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Les tweets de Trump sur les retraits de troupes dérangent le Pentagone

WASHINGTON – Le tweet surprise du président Trump la semaine dernière selon lequel il retirerait toutes les troupes américaines d’Afghanistan d’ici Noël n’est pas la seule mission militaire importante qu’il pourrait brusquement rétrécir ou se terminer à l’approche du jour des élections.

M. Trump a déclaré à des conseillers principaux qu’il souhaitait également voir des plans de retrait de toutes les forces américaines en Somalie, malgré les avertissements de hauts responsables militaires et de lutte contre le terrorisme selon lesquels cela renforcerait la filiale meurtrière de Qaïda et céderait à la Chine un terrain stratégique en Afrique de l’Est. Russie.

Le président a envoyé des signaux mitigés le mois dernier en déclarant que les forces américaines «sont hors de Syrie», sauf pour garder les champs pétrolifères de la région. Ses commentaires sont intervenus le jour où le Pentagone a annoncé qu’il envoyait des véhicules de combat Bradley, davantage de patrouilles d’avions de combat et environ 100 soldats supplémentaires dans le nord-est de la Syrie après qu’un véhicule blindé russe y ait percuté une patrouille terrestre américaine en août, blessant sept soldats.

«Nous sommes dans tous ces différents sites qui combattent dans des pays dont personne n’a jamais entendu parler, et cela nous fait mal parce que nous – vous épuisez votre armée», a déclaré M. Trump la semaine dernière dans une interview à Fox Business. «Et nous devons toujours être préparés pour la Chine, la Russie et ces autres pays. Nous devons être préparés.

Mais même les hauts commandants militaires ont cherché à se distancer des prévisions de retrait des troupes de leur commandant en chef, qui les ont pris au dépourvu. Et les critiques affirment qu’en cherchant à remplir un engagement de campagne visant à ramener les troupes américaines à la maison après des «guerres sans fin», le président expose le pays à des risques de sécurité nationale encore plus grands.

«Il n’y a pas de stratégie; il n’y a que des élections », a déclaré Kori Schake, qui dirige les études de politique étrangère et de défense à l’American Enterprise Institute.

Les dernières nouvelles à couper le souffle sur d’éventuels retraits de troupes sont survenues cette semaine, lorsque des hauts responsables de l’administration ont déclaré que M. Trump avait déclaré à des assistants supérieurs qu’il souhaitait retirer les forces américaines de Somalie, confirmant un rapport antérieur de Bloomberg News et ajoutant des détails supplémentaires.

Une idée actuellement à l’étude consisterait à retirer la plupart ou toutes les troupes terrestres du pays – y compris celles qui ont formé et conseillé les forces somaliennes – et à mettre fin aux frappes visant à combattre ou à dégrader le Shabab, la filiale mondiale la plus grande et la plus active d’Al-Qaïda. Les frappes antiterroristes, l’utilisation de drones, la présence de troupes dans les pays voisins et le ciblage de membres individuels de Shabab soupçonnés de comploter des attaques terroristes en dehors de la Somalie seraient toujours autorisés.

La Maison Blanche a convoqué une petite réunion interinstitutions de hauts fonctionnaires à la fin de la semaine dernière pour discuter de la demande de M. Trump d’options de retrait des troupes plus drastiques, selon trois responsables qui se sont exprimés sous le couvert de l’anonymat.

Les responsables impliqués dans la discussion comprenaient le secrétaire à la Défense Mark T. Esper et le général Mark A. Milley, le président des chefs d’état-major interarmées, ont-ils déclaré.

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Un porte-parole du Pentagone a renvoyé des questions sur les délibérations au Conseil de sécurité nationale de la Maison Blanche, où un porte-parole a refusé de commenter.

Il y a maintenant environ 700 soldats américains en Somalie. La plupart sont des forces d’opérations spéciales stationnées dans un petit nombre de bases à travers le pays. Leurs missions comprennent la formation et le conseil de l’armée somalienne et des troupes antiterroristes et la conduite de raids tuer ou capturer contre les Shabab.

Le Shabab a lancé ces derniers mois de nouvelles menaces spécifiques contre les Américains en Afrique de l’Est – et même aux États-Unis. Après une pause cette année, il a intensifié une campagne d’attentats à la voiture piégée en Somalie, ont déclaré des responsables américains du contre-terrorisme et du renseignement.

Plusieurs signes inquiétants indiquent que le Shabab cherche à étendre ses opérations meurtrières bien au-delà de sa base d’origine et à attaquer les Américains partout où il le peut – des menaces qui ont incité 46 frappes de drones américains jusqu’à présent cette année pour essayer d’éteindre les comploteurs. L’année dernière, il y a eu 63 frappes de drones, presque toutes contre des militants Shabab, et quelques-unes contre une branche de l’État islamique.

Ces dernières années, le Shabab, qui, selon les analystes américains du renseignement, compte entre 5 000 et 10 000 combattants, a perdu de nombreuses villes et villages qu’il contrôlait autrefois. Malgré un nombre record de frappes de drones américains, le groupe s’est transformé en une organisation plus agile et plus meurtrière, menant des attaques à grande échelle contre des cibles civiles et militaires à travers la Somalie et les pays voisins.

«Un retrait des forces américaines de Somalie donnera aux Shabab un avantage stratégique décisif dans le conflit en Somalie et augmentera considérablement la menace terroriste en Afrique de l’Est, y compris contre les Américains et les cibles américaines», a déclaré Tricia Bacon, spécialiste de la Somalie à l’Université américaine. à Washington et un ancien analyste de la lutte contre le terrorisme au Département d’État.

Le colonel Christopher P. Karns, porte-parole en chef du commandement militaire pour l’Afrique, a refusé de commenter les efforts de M. Trump pour retirer ses troupes de Somalie. Au lieu de cela, le colonel Karns a offert une défense pour la mission actuelle.

«Le Commandement américain pour l’Afrique continue de former les forces somaliennes, de surveiller Al Shabab et de perturber et de dégrader un dangereux réseau terroriste Al Shabab dont les ambitions à long terme incluent l’attaque des États-Unis», a-t-il déclaré dans un communiqué.

Le colonel Karns a également souligné la stratégie plus large du Pentagone pour contrer les menaces mondiales de Moscou et de Pékin. «Quand vous regardez la concurrence mondiale de l’énergie en Afrique, c’est vraiment un endroit où la Chine et la Russie cherchent à être grandes et continuent de donner la priorité à l’activité, en particulier sur le front économique», a-t-il déclaré.

Même certains des alliés républicains les plus fidèles de M. Trump au Congrès le mettent en garde contre de profondes réductions d’effectifs en Somalie.

“Cette stratégie a fonctionné, et notre présence continue là-bas a empêché Al Shabab d’étendre sa présence dans la région”, a déclaré le sénateur James M. Inhofe, républicain d’Oklahoma et président du Comité des services armés, dans un communiqué. M. Inhofe a exprimé l’espoir que M. Trump «ne prendrait aucune mesure qui nous ferait perdre le terrain que nous avons gagné, grâce à sa stratégie».

La répression de l’armée sur le retrait de grandes troupes en Somalie est intervenue après que le général Milley s’est éloigné des annonces soudaines et contradictoires de la Maison Blanche la semaine dernière sur le retrait des troupes afghanes.

Sans avertissement au Pentagone, Robert C. O’Brien, le conseiller à la sécurité nationale, a déclaré mercredi dernier à Las Vegas que les États-Unis réduiraient leurs troupes en Afghanistan à 2500 au début de l’année prochaine. Cela a surpris les responsables du ministère de la Défense et les hauts commandants militaires, qui ont déclaré qu’ils opéraient toujours sous l’ordre de réduire le niveau des troupes à 4 500 soldats d’ici la fin de l’automne.

M. Trump a ensuite ajouté à la confusion lorsqu’il a contredit M. O’Brien quelques heures plus tard et a suggéré via Twitter un calendrier dès Noël pour ramener toutes les troupes à la maison.

«Nous devrions avoir le petit nombre restant de nos BRAVE hommes et femmes en poste en Afghanistan d’ici Noël!» il a écrit.

Le général Milley, craignant de bouleverser la bonne relation de travail qu’il a établie avec le président, a néanmoins contesté le calendrier accéléré et les messages contradictoires de retrait des troupes. Il n’a pas critiqué le commandant en chef, mais il a discuté des commentaires du conseiller à la sécurité nationale.

“Je pense que Robert O’Brien ou n’importe qui d’autre peut spéculer comme bon lui semble”, a déclaré le général Milley dans une interview accordée à NPR dimanche. «Je vais m’engager dans l’analyse rigoureuse de la situation en fonction des conditions et des plans dont je suis au courant et de mes conversations avec le président.

Dans le nord-est de la Syrie, le commandement central de l’armée a envoyé des renforts dans la région très disputée le mois dernier après que les Russes ont délibérément percuté le véhicule américain.

Les responsables de la Maison Blanche et du Pentagone ont critiqué les Russes pour ce que les responsables américains ont qualifié d’agression imprudente. Mais M. Trump a gardé le silence sur cet épisode, incitant les démocrates à s’en saisir comme le dernier exemple de l’échec du président à contester l’hostilité croissante de la Russie envers l’Occident, ce qui comprend également l’ingérence dans les élections et l’octroi de primes aux troupes américaines en Afghanistan.

L’ancien vice-président Joseph R. Biden Jr., candidat démocrate à la présidentielle, a réprimandé M. Trump pour ne pas avoir abordé publiquement l’altercation en Syrie: «Avez-vous entendu le président dire un seul mot? A-t-il levé un doigt? a-t-il déclaré dans un discours en Pennsylvanie le 31 août.

Les commandants militaires américains ont exprimé un optimisme prudent sur le fait que le président ne retirerait aucun des plus de 600 soldats en Syrie, du moins pour le moment. Ces troupes aident les alliés kurdes syriens à mener des missions de contre-terrorisme contre les restes de l’État islamique.

Mais ces mêmes commandants se souviennent très bien du penchant de M. Trump pour s’adresser à Twitter pour laisser échapper un nouveau changement de politique, comme il l’a fait en annonçant un précédent retrait de troupes de Syrie en 2018 sans en informer le Pentagone. Cette décision a entraîné la démission de Jim Mattis en tant que secrétaire à la Défense.

À moins de trois semaines du jour du scrutin, les responsables du Pentagone se préparent à faire face aux conséquences d’une autre éventuelle prévision des troupes présidentielles.

«Comment atténuerons-nous le risque de retrait des troupes américaines de ces endroits?» a déclaré Seth G. Jones, directeur du projet transnational sur les menaces au Center for Strategic and International Studies, un groupe de réflexion de Washington. «J’entends des grillons. Ce n’est pas la recette d’une politique étrangère solide. »

Charlie Savage a contribué au reportage.

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