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Les incendies sur les pentes du Kilimandjaro menacent un écosystème diversifié

NAIROBI, Kenya – Alors que des incendies balayaient les pentes du mont Kilimandjaro, la plus haute montagne d’Afrique, pour le cinquième jour jeudi, des centaines de volontaires des villages locaux ont rejoint les pompiers en course pour arrêter un incendie menaçant de ravager l’un des écosystèmes les plus riches et les plus diversifiés du monde. .

Les incendies, qui ont commencé à brûler à une aire de repos pour les grimpeurs, font rage depuis cinq jours avec de l’herbe sèche et des vents forts entravant les efforts pour maîtriser les flammes.

Déjà, de vastes étendues de forêts et d’arbustes bas ont été réduits en braises. Des vidéos et des images de la scène ont montré des volontaires éteindre les incendies comme une épaisse fumée blanche pesait dans le ciel derrière eux.

Des hélicoptères devaient être déployés jeudi pour la première fois pour aider à arrêter les incendies.

Avec un sommet de 5895 mètres, ou 19341 pieds, le mont Kilimandjaro est le point le plus élevé d’Afrique et est considéré comme la plus haute masse volcanique autonome du monde. Les sommets enneigés de la montagne et le parc national environnant ont été déclarés site du patrimoine mondial de l’UNESCO en 1987, avec des plantes endémiques et des dizaines d’espèces animales, y compris des espèces en voie de disparition, qui y vivent.

Ces dernières années, la montagne et l’écosystème environnant ont été confrontés à des défis tels que la pollution de l’eau et de l’air, l’intrusion sur les périmètres du parc, l’exploitation forestière illégale et le braconnage. Le changement climatique a également poussé les glaciers et les calottes glaciaires de la montagne à dégeler.

Avec l’arrivée de milliers d’alpinistes chaque année, l’inquiétude grandit ces dernières années selon laquelle le surtourisme menace la splendeur naturelle du Kilimandjaro.

Les responsables des parcs tanzaniens ont déclaré que les incendies avaient commencé dimanche dans l’aire de repos de Whona, qui est populaire auprès des alpinistes utilisant les itinéraires Mandara et Horombo pour escalader la montagne.

Les autorités ont déclaré qu’une enquête sur l’origine de l’incendie était en cours, mais des preuves préliminaires suggéraient qu’il avait été déclenché accidentellement par des porteurs réchauffant la nourriture pour les visiteurs.

«Ce n’était que de la malchance», a déclaré cette semaine Pascal Shelutete, un responsable des parcs nationaux de Tanzanie. «Mais nous continuerons à suivre la question en profondeur.»

En plus des plantes et des forêts qui ont été détruites, les incendies ont également installations rasées utilisé par les touristes au Centre Horombo.

Aucun décès ni blessé n’a été signalé.

Les autorités estiment que l’incendie a jusqu’à présent détruit une zone alpine s’étendant sur environ deux miles.

«Nous sommes toujours en train d’éteindre le feu», Hamisi Kigwangalla, ministre tanzanien des ressources naturelles et du tourisme, dit sur Twitter jeudi, un jour après avoir visité le site de l’incendie. «La tâche est plus difficile et plus vaste qu’on ne le pense.»

La montagne a longtemps occupé une place particulière dans l’imaginaire du monde, largement évoquée par les visiteurs impressionnés par sa majesté.

Pour ceux qui vivent dans son ombre, c’est à la fois une source de revenus et de fierté. Lorsque la Tanzanie a obtenu son indépendance en décembre 1961, le nouveau chef, Julius K. Nyerere, a dépêché une équipe d’alpinistes pour gravir le plus haut sommet du continent.

Ils ont planté une torche, destinée à servir de métaphore aux aspirations d’une nation.

Cependant, avec les élections présidentielles prévues pour le 28 octobre, on craint que la nation ne glisse dans un régime autocratique.

Depuis que le président John Magufuli a été élu en 2015, le gouvernement a sévi contre les médias et la société civile, en adoptant des lois visant à faire taire les voix critiques.

«Ce n’est pas un hasard si le gouvernement tanzanien a intensifié sa répression de l’opposition, des groupes d’activistes et des médias si près des élections», a déclaré Oryem Nyeko, chercheur sur l’Afrique à Human Rights Watch, dans un communiqué. «Au lieu de défendre le droit à la liberté d’expression à ce moment critique, les autorités ont plutôt adopté des mesures qui suscitent des inquiétudes quant à la liberté et l’équité des élections.»

Il fait face à un grand nombre de candidats, dont Tundu Lissu, une figure de l’opposition qui a survécu à une tentative d’assassinat il y a trois ans et est maintenant de retour dans le pays. Personne n’a jamais été arrêté dans cette affaire.

La nation d’environ 58 millions d’habitants dépend fortement du tourisme, et M. Magufuli a eu hâte de ramener les gens dans le pays après que la pandémie de coronavirus a tout arrêté dans le monde.

Il y a cinq mois, il a déclaré la nation exempte de coronavirus, une annonce que les responsables de la santé publique et les pays voisins ont accueillis avec scepticisme. Le gouvernement de M. Magufuli a limité les reportages sur le virus en Tanzanie, selon Human Rights Watch.

Le tourisme a été autorisé à reprendre, notamment au mont Kilimandjaro.

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