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Les jours d’un figuier célèbre sont comptés comme une nouvelle route qui traverse

NAIROBI, Kenya – Le figuier, haut de quatre étages et vieux de près d’un siècle, ses branches arquées formant un auvent géant, a servi de repère pour des générations de Kenyans dans le quartier commerçant animé de Westlands dans la capitale, Nairobi.

“Tous les arbres n’ont pas le même statut,” m’a dit Peter Kiarie Njoroge, ancien de la tribu Kikuyu, qui considère les figuiers comme la «maison de Dieu» et la demeure de leurs ancêtres. Celui-ci, dit-il, tendant le cou pour regarder les feuilles géantes, est «comme un poste de garde».

Mais les jours du célèbre arbre sont comptés. Il se trouve sur le chemin d’une autoroute à quatre voies de 17 miles en cours de construction dans la ville de Nairobi. Les autorités gouvernementales disent qu’elles vont le retirer – et bien qu’elles aient promis de le déplacer et de la transplanter, les experts disent que cela pourrait être impossible pour un spécimen aussi imposant. Des véhicules de construction étaient déjà stationnés à proximité un après-midi récent, et les travailleurs ont déclaré qu’ils se préparaient à commencer n’importe quel jour.

Cet arbre est maintenant devenu le symbole le plus visible de l’opposition croissante du public à la nouvelle autoroute massive – la Nairobi Expressway – pour des raisons allant de l’environnement à l’économie en passant par l’esthétique. Certains Kenyans ont été scandalisés que les constructeurs d’autoroutes aient déjà fauché des dizaines d’arbres le long de la route et pourraient traverser le parc Uhuru – une bande de verdure emblématique du centre-ville. D’autres s’opposent au projet parce qu’ils disent qu’il endettera le Kenya encore plus profondément envers la Chine, qui construit le projet pour un coût d’environ 550 millions de dollars, que les contribuables seront responsables de rembourser, d’une manière ou d’une autre.

Les autorités kényanes défendent la route comme nécessaire pour désengorger les fameuses sauvegardes du trafic de la ville. Charles Njogu, un porte-parole de la Kenya National Highways Authority, a déclaré que la nouvelle route traverserait le cœur du centre-ville, réduisant le temps de trajet aux heures de pointe de Westlands à l’aéroport international d’environ deux heures à un peu plus de 10 minutes. . Le projet, a-t-il dit, créera également environ 3 500 emplois pendant et après la construction, et contribuera à réduire les quelque 165 millions de dollars que les Kenyans perdent chaque année dans les embouteillages. Il devrait être achevé en 2022.

M. Njogu a refusé de répondre à toute question concernant l’impact environnemental du projet ou le sort du figuier.

L’autoroute a fait l’objet de vives critiques de la part de nombreux camps. Les législateurs au Parlement ont d’abord remis en question la décision de commencer à construire la route avant que l’agence environnementale n’ait délivré les documents d’autorisation. Les groupes environnementaux ont déclaré qu’il n’y avait pas d’études appropriées sur l’impact sur la qualité de l’air ou les espaces verts, et ont hurlé au sujet du projet de couper à travers le parc Uhuru. Le parc a été sauvé des bulldozers dans les années 1980 par un lauréat du prix Nobel de la paix kenyan, Wangari Maathai, décédé en 2011.

Même après le gouvernement dit qu’il épargnera le parc, les écologistes n’ont pas été apaisés. «Comme nous l’avons vu dans le passé avec d’autres types de développements qui ont traversé, une chose est dite, puis une autre est mise en œuvre», a déclaré Elizabeth Wathuti, responsable des campagnes à la Fondation Wangari Maathai.

La fondation fait partie d’un consortium de groupes qui ont fait appel de la décision de délivrer un permis environnemental pour l’autoroute.

Une loi exige que la construction s’arrête jusqu’à ce que l’affaire soit tranchée. Mais l’entrepreneur, la China Road and Bridge Corporation, a déjà commencé les travaux, notamment la coupe de dizaines d’arbres le long du tracé de l’autoroute.

Dans une ville dont les espaces verts diminuent, les habitants de Nairobi craignent que la voie rapide ait un impact sur la biodiversité. Avec près de 5 millions d’habitants, Nairobi a encore deux forêts urbaines et deux réserves naturelles. Les parcs publics, les jardins et les terrains de jeux diminuent tous en raison de l’expansion du développement, selon un rapport 2020 du Programme des Nations Unies pour les établissements humains.

Mme Wathuti, qui a mené une récente manifestation contre l’abattage du figuier, a déclaré que le projet d’autoroute montre à quel point le gouvernement s’intéresse à l’infrastructure et au développement commercial à tout prix.

«Je pense que le meilleur cadeau que nous pouvons offrir à la prochaine génération est de protéger ces espaces», a-t-elle déclaré.

L’économie de l’autoroute «n’a pas de sens», a déclaré Tony Watima, consultant économique kenyan et chroniqueur au Business Daily. Dans un pays où la majorité des gens vivent dans les zones rurales et dans une ville où la plupart des gens prennent les transports en commun ou se rendent à pied à pied pour se rendre au travail, le gouvernement n’aurait pas dû s’engager dans un partenariat public-privé qui ne sert que les quelques personnes qui conduisent, a-t-il déclaré. .

«Vous créez une politique gouvernementale qui continue à enraciner la classe sociale et économique», a déclaré M. Watima lors d’un entretien téléphonique.

Comme pour de nombreux projets soutenus par la Chine au Kenya, il a ajouté: «Nous devons toujours nous retrouver à faire des échanges entre l’environnement et la valeur économique, ce qui est une mauvaise chose.»

L’année dernière, une ordonnance du tribunal a mis fin à un plan soutenu par la Chine pour construire la première centrale à charbon du Kenya dans la ville balnéaire historique de Lamu en raison de l’absence d’une évaluation environnementale approfondie.

Les automobilistes utilisant l’autoroute de Nairobi devront payer des péages, et le produit sera versé sur 30 ans à la China Road and Bridge Corporation.

Pourtant, les détails restent rares sur la manière dont l’entreprise percevra ses frais, qui supportera les coûts de réparation et combien facturer les véhicules utilisés par les navetteurs – comme les minibus matatu, a déclaré Mark Odaga, un responsable de programme chez Natural Justice, un avocat. groupe de travail sur les questions environnementales et les droits de l’homme.

Certains se demandent si une autoroute est vraiment la meilleure solution à la congestion du trafic à Nairobi. Une fois achevée, l’artère pourrait faire face au «paradoxe de Braess», dans lequel l’ajout de routes à un réseau existant finit par entraver le flux de trafic global, a déclaré Amos Wemanya, un militant de Greenpeace Afrique.

Lorsque Najma Dharani, consultante en environnement, a déménagé du Pakistan au Kenya en 1992, elle a documenté les arbres et arbustes originaires d’Afrique de l’Est, publiant finalement le «Guide de terrain des arbres et arbustes communs de l’Afrique de l’Est» en 2002.

Dès le début, le figuier géant, dit-elle, m’a coupé le souffle.” Pendant des jours, Mme Dharani a dit qu’elle irait s’asseoir à l’ombre de l’arbre, qui, selon elle, a jusqu’à 100 ans et identifié comme Ficus lutea, l’une des plus de 30 espèces de figuiers au Kenya.

«Cet arbre particulier est un symbole de Nairobi», a déclaré Mme Dharani lors d’un entretien téléphonique. “Je n’ai jamais rien vu de tel. Nous devons le garder en tant que patrimoine national. »

Les autorités ont dit ils vont déraciner et déménager le figuier, un mouvement selon Mme Dharani n’est pas faisable.

Mais si cette décision se concrétise, M. Njoroge espère que les anciens de sa communauté seront autorisés à mener un rituel, afin qu’ils puissent «apporter la paix et l’harmonie» à tous ceux qui passeront un jour par l’autoroute.

M. Njoroge a grandi en écoutant des récits sur la nature sacrée du figuier, connu localement sous le nom de Mugumo ou mukuyu, et sa place dans les origines et les croyances religieuses de sa communauté. En tant que jeune homme, il a entendu l’histoire de la façon dont un voyant Kikuyu traditionnel, assis sous un figuier à Thika, au nord de Nairobi, au 19e siècle, avait prophétisé que la domination coloniale britannique prendrait fin au Kenya lorsque cet arbre s’est fané et est mort. Près de 70 ans plus tard, l’arbre est mort et les Britanniques sont partis.

Comme il est devenu un érudit en religion et un ancien tribal, il a rejoint sa famille et les membres de son clan sous un bosquet de figuiers pour faire des sacrifices à Dieu, organiser des cérémonies de circoncision et prier pour la richesse, la fertilité et la pluie. Il a dit qu’il était résigné au sujet du projet d’abattre l’arbre, mais l’a déploré.

«Tous les êtres vivants ont leurs droits qui doivent être respectés», a-t-il déclaré. «Vous n’avez tout simplement pas besoin de béton tout le temps. Vous avez besoin du vert.

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