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Ollie Watkins: du balayage des vestiaires à la réussite d’un triplé contre Liverpool

Ollie Watkins a marqué ses débuts en Premier League avec un triplé parfait contre Liverpool le mois dernier

Tout en balayant le sol d’un vestiaire hors championnat, la perspective de marquer un tour du chapeau parfait contre les champions de la Premier League aurait ressenti la fantaisie d’un adolescent Ollie Watkins.

Mais le joueur de 24 ans n’avait jamais été du genre à renoncer à transformer ses rêves en réalité.

Rejeté lors de son premier essai avec un club professionnel, la montée en puissance de Watkins est aussi impressionnante que rapide, devenant la signature du record du club d’Aston Villa à 28 millions de livres sterling.

Du recul au jeu de l’arrière gauche

Né à Newton Abbot dans le Devon, Watkins était l’un des nombreux espoirs désireux d’impressionner lors d’un procès dans l’un des clubs locaux de lui – Exeter City – mais n’a pas été engagé au départ.

“Il y avait juste le sentiment qu’il n’était pas prêt”, a déclaré Simon Hayward, directeur de l’académie d’Exeter à l’époque, à BBC Sport.

“La décision n’avait rien à voir avec sa capacité technique. Venir avec nous aurait signifié un entraînement trois fois par semaine pendant environ une heure et demie, alors que nos matchs impliqueraient tous pas mal de déplacements.

Ollie Watkins
Malgré son record de buts prolifique ces dernières années, la percée de Watkins à Exeter était en tant qu’arrière gauche

“Je ne pensais pas qu’il était prêt pour l’engagement à cet âge qui viendrait avec l’académie.”

Hayward et son équipe ont gardé un œil sur le jeune Watkins et un an plus tard, il a décidé qu’il était prêt à avoir une chance donnée.

“Si c’était arrivé à 16 ans, j’aurais été très déçu, mais heureusement, j’ai eu le temps de m’améliorer et de devenir un meilleur joueur”, a déclaré Watkins.

Alors que son rôle de prédilection était celui d’ailier gauche offensif – la position dans laquelle son idole Thierry Henry a commencé – Exeter tenait à ce que Watkins développe également les autres parties de son jeu.

“Le programme de l’académie a été conçu pour créer des joueurs capables de jouer à plusieurs postes”, a ajouté Hayward.

“Vous ne savez jamais où une ouverture va se produire pour vos débuts en équipe première et si vous n’avez joué qu’une seule position, vous êtes très limité.”

Alors que Watkins vieillissait et approchait de l’âge que les joueurs commençaient habituellement à faire partie de la première équipe, il a été prêté à Weston-super-Mare en dehors de la ligue pour acquérir de l’expérience.

“C’est un peu comme conduire, on apprend vraiment une fois que l’on a réussi son test”, a déclaré Mark McKeever, directeur de phase de l’académie de Weston-super-Mare, qui a travaillé avec Watkins pendant son séjour au club.

Terrain du Weston-super-Mare FC
Le premier goût de Watkins au football en équipe première est venu au Weston-super-Mare FC en dehors de la ligue

“Le football est un peu similaire. Vous obtenez une vraie base dans le football senior. Il a fait des erreurs mais il apprendrait toujours d’eux très rapidement. Ollie était un joueur très intelligent.”

Watkins a marqué 10 buts au cours de ces 25 matchs, mais même dans ce cas, la progression vers la première équipe d’Exeter n’a pas été simple.

Sa première véritable opportunité avec les Grecians s’est produite lors d’une tournée de pré-saison en Écosse en 2015.

Watkins ne devait pas à l’origine aller avec la première équipe, mais une blessure à l’arrière gauche du club a fourni une ouverture, bien qu’il devrait jouer dans une position qu’il ne connaissait pas.

Mais sa volonté de s’adapter a attiré l’attention et il a ensuite été essayé au milieu de terrain par le manager de l’époque, Paul Tisdale.

«Je pense que c’était un peu décisif», dit Hayward.

“On lui a dit qu’il devait avoir un impact sur le jeu d’un point de vue défensif ou il n’allait pas jouer et tout d’un coup, il était le joueur le plus travailleur de l’équipe semaine après semaine.

“Nous montrions des vidéos aux gars de l’académie d’Ollie qui travaillait ses chaussettes. Il passerait devant trois ou quatre coéquipiers pour soutenir une attaque et passerait ensuite à nouveau devant ces trois ou quatre joueurs pour revenir et aider à défendre. Son le rythme de travail était phénoménal. “

Balayer les sols et préparer des cafés

À Weston-super-Mare, il aiderait à balayer le sol des vestiaires tandis que, peu de temps après une percée à Exeter, ce serait son rôle de faire des cafés pour ses coéquipiers et le personnel d’entraîneurs lors de voyages à l’extérieur.

Ce genre de tâches, dira-t-il plus tard, l’aidait à garder les pieds sur terre et était une continuation du travail effectué à l’académie d’Exeter pour s’assurer que les joueurs se développent en des individus bien équilibrés.

“Nous voulions que de jeunes hommes décents arrivent à l’académie”, a déclaré Hayward.

“La réalité est que la plupart d’entre eux n’allaient pas réussir à cause de la compétitivité de leur tentative de devenir footballeur. Sachant que la plupart n’allaient pas y arriver, nous ne voulions pas que le football soit le but ultime. tout, il s’agissait d’abord de bonnes personnes. “

Watkins n’aurait pas pu demander une meilleure éducation au football.

Entre 2014 et 2018, les diplômés de l’académie d’Exeter ont gagné au club plus de 5 millions de livres sterling en frais de transfert, avec Ethan Ampadu, prêté à Sheffield United de Chelsea, et Matt Grimes de Swansea, également à St James Park.

Non-championnat à Premier League – Angleterre ensuite?

Ollie Watkins
Watkins a marqué 25 buts lors de sa première saison complète en tant qu’avant-centre

Au cours de son année décisive à Exeter, Watkins a marqué huit buts en 20 matchs et a suivi avec 13 en 45 matchs la saison suivante.

Un déménagement à Brentford est venu ensuite et lorsque l’attaquant Neal Maupay a rejoint Brighton après avoir marqué 25 buts lors de la saison 2018-19, Watkins a remplacé le Français dans un rôle plus central.

L’impact de ce changement a été immédiat car Watkins a égalé le décompte de Maupay la saison suivante.

“Il dirige l’équipe”, a déclaré le patron de Brentford Thomas Frank après que Watkins ait marqué son 25e but. “Regardez comme il travaille dur – c’est une joie d’avoir un attaquant comme ça. C’est le rêve d’un entraîneur.

“Il est l’un des joueurs offensifs les plus durs, sinon les plus durs, travaillant dans la ligue, et il est aussi le meilleur buteur. Ce n’est pas une mauvaise combinaison.”

Après avoir marqué ses débuts en Premier League de manière explosive, Watkins a été soutenulien externe pour gagner la reconnaissance du patron de l’Angleterre Gareth Southgate dans un proche avenir.

Ayant déjà transformé un rêve en réalité grâce au travail acharné et au dévouement, il est difficile de ne pas voir Watkins refaire la même chose.

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