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Les enfants et la santé mentale: comment les parents façonnent le bien-être de leurs enfants

En tant que tels, nous nous efforçons de faire appel à nos meilleurs anges, en modelant autant que possible l’équanimité et l’empathie, avec le petit espoir que ces moments l’emporteront sur ceux qui ne sont pas ancrés.

Il y a des moments où cela est plus facile et des moments où c’est plus difficile. Pour le moment, juste au cas où quelqu’un ne serait pas clair, c’est beaucoup, beaucoup plus difficile.

Avec la pandémie, les fermetures d’écoles, la lutte contre l’injustice raciale, la crise climatique et l’incertitude politique, cette année a rendu difficile pour quiconque de raisonnablement tenir le coup. Maintenant, ajoutez à cette liste en élevant les futurs gardiens de ce monde vulnérable.

La bonne nouvelle, c’est que les enfants n’ont pas besoin de nous pour être des piliers de force au milieu de l’épave. L’anxiété ou la dépression d’un parent ne signifie pas non plus que l’enfant souffrira inévitablement d’anxiété ou de dépression maintenant ou dans le futur.

Ce qui compte plus que la façon dont nous nous sentons instables, c’est la façon dont nous gérons ces sentiments troublants. C’est le cas que ce soit nous, parents ou nos enfants, souffrant d’anxiété ou de dépression.

La relation entre la santé mentale des parents et des enfants

Il existe une relation établie de longue date entre les problèmes de santé mentale des parents et des enfants, a expliqué Marcy Burstein, psychologue clinicienne et employée de l’Institut national de la santé mentale, qui a étudié ce sujet.

Les enfants de parents souffrant de troubles anxieux sont quatre à six fois plus susceptibles de développer un trouble anxieux au cours de leur vie, et les enfants de parents souffrant de dépression sont trois à quatre fois plus susceptibles de développer une dépression. Souvent, ces troubles apparaissent dans l’enfance ou l’adolescence.

Le pourquoi, cependant, reste incertain. C’est probablement une combinaison de génétique, de biologie et d’environnement, a déclaré Burstein. De plus, ce n’est pas toujours quelque chose qui se transmet de parent à enfant; Le comportement d’un enfant peut avoir un impact sur ses parents.

“C’est un peu un phénomène de poulet et d’oeuf”, a déclaré Burstein. “La relation parent-enfant est bidirectionnelle et complexe. Parfois, l’enfant anxieux peut susciter moins de chaleur ou de surprotection parentale, comme le montrent les études.”

Mais peu importe où et comment la maladie mentale commence – ce qui peut être impossible à identifier avec précision – Burstein veut que les parents sachent que personne n’est à blâmer.

«Les problèmes de santé mentale doivent être considérés comme toute autre maladie», a-t-elle déclaré. “Nous ne blâmons personne d’avoir le diabète.”

Eli Lebowitz, directeur du programme du Yale Child Study Center for Anxiety Disorders, était d’accord.

Lorsqu’il s’agit d’enfants souffrant d’anxiété et de dépression, il pense rarement que les problèmes de santé mentale d’un parent en sont la cause directe.

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«Il y a toujours cette idée que tout est de la faute des parents, ce que la santé mentale, en tant que discipline, a une longue histoire de dire», a déclaré Lebowitz, auteur du prochain «Breaking Free of Child Anxiety and OCD: A Scientifically Prouvé Programme pour les parents »,« Ils ont blâmé les parents pour tant de problèmes ».

Cela ne veut pas dire que les parents n’ont aucune influence sur le bien-être mental de leurs enfants.

Tout est dans la réponse

La souffrance émotionnelle est inévitable. La vie est douloureuse et inconfortable à un moment donné pour nous tous. Si vous ne ressentez jamais ces sentiments, eh bien, j’ai de mauvaises nouvelles. Vous êtes probablement plongé dans le déni ou la positivité toxique (ou les deux), et cela ne profite à personne, encore moins à vous-même.

Parfois, l’anxiété et la tristesse peuvent être gérées sans l’aide d’un professionnel. Et parfois, ils sont si forts qu’ils sont considérés comme un trouble clinique et nécessitent une aide professionnelle.

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Quoi qu’il en soit, nier cette douleur peut causer du tort à nos enfants et à nous-mêmes à long terme. La chose émotionnellement saine à faire, qui est aussi la chose difficile et courageuse à faire, est de reconnaître nos luttes devant nos enfants et de leur donner l’exemple d’une réponse saine.

“Les enfants se tournent vers les parents pour comprendre leur réalité et pour comprendre le monde. Cela commence dès l’enfance”, a déclaré Lebowitz. Il a souligné une étude dans laquelle les nourrissons réagissent aux signaux faciaux de leurs parents lorsqu’ils décident de ramper ou non sur un plancher transparent. Les bébés de parents qui avaient l’air effrayés ont arrêté de ramper. Ceux dont les parents semblaient calmes continuaient à ramper.

“C’est un moyen majeur pour nous d’apprendre ce qui est sûr et dangereux et heureux et triste”, at-il ajouté. Nos enfants captent nos signaux émotionnels verbaux et non verbaux et ont tendance à être plus perspicaces que ce que nous leur attribuons souvent.

Cela ne veut pas dire que nous devons toujours avoir l’air calme. Lorsque nous nous sentons anxieux au sujet de Covid-19, des incendies de forêt, du racisme ou de l’insécurité financière – ou parce que nous avons un trouble d’anxiété clinique – nous devons le reconnaître de front avec nos enfants d’une manière adaptée à leur âge.

Lorsqu’un parent a l’impression de se démêler au niveau des coutures, les parents devraient commencer par prendre soin d’eux-mêmes. Dans une culture qui encourage implicitement et explicitement les parents à faire passer les besoins de leurs enfants au-dessus des leurs, cela peut sembler faux, ou, Dieu nous en préserve, égoïste. Mais c’est pour le bien de tout le monde.
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Le relâchement de la pression peut avoir lieu grâce à l’exercice, au congé du travail, un appel téléphonique avec un ami ou une thérapie. “Trouvez ces petits moyens de recharger votre batterie”, a déclaré Lebowitz.

Mais ce n’est pas tout. En plus de trouver des moyens de s’aider eux-mêmes, les parents devraient également parler à leurs enfants de ce qui se passe.

“Il est plus effrayant pour un enfant d’avoir un parent qui lutte et n’en parle pas par rapport à un parent qui lutte et qui en parle”, a déclaré Lebowitz. “Assurez-vous simplement d’utiliser des mots qu’ils comprennent.”

Pour les jeunes enfants, «triste» et «peur» sont probablement de meilleurs choix que «déprimé» et «anxieux».

Des conversations adaptées à l’âge sur l’anxiété et la dépression peuvent réaliser un certain nombre de choses. D’une part, parler à vos enfants normalise ces sentiments et leur montre qu’il est normal de les reconnaître et de les exprimer. Deuxièmement, la communication garantit que les enfants savent que le stress et l’anxiété d’un parent ne sont pas la faute des enfants. Enfin, lorsque les parents parlent de ce qu’ils font pour gérer ces sentiments, ils montrent à leurs enfants comment gérer leurs propres rancunes.

“Plutôt que de s’engager dans des comportements non constructifs comme le catastrophisme, la fermeture ou les cris, les parents devraient essayer de modéliser le comportement d’adaptation dès maintenant”, a déclaré Burstein.

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Quand ce sont les enfants qui sont anxieux, Lebowitz encourage les parents à respecter mais pas nécessairement à satisfaire leurs préoccupations. Cela peut aller à l’encontre de l’instinct parental profondément enraciné de protéger les enfants de ce qui leur fait peur. Mais la ligne entre la protection et l’accommodement des comportements malsains et irrationnels peut être une pente glissante.

Si une enfant a peur d’aller dans un parc parce qu’elle craint d’y attraper le coronavirus, ne dites pas: «Je comprends que vous avez peur et nous n’irons pas». Au lieu de cela, dites: “Je comprends que vous avez peur, mais nous savons que c’est sûr, et je sais que vous pouvez le faire.”

«Montrez à l’enfant que vous êtes convaincu qu’il peut tolérer le stress et qu’il va toujours bien. Faites-lui savoir que vous croyez qu’il peut le gérer», a déclaré Lebowitz. (Pour en savoir plus sur la façon de procéder, consultez SPACE. C’est une méthode de thérapie créée par Lebowitz qui s’attaque à l’anxiété des enfants en traitant les parents et en leur enseignant ces compétences.

«Les parents sont comme le miroir dans lequel les enfants se tournent pour se connaître», m’a dit Lebowitz.

D’après mon expérience, le miroir va dans les deux sens. Savoir que mes enfants regardent ma réaction au stress et à la tristesse m’inspire à y faire face de manière plus saine que, par exemple, de me cacher sous une couverture et de faire défiler Twitter pendant des heures.

Dans notre maison, quand maman est stressée, elle dit à tout le monde qu’elle n’a tout simplement pas le courage de cuisiner et de nettoyer et nous commandons le dîner dans notre restaurant chinois préféré. Lorsque maman est stressée, nous sortons pour une promenade en famille. Quand maman est stressée, nous mettons de la musique et dansons jusqu’à ce que, même si ce n’est que pour quelques minutes, nous oublions.

Les problèmes ne s’améliorent peut-être pas, mais ma capacité à y faire face s’améliore.

Elissa Strauss est une contributrice régulière à CNN, où elle écrit sur la politique et la culture de la parentalité.

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