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“ Comme un kangourou ”: découverte d’une nouvelle espèce de souris aquatique à longues pattes en Afrique

Il y a près d’un siècle, un scientifique éthiopien a piégé une souris inhabituelle dans un ruisseau qui ne ressemblait à aucun autre rongeur connu en Afrique à l’époque.

Il avait une fourrure résistante à l’eau et des pieds longs et larges.

Malgré les efforts ultérieurs pour trouver l’espèce, nommée Nilopegamys, on craint maintenant qu’elle soit éteinte, le spécimen – le seul jamais collecté – maintenant dans la collection du musée sur le terrain de Chicago.

Mais les scientifiques ont maintenant découvert deux nouvelles espèces de souris étroitement liées à ce spécimen, qui sont également nouvelles pour la science.

«Ces deux groupes de souris ont été confondus pendant un siècle», a déclaré Julian Kerbis Peterhans, l’un des auteurs de l’article et chercheur au Field Museum qui a étudié ces rongeurs pendant plus de 30 ans.

«Ils sont si insaisissables depuis si longtemps, ils font partie des animaux les plus rares au monde, c’est donc excitant de découvrir enfin leur arbre généalogique.

Les chercheurs se sont concentrés sur les Nilopegamys et un autre groupe, nommé Colomys.

Nilopegamys signifie «souris de la source du Nil», tandis que le nom de Colomys se traduit approximativement par «souris sur échasses» en raison de ses pieds allongés qui lui permettent de patauger dans les cours d’eau peu profonds pour chasser les insectes aquatiques comme les larves de caddisfly.

Alors que Nilopegamys n’a été trouvé qu’en Ethiopie, des Colomys ont été trouvés dans tout le bassin du Congo et dans la partie ouest du continent africain.

«On sous-estime à quel point on sait peu de choses sur la biodiversité des petits mammifères, en particulier dans les régions tropicales du monde.

Nous ne découvrons pas beaucoup de nouveaux lions, tigres et ours, mais il existe un potentiel incroyable de découverte de nouvelles espèces de petits mammifères car ils sont difficiles à trouver », a déclaré Tom Giarla, auteur principal de l’article et assistant. professeur de biologie au Siena College de New York.

«Ce sont en quelque sorte des animaux sous-estimés – ils sont vraiment cool quand on commence à en apprendre davantage sur leur écologie.

“Ce sont des souris semi-aquatiques, donc ce ne sont pas seulement vos rongeurs ordinaires de tous les jours.”

Le professeur Peterhans a déclaré que les caractéristiques de la souris la rendaient parfaitement adaptée à la vie des rivières.

Il a dit: «Ces souris ont de longs pattes, un peu comme un kangourou. Ils s’assoient sur leurs hanches et pataugent dans les ruisseaux peu profonds avec leurs moustaches à la surface de l’eau, détectant des mouvements, comme un sonar.

«Ils ont un cerveau inhabituellement gros pour traiter ces informations sensorielles de leurs moustaches lorsqu’ils chassent.»

Il a ajouté: «Lorsque j’ai attrapé ma première souris il y a environ 30 ans, c’était la plus belle souris africaine que j’aie jamais vue, elle avait une fourrure hydrofuge très épaisse et luxuriante, chaude et confortable. Ils sont incroyablement doux et ils ont ce remarquable ventre blanc comme neige.

Pour les chercheurs sur le terrain, l’habitat des souris ne les rend pas faciles à attraper.

L’espèce préfère les ruisseaux peu profonds afin de pouvoir utiliser leurs moustaches pour les aider à chasser, mais elle a également été trouvée dans des zones marécageuses et même des rivières de 3 à 4 pieds de profondeur par endroits, où elles recherchent les bords peu profonds.

«Pour traverser l’une des rivières où j’ai attrapé un Colomys, vous devez utiliser des bâtons de marche, l’eau est à la hauteur de votre taille», a déclaré Terry Demos, chercheur postdoctoral au Field Museum et un autre des auteurs de l’article.

«Et il peut y avoir des pluies torrentielles sous les tropiques, alors parfois la moitié des pièges sont emportés et il faut descendre la rivière pour essayer de les trouver.

Les chercheurs ont évalué le Colomys dans toute sa gamme et se sont également appuyés sur de nouveaux travaux de terrain et des collections de musées.

Ils ont comparé les traits physiques des animaux et analysé leur ADN.

Les analyses ont révélé qu’au sein du genre Colomys, il y avait deux nouvelles espèces qui n’avaient pas encore été décrites. Ils ont été nommés Colomys lumumbai et Colomys wologizi, d’après, respectivement, le chef de l’indépendance congolaise Patrice Lumumba et les montagnes Wologizi du Libéria.

Les chercheurs ont également découvert qu’une sous-espèce constituait en fait sa propre espèce distincte et ont révisé l’aire de répartition d’une autre espèce.

Le Dr Giarla a également pu extraire l’ADN d’un morceau de tissu séché sur le crâne d’un spécimen de Nilopegamys âgé de 93 ans dans les collections du Field.

«Lorsque vous travaillez avec de l’ADN ancien ou de l’ADN ancien, vous devez le traiter différemment. Il ne peut pas y avoir d’ADN contaminant, car cela pourrait ruiner toute votre étude », a-t-il déclaré.

«J’ai été stupéfait de l’avoir fait fonctionner dès mon premier essai.»

L’ADN a montré que Nilopegamys est un genre sœur de Colomys et était son plus proche parent.

«Les nouvelles espèces que nous avons nommées font partie d’un effort mondial visant à comprendre la biodiversité des forêts tropicales africaines et à mettre en évidence les zones critiques à préserver», a déclaré le Dr Demos.

«Il y a de vastes zones du bassin du Congo qui ont à peine été explorées au cours des soixante-dix dernières années, des endroits difficiles d’accès en raison de l’instabilité politique. Nous ne savons même pas exactement comment ces animaux sont répartis, il y a de grandes lacunes.

Les résultats pourraient même aider à éclairer les efforts de santé publique sur toute la ligne, ont suggéré les chercheurs.

«Covid est une maladie zoonotique et la recherche sur la biodiversité est essentielle pour comprendre les maladies zoonotiques», a déclaré le Dr Giarla.

«Nous devons comprendre quelles espèces sont présentes dans les zones naturelles, en particulier les zones naturelles modifiées par les humains.»

La recherche est publiée dans le Journal zoologique de la société linnéenne.

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