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Le Nigéria passe à l’offensive contre les jeunes protestant contre la brutalité policière

LAGOS, Nigéria – Les dirigeants nigérians ont fait une démonstration de réponse aux demandes d’un soulèvement massif de jeunes contre la brutalité policière qui a récemment paralysé le pays et a attiré l’attention du monde entier.

Le gouvernement a commandé des commissions d’enquête sur la brutalité policière et le président a promis de dissoudre l’unité de police notoirement abusive connue sous le nom de Special Anti-Robbery Squad, ou SRAS.

Mais en même temps, les manifestants affirment que le gouvernement mène une campagne ciblée contre les personnes associées au soulèvement afin de harceler, d’entraver et de briser le mouvement – détruisant toute bonne foi que le gouvernement avait espéré bâtir.

«Ils persécutent des jeunes pacifiques et en fait assez patriotiques», a déclaré Chidi Odinkalu, directeur principal pour l’Afrique à l’Open Society Justice Initiative.

Le Nigéria – la nation la plus peuplée d’Afrique – a été bouleversée le mois dernier par un soulèvement qui est devenu la plus grande résistance populaire à laquelle le gouvernement a été confronté depuis des années. Les manifestations ont commencé comme un tollé contre l’unité de police du SRAS, mais se sont transformées en une manifestation plus large contre la mauvaise gouvernance.

Le gouvernement a adopté une stratégie à deux volets pour tenter de mettre un terme au tumulte. Il a tenté de persuader les gens qu’il écoutait les manifestants – en créant des commissions d’enquête et en annonçant que le SRAS était en train d’être dissous. Mais il utilise simultanément son pouvoir pour réprimer et intimider les militants en jetant de nombreuses personnes en prison et en harcelant les autres de manière petite ou grande.

Un exemple de l’approche à deux visages du gouvernement a été exposé la semaine dernière dans une salle d’audience bondée à Lagos surplombant l’océan, où un panel était censé tenir une audience sur la brutalité policière.

Deux jeunes militants avaient été invités à rejoindre le panel pour représenter les manifestants. Mais les jeunes panélistes ont boycotté l’audience parce que la Banque centrale du Nigéria venait de geler un compte bancaire appartenant à l’un d’entre eux, affirmant qu’il était lié à des terroristes. Ces dernières semaines, au moins 20 militants et organisations ont vu leurs comptes gelés par la Banque centrale.

«Comment puis-je demander en tant que citoyen de mon pays un meilleur gouvernement, la fin de la brutalité policière», a déclaré Bolatito Olorunrinu, l’un des jeunes panélistes, un étudiant de 22 ans à l’Université d’État de Lagos, «et mon gouvernement se retourne me taguer comme terroriste? C’est triste.

Avertis des menaces pesant sur leur sécurité, certains militants de haut niveau du mouvement, connus sous le hashtag #EndSARS, se sont cachés ou ont quitté le pays. Il y a eu un tollé public lorsque Modupe Odele, une avocate aidant les manifestants, a déclaré que son passeport avait été confisqué à l’aéroport. Elle dit avoir été empêchée de voyager, mais a récemment reçu son passeport.

Le plus haut responsable de la police du pays a déclaré au début du mois que ses officiers avaient arrêté plus de 1 500 personnes pendant et après les manifestations soupçonnées d’avoir participé à des violences.

Le gouvernement a décidé d’utiliser son autorité pour mettre un terme au mouvement. Lagos, la plus grande ville du Nigéria, a interdit les manifestations. La semaine dernière, de puissants gouverneurs d’État du nord du pays ont appelé à la censure des médias sociaux, qui avaient joué un rôle décisif dans la mobilisation des marches.

Comme le mouvement Black Lives Matter aux États-Unis, #EndSARS a été déclenché par des vidéos virales de brutalité policière qui ont documenté un schéma de violence de plusieurs décennies. Et comme les manifestants derrière le printemps arabe, les jeunes ont utilisé les médias sociaux pour coordonner les manifestations à une échelle qui effrayait les autorités habituées à avoir le contrôle.

Ces jours-ci, Muhammadu Buhari est le président civil démocratiquement élu du Nigéria. Mais dans les années 1980, il était le dirigeant militaire du pays, avec un penchant pour la discipline – forçant les fonctionnaires en retard à travailler pour effectuer des sauts de grenouille.

Bien qu’il ait essayé de rassurer les jeunes le mois dernier sur le fait que leur voix avait été entendue “fort et clair,” ses déclarations sont apparues comme désinvoltes et malhonnêtes. Les Nigérians craignent que ses tendances autoritaires, son côté du général Buhari, transparaissent.

Le 20 octobre, l’armée a été déployée sur le site d’une manifestation pacifique de longue date #EndSARS à Lekki, un quartier aisé de Lagos, peu après le coucher du soleil. Les projecteurs ont été éteints. Puis les soldats ont commencé à tirer.

On ne sait toujours pas combien de personnes sont mortes cette nuit-là, mais un disc-jockey populaire qui a diffusé le tournage en direct sur son Instagram – Obianuju Catherine Udeh, connue sous le nom de DJ Switch – a déclaré avoir vu au moins 15 cadavres et que les forces de sécurité les avaient emmenés. un moyen. Amnesty International a déclaré que la police et les soldats avaient tué au moins 12 personnes.

Les abus commis par les forces de sécurité nigérianes ne sont pas nouveaux. Dans le nord-est, qui abrite le groupe terroriste Boko Haram, des femmes ont été violées par des soldats et des bébés et des enfants enfermés. Dans la capitale, Abuja, et la ville voisine de Kaduna, des manifestants de la minorité chiite ont été tués.

Mais #EndSARS avait attiré des influenceurs des médias sociaux, des musiciens, des acteurs de Nollywood et des stars de la télé-réalité. L’incident de Lekki a suscité une condamnation internationale, notamment de la part du président élu Joseph R. Biden et de Beyoncé.

«C’est une chose de tirer sur des manifestants dans les marigots relatifs de Kaduna», a déclaré M. Odinkalu. «C’est une autre chose de tirer sur des manifestants sous le regard clair du haut de gamme de Lagos. Les ramifications politiques sont plus importantes. »

La fusillade Lekki était l’une des choses sur lesquelles l’enquête de Lagos a enquêté, avant qu’elle ne soit boycottée sur le compte bancaire gelé. Adesina Ogunlana, un avocat qui a comparu à l’audience et a déclaré qu’il représentait le mouvement #EndSARS, a comparé les tirs de Lekki au tinko, une sorte de viande nigériane séchée au soleil.

«Ça a l’air petit. Mais quand vous le mettez dans votre bouche et que vous le mâchez, il grossit. Devient plus grand. Devient plus grand », a déclaré M. Ogunlana, qui a porté une copie bien feuilletée de« David et Goliath »de Malcolm Gladwell aux audiences la semaine dernière, et a grignoté du kola amer pour se fortifier.

Lekki n’était qu’un cas d’abus, «mais cela implique l’armée, cela implique le gouvernement de l’État de Lagos», a-t-il déclaré. «Et bien sûr, cela implique des milliers, des milliers et des milliers de jeunes Nigérians.»

Lors de l’enquête de Lagos le mois dernier, le panel a écouté un homme d’affaires témoigner qu’en 2018, la police du SRAS l’avait jeté d’un immeuble de deux étages, lui cassant la colonne vertébrale. Ils ont entendu un père de cinq enfants raconter avoir été torturé pendant 47 jours par des agents du SRAS l’accusant de vol.

Les avocats qui ont travaillé sur de nombreuses affaires de ce type ne sont pas en mesure de citer une seule affaire dans laquelle un auteur des forces de sécurité a été sanctionné ou poursuivi.

Là où il le peut, disent les experts, le gouvernement s’est plutôt attaqué aux manifestants #EndSARS. Mais cela n’a pas été simple, car le mouvement a peu de dirigeants facilement identifiables.

«Il n’y a pas d’oga», ni de grand patron, a récemment déclaré Jola Ayeye sur le podcast populaire qu’elle coanime.

Alors que les manifestations #EndSARS diminuaient, le bruit a commencé à se répandre que les gouvernements des États cachaient des aliments donnés par certaines des personnes les plus riches du Nigéria, qui auraient dû être distribuées aux plus pauvres pour les soutenir pendant le verrouillage de la pandémie.

De nombreux Nigérians soupçonnent que les gouverneurs se sont accrochés aux fournitures pour les distribuer lorsqu’ils avaient besoin d’un soutien politique.

Cela a envoyé plus de vagues de gens dans les rues à travers le pays. Des foules de gens ont fait irruption dans les entrepôts, emportant des sacs de riz et des cartons de nouilles. Dans certains endroits, les gens ont détruit des biens.

Puis vinrent les arrestations.

«Ils ont juste rassemblé les gens dans les rues sans aucune preuve, rien. Beaucoup de gens en prison », a déclaré Yemi Adamolekun, directeur exécutif de Enough Is Enough Nigeria, une organisation à but non lucratif promouvant la bonne gouvernance et la responsabilité. «La brutalité policière a considérablement augmenté.»

Maintenant que les manifestations ont pris fin, les rues sont pratiquement revenues à la normale.

À Surulere, une ancienne banlieue de Lagos, les embouteillages ont remplacé les foules de manifestants brandissant le drapeau national vert et blanc. Les colporteurs sont de retour en dehors du marché, vendant des ficelles de perles de corail et des livres promettant les secrets pour accumuler une grande richesse. Les résidents ne sont plus terrifiés à l’idée de sortir de peur d’attraper une balle.

Mais dans un pays où la plupart des hommes plus âgés et riches gouvernent une population avec un âge médian de 18 ans et un revenu annuel moyen de 2200 dollars, maintenant que les jeunes ont découvert la puissance de leur muscle protestataire, ils disent qu’ils pourraient très bien l’utiliser à nouveau.

«On ne peut jamais dire ce qui va déclencher une autre manifestation», a déclaré Ariyo-Dare Atoye, le responsable de la Coalition pour la défense de la démocratie et de la constitution nigérianes.

«Les gens auront une justification pour recommencer», a-t-il dit, car le gouvernement a eu suffisamment de temps pour répondre aux problèmes.

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