de marcher plus de 20 kilomètres (12 miles) jusqu’à la ville la plus au nord de l’Afrique du Sud de Musina et a acheté des produits qu’elle prévoyait de revendre au Zimbabwe dans un but lucratif.

«Là où nous restons, il n’y a pas de nourriture, il n’y a pas assez de nourriture donc nous avons faim», dit-elle. «Nous venons dans les magasins voisins et achetons de la nourriture moins chère, puis retournons au Zimbabwe.»

D’autres s’assirent par terre à ses côtés, serrant des pots récemment achetés, de la farine de maïs, du carburant et même des canapés et un lit en attendant leur sort.

De nombreux Zimbabwéens dépendent des produits achetés à une Afrique du Sud plus riche pour leurs approvisionnements de base, et le commerce transfrontalier informel est une activité lucrative.

Certains commerçants vont jusqu’à risquer la perfide rivière Limpopo infestée de crocodiles qui sépare les deux pays pour atteindre des magasins sud-africains à des prix plus abordables.

«C’est tellement dangereux mais je ne peux rien faire», a déclaré Chauke, qui n’avait pas osé franchir la frontière depuis que l’Afrique du Sud a fermé ses portes le 27 mars.

Elle espérait demander pardon et «retourner auprès de mes enfants».

-Un estomac affamé-

L’Afrique du Sud, pays le plus durement touché par le COVID-19 du continent, a rouvert certaines frontières terrestres ainsi que ses trois principaux aéroports le 1er octobre.

Les autorités zimbabwéennes avaient également prévu de reprendre les voyages internationaux le même jour.

Mais le poste frontière de Beitbridge, l’un des passages les plus fréquentés d’Afrique, est resté fermé du côté zimbabwéen.

Des véhicules privés ont été arrêtés à la porte et ont reçu l’ordre de faire demi-tour.

Seuls les camions commerciaux, qui étaient déjà exemptés des restrictions de voyage, étaient autorisés à passer.

“Nous n’avons pas encore ouvert la frontière de Beitbridge”, a déclaré jeudi le ministre zimbabwéen des Affaires intérieures, Kazembe Kazembe, aux médias locaux, sans donner de raison du retard.

Les patrouilles frontalières sud-africaines ont déclaré avoir encore intercepté de nombreux Zimbabwéens en sautant la barrière jeudi.

“Il y a eu une légère augmentation du nombre mais pour la plupart d’entre eux, c’était au niveau de l’épicerie”, a déclaré à l’AFP le responsable militaire David Mathetsha.

«Un estomac affamé est capable de tout faire», a-t-il expliqué, ajoutant que les agents avaient confisqué une variété de marchandises et d’achats en gros.

Mathetsha a déclaré que des milliers de Zimbabwéens sont entrés en Afrique du Sud chaque jour avant la pandémie.

«À un moment donné, vous arrêteriez une personne plus de 20 fois», se souvient-il.

La clôture séparant l’Afrique du Sud et le Zimbabwe est notoirement poreuse depuis sa désélectrification en 1994.

Un projet de renouvellement de plusieurs millions de rands a été mis en attente plus tôt cette année après que le parlement sud-africain a jugé une nouvelle section de clôture inadéquate et trop chère.

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