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Le travail de détective derrière un roman de guerre

Lorsque Maaza Mengiste a découvert qu’elle était finaliste du Booker Prize pour son roman «Le roi des ombres», «je suis passée de crier dans le téléphone, quand mon éditeur me l’a dit, à m’asseoir très tranquillement», a-t-elle déclaré lors d’une interview téléphonique. .

«Je ne pouvais pas parler, je ne pouvais pas bouger», a ajouté Mengiste. «Je tremblais juste.»

Le livre, sur une jeune femme éthiopienne qui devient soldat dans la deuxième guerre italo-éthiopienne en 1935, présente certains des personnages que Mengiste a introduits dans son premier roman, «Beneath the Lion’s Gaze», y compris Haile Selassie, l’empereur d’Éthiopie à cette époque. . Elle a passé des années à travailler sur «The Shadow King», à abandonner une première ébauche qui n’a pas fonctionné et à se plonger dans la recherche sur les personnes des deux côtés du conflit.

«Je voulais m’assurer que j’en savais assez pour développer une histoire complète», dit-elle. «J’essayais de nouvelles choses et je me suis dit d’oublier tout, d’oublier la façon dont tu penses que tu es censé écrire un roman et faire ce que tu veux vraiment faire.

Mengiste a parlé du livre, des difficultés de recherche sur une période aussi chargée et de la photographie qu’elle a trouvée qui l’a aidée à écrire. Ce sont des extraits édités de la conversation.

Pourquoi avoir choisi le titre «The Shadow King»?

Je voulais que le titre représente plusieurs choses. La plus évidente – il y a un corps double qui prend la place de l’empereur Haile Selassie, qui a fui au Royaume-Uni. Les empereurs d’Éthiopie ont été appelés les «soleils de leur peuple», et quand le soleil se couche, le pays est dans l’ombre. Il y a un verset biblique dans Isaïe: «Malheur au pays qui fait de l’ombre à l’Éthiopie avec des ailes.» Mais j’ai aussi eu l’impression que ce n’était pas juste un roi, et c’est quelque chose que le livre commence à développer – que toutes ces femmes qui se sont levées ont remplacé le roi.

Une autre couche à laquelle j’ai pensé est la photographie, et que fait un photographe à part travailler avec l’ombre et la lumière? Nous avons Ettore, le photographe italien, qui se qualifie d’archiviste des atrocités, mais il est aussi dans un sens plus sombre un roi qui vit dans l’ombre.

Pouvons-nous discuter de la photographie et d’Ettore et de ce qu’il représentait dans cette histoire?

J’étais vraiment intéressé par le rôle de la photographie dans la colonisation des guerres. Les guerres de l’Italie pour subjuguer les êtres humains, pour leur infliger de la violence – la caméra est venue en premier, et les photographies ont développé un récit de ces groupes de personnes qui justifierait la violence.

Mussolini était bien conscient du pouvoir de la photographie, du pouvoir des visuels. Cette période fasciste a été une explosion de propagande, d’affiches, de films. Il était bien conscient de ce qu’il faisait et il savait que l’envoi d’appareils photo dans la guerre pour prendre des photos justifierait cette guerre.

J’ai commencé à me demander comment en parler dans le livre, car je savais qu’il y avait des photographies que les soldats rapportaient avec eux. Je voulais faire d’un personnage un photographe / soldat. Qu’est-ce que ça fait d’être témoin, de participer et de perpétuer la violence en même temps? La caméra peut-elle vraiment être un bouclier pour quelqu’un ou est-ce un instrument de complicité? Où est-ce que ces lignes commencent à s’estomper?

Je voulais explorer à travers Ettore cet acte de regarder, et aussi un aveuglement que je pense que le racisme et le fanatisme imposent aux êtres humains, qu’ils ne peuvent pas voir ce qu’ils regardent. Je voulais explorer le monde du visible et aussi le monde de l’invisible à travers la photographie.

Pouvez-vous parler de vos recherches, notamment avec la photographie?

Les archives officielles que je regardais à différents endroits en Italie m’ont été utiles à certains égards, mais je me suis vite rendu compte que pour trouver une histoire qui n’avait pas été censurée par les fascistes, je devais devenir inventive.

J’ai commencé à parler avec des amis italiens qui étaient les descendants de soldats qui avaient fait la guerre. J’ai découvert que les soldats qui avaient fait la guerre avaient souvent un appareil photo ou achetaient ou échangeaient des photographies et des cartes postales. Ils avaient aussi des journaux, des agendas – ces choses qui n’étaient pas censurées. J’ai décidé de chercher ces artefacts et j’ai commencé à aller sur les marchés aux puces.

Dans presque tous les marchés aux puces d’Italie, il y a au moins une table qui vend des accessoires fascistes. J’irais à cette table et je leur demanderais s’ils avaient des photos, quoi que ce soit traitant de la période coloniale en Afrique de l’Est.

J’aurais l’une des deux réactions. La première réaction serait de se plier en quatre pour essayer de m’aider, parce qu’ils ont reconnu que j’étais éthiopien ou est-africain, et ils ont pensé que c’était peut-être pour cela que cela m’intéressait. J’ai développé de bonnes amitiés avec certains de ces vendeurs qui m’envoyaient un texto s’ils avaient quelque chose d’intéressant.

Mais il y avait aussi l’autre réaction d’eux voyant cette femme noire venir vers eux et vouloir cette histoire qu’ils ne pensaient pas être la mienne. Et beaucoup d’entre eux étaient impolis. Certains essaieraient de me pousser loin de la table. Parfois, ils attrapaient tout ce qui était dans ma main et me disaient de m’en aller. J’y allais toujours avec un ami italien et donc quand cela arrivait, je m’éloignais et disais à mon ami d’acheter les choses que je voyais. J’ai maintenant de très bonnes archives.

Vous étiez dévoué.

Cette histoire n’est pas seulement la leur. C’est à moi aussi. Ces gens font partie de moi, et c’est l’histoire de l’Afrique. Qui a le droit d’éloigner un Africain de l’histoire africaine?

Lorsque les historiens ou les écrivains commencent à regarder des documents de l’histoire, nous nous dirigeons vers un territoire contesté. Il y a d’énormes lacunes et nous risquons de tomber dans des fosses si nous ne savons pas où chercher. Nous devons encore décoloniser les archives.

Nous voyons cela avec d’autres livres écrits par des Africains. Par exemple, Petina Gappah a parlé de la recherche sur l’histoire du Zimbabwe pour son livre.

J’ai beaucoup aimé lui parler au fil des ans de notre travail, de cette enquête. Parce que pour être un Africain ou faire partie d’un groupe de personnes qui a été colonisé lorsque vous faites des recherches dans les archives, ce n’est pas seulement de la recherche – c’est un travail de détective que vous devez faire. Ce n’est pas un simple acte de recherche. C’est compliqué par tant d’effacements que si vous ne savez pas ce qui manque, vous ne savez pas quoi demander.

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