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Un nouveau musée pour ramener les bronzes du Bénin à la maison

LONDRES – En 1897, l’armée britannique a violemment attaqué Benin City dans ce qui est aujourd’hui le Nigeria, saisissant des milliers d’artefacts inestimables connus sous le nom de bronzes du Bénin.

Depuis, on espère les ramener des musées occidentaux.

Vendredi, l’espoir s’est un peu rapproché de la réalité avec la sortie des premières images du futur musée d’art d’Afrique de l’Ouest d’Edo, qui abritera quelque 300 objets prêtés par les musées européens – si les fonds nécessaires pour le construire peuvent être levés.

Le bâtiment de trois étages, conçu par David Adjaye, ressemble presque à un palais de l’ancien royaume du Bénin. M. Adjaye a l’intention de le terminer dans cinq ans, a-t-il déclaré lors d’un entretien téléphonique.

Vendredi, l’architecte, le British Museum et les autorités nigérianes ont également annoncé un projet d’archéologie de 4 millions de dollars pour fouiller le site du musée prévu, et d’autres parties de Benin City, afin de découvrir des vestiges antiques, y compris des parties des murs de la ville.

Les développements donneront un coup de pouce aux militants qui demandent le retour des artefacts prélevés sur les Africains à l’époque coloniale. Mais dans l’interview téléphonique, M. Adjaye, l’architecte derrière le Musée national d’histoire et de culture afro-américaines à Washington, qui fait partie de la Smithsonian Institution, semblait le plus enthousiasmé par ce que cela pourrait signifier pour les habitants de Benin City. Cela pourrait aider à déclencher «une renaissance de la culture africaine», a-t-il déclaré, et être un espace pour les résidents de renouer avec leur passé et une vitrine pour les artistes contemporains de la ville.

«Cela doit être pour la communauté d’abord», a-t-il dit, «et ensuite pour un site international.»

M. Adjaye a également parlé de sa réflexion sur le musée, de son obsession pour les bronzes du Bénin et de son point de vue sur le débat autour du retour d’articles en Afrique des musées occidentaux. Ce sont des extraits édités de cette conversation.

Il y a eu des appels pour un musée abritant les bronzes du Bénin au Nigéria depuis des décennies. Qu’est-ce qui vous a attiré vers le projet?

Montrer la puissance de ce qu’un musée peut être au 21e siècle. Ce n’est pas seulement un contenant de curiosités. Cela n’a pas de sens en Afrique – il n’y a pas d’empire ou de sorte de «découverte» de ce qu’est l’Amérique ou de la Chine.

Mais ce qui est vraiment essentiel, c’est de s’occuper du véritable éléphant dans la salle, qui est l’impact du colonialisme sur les cultures de l’Afrique. C’est la discussion centrale que le continent doit avoir avec lui-même, sur sa propre histoire et la destruction structurelle qui s’est produite avec le colonialisme. Parce qu’en fait, il y a un mythe selon lequel les Africains connaissent leur culture, mais beaucoup de choses ont été diabolisées à cause du colonialisme, et il y a beaucoup de choses qui sont mal comprises à cause des structures du colonialisme – christianisme, islam, etc. – qui ont suivi.

Je ne critique pas ces religions, mais elles ont en quelque sorte dégradé le patrimoine culturel du continent. Il y a donc le réapprentissage de la signification fondamentale de ces objets. Et ce recyclage justifie, pour moi, de repenser ce qu’est un musée sur le continent. Ce ne sera pas un modèle occidental.

Donc, mettre les bronzes retournés à l’écran n’est pas le point final pour vous, mais un début?

Exactement: le début de la renaissance de la culture africaine. Vous avez besoin des objets car les objets fournissent la provenance et la physicalité qui commencent à vous connecter.

Quand vous parlez de créer un musée non occidental, en quoi sera-t-il différent? Les images que vous avez publiées ont toujours des vitrines avec des objets.

Quand je dis que ce sera différent, je veux dire que ce sera différent dans sa signification. C’est différent dans ce qu’il essaie de faire.

Oui, il contiendra des vitrines contenant des objets. Mais ce ne sera pas seulement: «Voici la restitution de ces bronzes, et les voici dans de beaux écrins». Cela n’attirerait pas les habitants – pas beaucoup, peut-être l’élite. Nous avons passé beaucoup de temps à développer un musée en tant que centre communautaire qui fera partie des rituels et de la vie quotidiens de la communauté.

Le design ressemble presque à un fort. Quelle histoire espérez-vous raconter avec?

Le bâtiment a un petit récit romantique. J’ai visité Benin City plusieurs fois et c’est un endroit qui pour moi est à égalité avec les plus grands endroits du monde: avec l’Egypte, avec Kyoto, avec Athènes. Pour comprendre la culture africaine sub-saharienne, c’est un épicentre. Mais vous y allez maintenant, et c’est une sorte de jungle de béton, vous devez donc fouiller ce passé et le ramener à la vie.

Heureusement, une grande partie est encore souterraine. Une partie de ce que nous faisons avec le British Museum consiste donc à fouiller les vieux murs. J’ai été obsédé par ces murs: des cercles concentriques qui interagissent les uns avec les autres et créent ce genre de motif extraordinaire. D’après les images satellite, il est plus grand que la Grande Muraille de Chine. Nous voulons donc une fouille pour les rendre visibles.

Avec le bâtiment, c’est une sorte de reconstitution des murs du palais, avec ces tourelles et pavillons apparaissant derrière eux, une sorte d’abstraction de ce à quoi Benin City aurait ressemblé auparavant – ce que vous auriez rencontré si vous étiez à la précolonisation. Il essaie de faire un fragment de l’expérience dans une langue contemporaine.

Les bronzes du Bénin sont ce que les militants veulent vraiment retourner à Benin City et exposés dans ce musée. Que signifient ces objets pour vous?

C’était profond la première fois que je les ai vus – et ça l’est toujours. En regardant ces plaques de laiton qui se trouvaient dans les palais, et ces extraordinaires têtes de cuivre, cette civilisation vraiment digne et incroyable. Cela a immédiatement fait éclater l’image de ces cultures que j’avais, que d’une certaine façon c’était un peu sous-développé. Cela a brisé cela et m’a montré ici est l’art et la maîtrise de la culture.

J’ai vraiment commencé à faire beaucoup de recherches sur les Yoruba et Benin City lorsque je travaillais sur le Smithsonian et cela a vraiment inspiré ma réflexion

Votre travail sur ce musée vous place au cœur du débat sur la question de savoir si les objets doivent être renvoyés en Afrique par les musées occidentaux. Où en êtes-vous?

La restitution doit avoir lieu, finalement. Les objets doivent être retournés. Au 21e siècle, ce n’est plus une discussion. Mais la chronologie et la façon dont ils sont ramenés, et l’ensemble des compétences pour gérer les objets doivent être développés sur le continent. Et je pense que cela fait également partie du travail des musées, des cultures et des sociétés occidentales qui possèdent ces objets maintenant: soutenir la construction de cette infrastructure, permettre aux pays de récupérer ces objets. C’est leur patrimoine culturel.

Les fouilles archéologiques prennent souvent du temps. Quand pensez-vous que le musée sera terminé?

Nous travaillons tous sur un échéancier d’environ cinq ans, ce qui est rapide pour l’infrastructure culturelle. Il a fallu neuf ans pour construire le Smithsonian!

Je suppose que, étant donné que les habitants de Benin City attendent depuis 1897, cinq années supplémentaires, ce n’est pas si long.

Non, espérons-le. Les gens le méritent vraiment.

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