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Changement climatique: l’envoi de moins d’e-mails peut-il vraiment sauver la planète?

Par David Molloy
Journaliste technologique

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droit d’auteur d’imageGetty Images

Êtes-vous le genre de personne qui dit toujours merci? Eh bien, si c’est par e-mail, vous devriez arrêter, selon les responsables britanniques qui cherchent des moyens de sauver l’environnement.

Le Financial Times rapporte que nous pourrions tous bientôt être encouragés à envoyer un e-mail de moins par jour, en supprimant les messages «inutiles» d’une seule ligne – tels que «merci».

Cela “permettrait d’économiser beaucoup de carbone”, a déclaré un responsable impliqué dans le sommet sur le climat de la COP26 de l’année prochaine à Glasgow.

Mais cela ferait-il vraiment une énorme différence?

Pourquoi les e-mails produisent-ils du carbone?

La plupart des gens ont tendance à considérer Internet comme un cloud qui existe en dehors de leur matériel informatique. Mais la réalité est que lorsque vous envoyez un e-mail – ou quoi que ce soit d’autre -, il suit une chaîne d’électronique à combustion d’énergie.

Votre routeur Wi-Fi envoie le signal le long des fils au central local – la boîte verte au coin de la rue – et de là à une entreprise de télécommunications, et de là à d’énormes centres de données exploités par les géants de la technologie. Chacun de ceux-ci fonctionne à l’électricité, et tout s’additionne.

Mais l’effet d’un seul e-mail sur une infrastructure aussi massive est minime.

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Mes e-mails sont-ils un gros problème environnemental?

Le rapport du Financial Times indique que les responsables promouvant cette idée se sont référés à un communiqué de presse de la société d’électricité renouvelable Ovo Energy datant d’il y a un an.

Il a affirmé que si chaque Britannique envoyait un courriel de remerciement de moins par jour, cela permettrait d’économiser 16 433 tonnes de carbone par an, ce qui équivaut à des dizaines de milliers de vols vers l’Europe.

Le problème, cependant, est que même si les sommes impliquées fonctionnaient à peu près, ce serait toujours une éclaboussure dans l’étang.

Les émissions annuelles de gaz à effet de serre du Royaume-Uni étaient de 435,2 millions de tonnes en 2019 – la quantité en question ici représente donc environ 0,0037% de l’image nationale. Et c’est si chaque Britannique réduisait sa sortie de courrier électronique.

Émissions annuelles de gaz à effet de serre au Royaume-Uni. Projection de millions de tonnes de CO2e. Les projections 2019 sont provisoires.

Mike Berners-Lee, un professeur respecté sur le sujet dont la recherche a été utilisée dans le travail d’Ovo Energy, a déclaré au Financial Times qu’elle était basée sur des mathématiques «en arrière-plan» de 2010 – et bien qu’elles soient utiles pour démarrer des conversations, il étaient des questions plus importantes.

En plus de cela, l’estimation de la quantité de carbone générée par un e-mail “prend en compte absolument tout ce qui est impliqué”, selon Chris Preist, professeur de développement durable et de systèmes informatiques à l’Université de Bristol.

Il essaie d’inclure l’énergie utilisée par les serveurs, votre Wi-Fi domestique, votre ordinateur portable – même une très petite part du carbone émis pour construire les bâtiments du centre de données.

«La réalité est qu’une grande partie du système aura encore un impact, que l’e-mail soit envoyé ou non», explique le professeur Preist.

“Votre ordinateur portable sera toujours allumé, votre connexion Wi-Fi sera toujours activée, votre connexion Internet domestique sera toujours activée, le réseau plus large utilisera toujours à peu près la même quantité d’énergie, même avec une réduction de volume.

“Il y aura une petite économie dans le centre de données hébergeant le courrier électronique, en particulier s’il leur permet d’utiliser un peu moins de serveurs. Mais le carbone économisé sera bien inférieur à 1 g par courrier électronique.”

Qu’est-ce qui peut faire une différence?

Plutôt que de s’inquiéter des e-mails à impact relativement faible, certains chercheurs suggèrent que nous devrions porter notre attention sur des services tels que le jeu et le streaming vidéo et le stockage en nuage qui ont un effet beaucoup plus important.

Mais le sujet est extrêmement compliqué et il y a un débat sur la façon dont les estimations devraient être calculées – et qui devrait en être responsable.

légende des médiasDiffusion sale: le grand secret d’Internet

Les grandes entreprises technologiques comme Google, par exemple, sont déjà fièrement neutres en carbone: elles paient des subventions pour des projets environnementaux afin de compenser le carbone qu’elles brûlent en fournissant vos e-mails – et d’autres services comme YouTube.

«Ce qui fait vraiment la différence, c’est d’acheter moins de kit et de le conserver plus longtemps», explique le professeur Preist. “Mais même cela est de petites alevins par rapport à votre voyage, au chauffage de votre maison et à ce que vous mangez.”

Il a déclaré que les consommateurs devraient concentrer leur «éco-culpabilité» sur des choses qui font une différence – et ne pas transpirer les petites choses.

“C’est le travail des entreprises qui fournissent les services, qui devraient concevoir leurs systèmes pour fournir des services d’une manière aussi économe en énergie et en ressources que possible.”

Ses conseils sur l’étiquette des courriels et les messages de remerciement?

«Envoyez un e-mail si vous pensez que l’autre personne l’appréciera, et non si ce n’est pas le cas», a-t-il déclaré.

“Le plus gros” gaspillage “à la fois d’un point de vue environnemental et personnel sera l’utilisation du temps par vous deux.”

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