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Une valise robotique pourrait remplacer les cannes et les chiens guides pour les aveugles

(CNN) – Négocier un aéroport avec ses couloirs labyrinthiques, ses escaliers mécaniques sans fin et ses innombrables portes n’est jamais facile. Maintenant, imaginez le faire si vous étiez aveugle.

C’est le défi auquel fait face Chieko Asakawa, informaticien et chercheur IBM. Asakawa partage son temps entre les États-Unis et le Japon, effectuant le voyage tous les mois. Si elle voyage non accompagnée, elle doit être escortée par le personnel de l’aéroport aux deux extrémités du vol, ce qui implique parfois une attente et nie son autonomie.

La recherche d’une meilleure alternative a conduit Asakawa à inventer une valise high-tech qui l’aide à se rendre à destination en toute sécurité et efficacement.

Emballé avec des caméras et des capteurs – un grand nombre des mêmes technologies que l’on trouve dans une voiture autonome – la valise utilise l’intelligence artificielle (IA) pour cartographier l’environnement qui l’entoure, calculant les distances entre l’utilisateur et les objets stationnaires et mobiles. Une application de téléphonie mobile est utilisée pour programmer une destination dans la valise, qui planifie un itinéraire et dirige l’utilisateur à travers les vibrations de sa poignée.

L’inventeur Chieko Asakawa a créé une valise qui permet aux utilisateurs aveugles de naviguer dans les espaces publics et d’éviter les objets sur leur chemin.

La valise dispose également d’une technologie de reconnaissance faciale, qui peut informer l’utilisateur si un ami est à proximité. Il peut également signaler les magasins et autres lieux d’intérêt à proximité et diriger l’utilisateur vers eux s’il y est invité.

Le concept est en développement depuis 2017 dans le cadre d’une collaboration entre IBM, d’autres entreprises japonaises et l’Université Carnegie Mellon en Pennsylvanie, où Asakawa est professeur de service distingué IBM au Robotics Institute.

Asakawa dit qu’il y a des espoirs de commercialiser la valise et qu’un projet pilote est prévu pour l’essayer dans un aéroport, un centre commercial et d’autres espaces publics. Bien que la version actuelle soit trop pleine de technologie pour contenir des vêtements, cela pourrait changer à l’avenir, dit-elle.

Une carte de profondeur créée par la valise AI montrant comment elle détecte les objets et les surfaces à proximité.

Innovateur agité

Coureuse passionnée, Asakawa a nourri des rêves olympiques lorsqu’elle était enfant, mais un accident de natation à 11 ans lui a fait perdre progressivement la vue jusqu’à ce qu’à 14 ans, elle devienne totalement aveugle.

À l’âge adulte, elle a consacré sa vie au développement de la technologie d’accessibilité. Parmi ses créations figurent «aDesigner», un simulateur de handicap destiné aux concepteurs pour rendre leurs sites Web plus conviviaux, et «IBM Home Page Reader», le premier navigateur vocal à permettre l’accès à Internet aux personnes aveugles et malvoyantes. Asakawa a remporté des prix de l’industrie et du gouvernement et a été intronisé au US National Inventors Hall of Fame.

«Je ne me détends jamais quand je voyage seule», dit-elle. “Je pense toujours à la technologie qui m’aidera à voyager plus facilement, plus rapidement et plus confortablement.” C’est cette agitation qui a conduit à la valise AI.

Elle dit que la valise a d’autres applications et pourrait être utilisée pour aider les personnes malvoyantes à naviguer dans les villes, tandis que sa technologie de reconnaissance d’objets peut être utilisée pour identifier les couleurs – utile lors de l’achat de vêtements, explique son créateur.

Chieko Asakawa a été intronisé au Temple de la renommée des inventeurs nationaux américains en 2019.

avec la permission de Chieko Asakawa

Son avantage le plus profond est peut-être qu’il permet aux utilisateurs de consacrer de l’énergie mentale à d’autres choses. «Les personnes malvoyantes utilisent généralement une canne blanche ou un chien-guide. Mais en utilisant ces aides à la mobilité, nous devons toujours faire attention (à) notre monde environnant», explique Asakawa. Avec l’IA qui fournit une conscience spatiale, une personne aveugle est libérée pour faire autre chose: prendre un appel, écouter les oiseaux; rêverie, même. Les espaces publics deviennent des lieux à apprécier, pas seulement à naviguer.

«Cela ouvrira de nombreuses portes aux aveugles, parce que nous pourrions aller n’importe où par (nous-mêmes)», dit Asakawa.

La technologie évoluera naturellement, prédit-elle, à mesure que les composants deviendront plus petits, plus légers et plus puissants.

Sans les nouvelles technologies, «nous ne pouvons pas changer notre société pour qu’elle soit plus inclusive», dit Asakawa. “Une valise intelligente est une excellente vitrine (pour) comment l’IA et la technologie (peuvent) changer la vie des personnes ayant une déficience visuelle.”

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