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Les requins échouent sur les plages, poignardés par l’espadon

La première victime s’est échouée en septembre 2016. La police de Valence, en Espagne, a vu un requin bleu mourir dans les vagues le long d’une petite étendue de plage. Ils ont traîné le cadavre de huit pieds dans la cour derrière le poste de police. Puis ils ont appelé Jaime Penadés-Suay, qui a rapidement soupçonné un acte criminel.

Le requin avait ce qui ressemblait à un morceau de bois incrusté dans sa tête. Il a tiré. A glissé un fragment brisé d’une épée d’espadon qui avait traversé son cerveau.

«Je pensais que c’était fou», a déclaré M. Penadés-Suay, étudiant diplômé de l’Université de Valence et fondateur de LAMNA, un consortium espagnol qui étudie les requins. «Je n’étais jamais sûr que c’était une sorte de blague.

Mais depuis lors, au moins six autres requins se sont échoués sur les côtes méditerranéennes, chacun empalé avec la même arme du crime, et presque toujours dans la tête. Dans le dernier exemple, un requin renard adulte de 15 pieds – lui-même équipé d’une queue en forme de fouet capable de coups étourdissants – s’est échoué en Libye. À l’intérieur se trouvait un pied d’espadon qui s’était cassé près de son cœur.

Pris ensemble, ces cas offrent ce qui pourrait être des preuves scientifiques préliminaires de duels sous-marins à grande vitesse et à enjeux élevés qui étaient auparavant limités aux contes de pêcheurs.

Historiquement, les baleiniers, les pêcheurs et les érudits considéraient l’espadon comme des gladiateurs heureux. Mais les scientifiques modernes étaient sceptiques. Bien sûr, l’espadon empale parfois les bateaux, les baleines, les sous-marins et les tortues de mer. Mais peut-être que ces espadons avaient visé des proies plus petites et percuté autre chose par erreur.

Ou peut être pas. Lorsque les requins meurent, leurs corps coulent généralement au fond de la mer. Ainsi, un enregistrement publié d’une demi-douzaine de requins échoués avec des blessures étrangement précises pourrait indiquer que ces rencontres sont courantes – et qu’un espadon est parfois exactement ce à quoi il ressemble.

«Maintenant, au moins, nous avons des preuves qu’ils pourraient vraiment l’utiliser comme une arme, intentionnellement», a déclaré Patrick Jambura, étudiant diplômé de l’Université de Vienne.

M. Jambura a mené une étude sur le requin renard récemment mort, qui est apparu en avril. Sara Al Mabruk de l’Université Omar Al-Mukhtar en Libye avait repéré une vidéo publiée par des scientifiques citoyens locaux. Dans la vidéo, un homme s’approche d’un requin sur la plage, puis tire une épée de son dos comme une torsion bizarre sur la légende arthurienne. «Je me suis dit: ‘Oh allez Sara, nous devons faire quelque chose à ce sujet. C’est tout simplement incroyable », a déclaré M. Jambura.

C’est aussi déroutant, a rapporté leur équipe ce mois-ci dans la revue Ichthyological Research. Les pêcheurs attrapent souvent l’espadon avec des épées mutilées, donc en casser une n’est pas fatal, mais ils aident leurs propriétaires à nager plus vite et à se nourrir. Et ils ne semblent pas repousser, du moins pas pour les adultes. Alors pourquoi certains espadons risquent-ils de les perdre?

La plupart des victimes de coups de couteau d’espadon en Méditerranée ont été des requins bleus ou des requins mako. Ces deux espèces se nourrissent de jeunes espadons, ce qui suggère une explication: peut-être que les jeunes espadons avaient eu l’impression que leur vie était menacée et qu’ils avaient riposté.

Mais cette fois, le fragment d’épée semblait provenir d’un espadon adulte, qui n’est généralement pas mangé par un requin renard.

Au lieu de cela, soutiennent-ils, l’espadon aurait pu éliminer un rival écologique. Dans la Méditerranée surexploitée, l’espadon aurait pu se battre pour assurer une plus grande part des déchets restants.

M. Penadés-Suay doute que la concurrence soit un motif suffisant compte tenu des risques encourus par la prise d’un grand requin à queue fouet. Au lieu de cela, pense-t-il, l’espadon aurait pu se sentir attaqué et avoir tenté de protéger son territoire.

Quoi qu’il en soit, les scientifiques en savent peu sur le comportement. Ou à propos de l’espadon en général, malgré leur abondance dans les restaurants et les comptoirs de poissons des épiceries. «Les espèces commerciales ne sont étudiées qu’à des fins commerciales, et c’est un problème», a déclaré M. Penadés-Suay.

Après avoir établi un partenariat avec une entreprise de fruits de mer, il travaille maintenant à mesurer à la fois mille épées et la taille globale du poisson qui les portait. Cela devrait aider les scientifiques à extrapoler des petits fragments de scène de crime laissés dans les requins à l’espadon complet qui a commis l’acte.

Les scientifiques à la recherche de ces rares incidents veulent également entendre l’opinion du public. “Peut-être qu’un pêcheur depuis 13 ans attrape des requins, et chaque année il le trouve”, a déclaré M. Penadés-Suay. «Nous avons besoin que tout le monde se penche là-dessus.»

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