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Il a évité Pompeo et s’est fait gifler. Maintenant, il est le nouveau chef du Pentagone.

WASHINGTON – Un responsable de la lutte contre le terrorisme peu connu, Christopher C. Miller, s’est envolé pour le Moyen-Orient le mois dernier pour poursuivre une idée diplomatique: demander au Qatar d’aider à concevoir des plans pour acheter ou marginaliser d’une autre manière certains hauts dirigeants du Shabab, la filiale d’Al-Qaïda en Somalie , qui sont plus déterminés à attaquer l’Occident.

M. Miller avait obtenu la bénédiction de Kash Patel, alors haut fonctionnaire du Conseil national de sécurité. Le conseiller à la sécurité nationale du président Trump, Robert C. O’Brien, était également au courant du voyage, ont déclaré des responsables. Mais ils ont contourné le diplomate en chef du pays, le secrétaire d’État Mike Pompeo – et quand il l’a découvert, il a jugé l’idée à moitié cuite et l’a fermée.

Aujourd’hui, le contrôle de la sécurité nationale et de la politique étrangère américaines a été bouleversé. M. Trump a brusquement installé M. Miller en tant que secrétaire à la Défense par intérim cette semaine – faisant de lui, du moins sur le papier, l’égal de M. Pompeo pour les deux derniers mois de l’administration. M. Patel devient le chef de cabinet de M. Miller.

La nomination a couronné une augmentation étonnante pour M. Miller, un ancien officier des bérets verts qui, il y a 11 mois, était conseiller en matière de lutte contre le terrorisme au Conseil de sécurité nationale et qui n’a pas une expérience significative de la gestion d’une organisation tentaculaire. Le pouvoir et la responsabilité extraordinaires qu’il exercera pendant la fin de partie incertaine de l’administration Trump – lorsque M. Trump refuse de reconnaître qu’il a perdu l’élection – ont immédiatement attiré une attention considérable sur le nouveau chef du Pentagone, largement inconnu.

M. Miller a affiché un comportement irrévérencieux qui se heurte parfois aux graves questions de politique qu’il a traitées, selon des personnes qui ont travaillé avec lui. Son expérience au sein des forces spéciales de l’Armée va de pair avec sa réputation d’être très exigeante et pas toujours respectueuse des procédures de contrôle bureaucratique qui visent à garantir que les conséquences potentielles sont pleinement prises en compte avant d’agir.

Le voyage inédit de M. Miller au Qatar donne un aperçu de l’état d’esprit du secrétaire par intérim. La fermeture maladroite de l’effort était un résultat embarrassant pour le gouvernement américain, en partie parce que l’émir du Qatar avait apparemment déjà donné son approbation pour explorer la proposition de M. Miller.

Cela pourrait également laisser présager le type d’initiatives ou d’opérations de dernier recours, ouvertes ou secrètes, que M. Trump et ses principaux collaborateurs pourraient poursuivre au cours de ses dernières semaines au pouvoir.

«Le processus politique au sein de cette administration vient d’être si bizarre», a déclaré Tricia Bacon, spécialiste de la Somalie à l’Université américaine de Washington et ancienne analyste de la lutte contre le terrorisme au département d’État.

Les fonctionnaires familiers avec l’entreprise avortée de M. Miller l’ont décrite sous le couvert de l’anonymat en raison de sa nature diplomatique et de renseignement sensible. Les porte-parole du département d’État, du Conseil national de sécurité et de M. Miller ont refusé de commenter.

M. Miller semblait un émissaire improbable pour une telle incursion diplomatique délicate. Il a passé la majeure partie de sa carrière militaire de 31 ans dans des missions obscures d’opérations spéciales. Il a commandé une équipe d’intervention rapide des forces spéciales qui s’est envolée pour l’Afghanistan en décembre 2001 pour aider une équipe accidentellement frappée par une bombe américaine. Ils sont restés pour renforcer la sécurité autour de Hamid Karzai, qui venait d’être nommé président par intérim de l’Afghanistan. Pendant la guerre en Irak, M. Miller a traqué des chefs insurgés de grande valeur.

En 2018, il est devenu l’un des principaux responsables de la lutte contre le terrorisme au Conseil de sécurité nationale, le bras de la Maison Blanche qui aide à gérer les questions interinstitutions impliquant l’armée, le renseignement et la politique étrangère.

M. Miller a souvent travaillé avec M. Patel, un ancien assistant du représentant Devin Nunes de Californie, le principal républicain du comité du renseignement de la Chambre et un fervent partisan de M. Trump.

En revanche, M. Miller n’est pas connu comme un idéologue partisan, selon des entretiens avec des fonctionnaires qui ont travaillé avec lui. Son portefeuille de lutte contre le terrorisme et axé sur les otages lui a permis d’éviter en grande partie les problèmes de sécurité nationale qui ont attiré la fureur politique à l’époque Trump, comme la Russie. Sa surveillance au Conseil de sécurité nationale comprenait des réunions qui ont conduit au raid du commando américain dans le nord-ouest de la Syrie l’année dernière pour tuer le chef de l’État islamique, Abu Bakr al-Baghdadi, et il a gagné la confiance de responsables comme M. O’Brien. et M. Patel.

Cette année, M. Miller est brièvement passé à un rôle de lutte contre le terrorisme au Pentagone avant que le Sénat en août ne le confirme pour diriger le National Counterterrorism Center, une agence créée après les attentats du 11 septembre 2001, censée servir de centre d’échange. pour les informations sur les menaces terroristes et coordonner le partage de renseignements entre des organisations telles que la CIA, le FBI et la National Security Agency.

Le centre n’est pas censé jouer un rôle opérationnel. Mais alors que M. Miller étudiait les rapports des services de renseignement sur les hauts dirigeants du Shabab et la Somalie, il a déclaré à ses collègues qu’il pourrait être possible de changer l’équation qui a maintenu les États-Unis enfermés dans une guerre irrégulière avec le Shabab – y compris des frappes périodiques de drones visant des militants présumés l’assaut meurtrier de Shabab contre une base aérienne américaine à Manda Bay, au Kenya, en janvier.

Les responsables américains ont longtemps eu du mal à savoir comment penser le Shabab – un ensemble de factions vaguement organisé, dont la plupart se concentrent sur l’objectif paroissial de contrôler la Somalie, mais dont certains veulent participer au djihad mondial d’Al-Qaïda, menant des attaques terroristes au-delà ses frontières.

Vers la fin de l’administration Obama, la branche exécutive a estimé que tout le groupe était un ennemi dans la guerre contre le terrorisme, et M. Trump a assoupli les limites des frappes militaires en Somalie. Mais des années d’attentats à la bombe assez réguliers n’ont pas réussi à faire échouer le Shabab, et dans sa quatrième année, l’administration Trump a flirté avec l’idée de se retirer de la Corne de l’Afrique.

Au milieu de ce désarroi, M. Miller s’est demandé s’il serait possible de séparer les principales factions Shabab d’Al-Qaïda pour réduire sa menace pour les intérêts américains au-delà des frontières de la Somalie. Il s’est concentré sur un groupe d’une dizaine de dirigeants plus âgés ayant des liens personnels étroits avec Al-Qaïda, plutôt que sur des dirigeants Shabab plus jeunes et plus nationalistes.

Il était difficile d’obtenir des renseignements précis et opportuns pour cibler et tuer les chefs Shabab liés à Qaïda. M. Miller a soulevé des idées pour les isoler ou les éliminer: peut-être que les jeunes dirigeants pourraient être persuadés de se rebeller contre eux, ou la cohorte plus âgée pourrait être achetée pour se mettre à l’écart de la lutte, ont déclaré les responsables.

Il était logique que M. Miller soit attiré par l’idée de conclure un accord peu orthodoxe avec des éléments d’un groupe militant islamiste pour tenter de réduire la menace terroriste, compte tenu de son expérience antérieure en tant qu’officier des bérets verts en Afghanistan et en Irak, a déclaré Luke Hartig. , ancien directeur principal de la lutte contre le terrorisme au Conseil de sécurité nationale sous l’administration Obama qui a travaillé avec M. Miller.

«Sur la base de l’expérience militaire de Chris Miller dans les forces spéciales, il aurait certainement beaucoup d’intérêt à travailler avec des forces irrégulières ou d’autres pour vaincre nos ennemis terroristes», a déclaré M. Hartig.

Les Qataris avaient de l’expérience en tant qu’intermédiaire pour les pourparlers de paix avec les talibans afghans. M. Miller est allé voir M. Patel avec son idée de les enrôler pour un effort de sensibilisation similaire. Avec la bénédiction du Conseil national de sécurité, M. Miller a approché l’ambassadeur du Qatar aux États-Unis pour obtenir la bénédiction de l’émir du pays pour poursuivre l’idée.

Puis, au cours du week-end du Columbus Day, M. Miller et ses collaborateurs se sont envolés pour Doha pour ouvrir des pourparlers avec de hauts responsables qatariens, notamment son ministre des Affaires étrangères et les principaux dirigeants de la lutte contre le terrorisme. Les Qataris auraient manifesté leur intérêt pour certaines des idées mais se sont montrés prudents quant à la manière de procéder. Comme étape préliminaire, ils ont proposé de boucler des diplomates norvégiens qui avaient également servi d’intermédiaire avec les talibans.

M. Miller est revenu de son voyage avec une proposition de planifier des pourparlers à trois avec le Qatar et la Norvège pour étoffer les propositions, selon les responsables. À ce stade, cependant, M. Pompeo et ses principaux collaborateurs ont pris conscience de ses efforts.

Cette décision a été perçue au sein du département d’État comme une diplomatie indépendante – une intrusion dans le territoire de M. Pompeo – et, plus largement, de nombreux responsables de la politique antiterroriste l’ont considérée comme insuffisamment réfléchie.

Parmi les problèmes: savoir à qui parler dans le Shabab, dont les dirigeants ont tendance à s’entre-tuer lorsqu’ils ont des disputes idéologiques; déterminer ce que cet effort signifierait pour le nouveau gouvernement somalien que les États-Unis soutiennent; et vérifier les risques de relations publiques de négocier avec des personnalités liées à Qaïda.

M. Pompeo a insisté pour que le Département d’État reprenne l’initiative de M. Miller. Il a renvoyé la question au bureau Afrique du département, où les responsables ont déclaré qu’elle était largement considérée comme bureaucratiquement morte avant même que M. Trump ne perde les élections – et un renversement qui a exposé le gouvernement américain à l’air instable au Moyen-Orient.

«Cette histoire est étrange à bien des égards», a déclaré Mme Bacon. «Réduire la menace pour les intérêts américains en éliminant 10 agents Shabab ne tient pas. La menace de Shabab n’est pas si simple. Nous avons déjà essayé cela, et cela n’a pas fonctionné.

Thom Shanker a contribué au reporting.

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