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Le Soudan lutte contre l’afflux de réfugiés de la région éthiopienne du Tigray

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Alors que le conflit fait rage dans la région séparatiste du Tigré en Éthiopie, au moins 33 000 réfugiés ont traversé la frontière avec le Soudan voisin, ce qui pose un défi aux autorités soudanaises qui accueillent déjà un million de personnes déplacées par d’autres conflits dans la région.

L’armée éthiopienne a menacé dimanche un assaut “décisif” contre Mekele, la capitale de la région du Tigray, alors qu’elle cherchait à évincer le gouvernement régional contrôlé par le Front de libération du peuple du Tigray (TPLF). L’Éthiopie a averti le demi-million de civils de la ville de fuir tant qu’ils le pouvaient encore, affirmant que l’attaque à venir ne montrerait «aucune pitié». Un jour plus tôt, le président éthiopien Abiy Ahmed avait rejeté une tentative de médiation de l’Union africaine, son gouvernement déclarant avoir pris une grande ville du nord du Tigré.

Au moins 33 000 Éthiopiens ont fui jusqu’à présent au Soudan, selon les estimations du Haut-Commissariat des Nations Unies pour les réfugiés (HCR). Environ 45 pour cent de ces personnes sont des enfants de moins de 18 ans, selon le représentant de l’UNICEF en Éthiopie. Les responsables soudanais ont déclaré le 11 novembre qu’ils s’attendaient à voir jusqu’à 200 000 réfugiés éthiopiens fuyant la violence.

Khartoum a jusqu’à présent maintenu les frontières ouvertes, mais gérer l’afflux sera un défi – le Soudan accueille déjà 1 million de réfugiés provenant d’autres conflits dans la région environnante.

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«Le Soudan compte déjà l’un des plus grands nombres de réfugiés sur son sol au monde», a déclaré Céline Schmitt, porte-parole du HCR.

«Mais l’attention des médias s’estompe, il devient donc de plus en plus difficile d’attirer les fonds nécessaires», a-t-elle déclaré. «Même s’il accueille actuellement un grand nombre de personnes du Soudan du Sud, d’Érythrée, de République centrafricaine et même de Syrie, le Soudan est couvert par nos programmes les plus sous-financés.»

Les civils n’ont guère le choix de savoir où aller lorsqu’ils échappent aux combats entre les forces fédérales et le TPLF. «Au sud du Tigray se trouve la région d’Amhara, alliée du gouvernement d’Abiy qui a eu de grandes rivalités ethniques et territoriales avec le Tigré; à l’est, vous avez une région très peu peuplée sans ressources agricoles; au nord, vous avez l’Erythrée, historiquement le principal adversaire du Tigré », note Gérard Prunier, expert de la Corne de l’Afrique et ancien chercheur au groupe de réflexion CNRS à Paris.

«Le seul endroit où fuir est à l’ouest, de l’autre côté de la frontière avec le Soudan.»

Un camp de transit a été installé dans la ville frontalière soudanaise de Hamdayet peu après le début du conflit au Tigré le 4 novembre. La région est isolée; à au moins six heures de route de la grande ville la plus proche. «Il est très difficile de se procurer des équipements et des infrastructures, surtout en ce qui concerne les besoins sanitaires», a déclaré le coordinateur de l’ONU Babacar Cissé.

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Cissé a déclaré que les autorités soudanaises ne souhaitaient pas transformer le camp de transit en un véritable camp de réfugiés où les gens pourraient rester plus longtemps car ils le jugent trop proche de l’Éthiopie.

De plus, on craint que les combats ne se propagent.

«Le gouvernement soudanais craint que les milices Amhara ne soient tentées d’étendre les combats de l’autre côté de leur frontière, en exportant le conflit vers le Soudan», a déclaré Prunier.

‘Une course contre la montre’

L’exode du Tigré risque également de mettre à rude épreuve les ressources du peuple soudanais vivant déjà dans cette région aride et appauvrie.

«Les communautés locales ont énormément contribué à nourrir les réfugiés avant l’arrivée d’ONG telles que le Programme alimentaire mondial», a expliqué un travailleur humanitaire aux journalistes de FRANCE 24 sur le terrain. Les ONG craignent également que le manque d’infrastructures – en particulier d’équipements d’assainissement – ne propage la maladie parmi les populations locales ainsi que les réfugiés.

Il est également très difficile de canaliser l’afflux de réfugiés à travers la frontière. Il y a déjà au moins 17 000 personnes dans le centre de transit de Hamdayet, qui a une capacité de seulement 300 personnes, selon le HCR. «Nous sommes dans une course contre la montre», a déclaré Schmitt. «Notre bureau le plus proche du camp est à six heures de route; c’est une mauvaise route et il faut parfois deux jours pour emmener les réfugiés dans nos centres d’accueil.

Le HCR avait initialement prévu l’arrivée de 20 000 réfugiés au Soudan, mais a rapidement dû revoir ses projections à la hausse. «Nous avons en moyenne 4 000 personnes qui arrivent chaque jour par les deux principaux points de passage», a déclaré Schmitt. «Les attentes d’un afflux massif se sont intensifiées car une si grande variété de personnes fuient le Tigré – agriculteurs, enseignants, étudiants, employés de bureau, etc.»

Plus de quatre millions de personnes vivent au Tigray; environ six pour cent de la population éthiopienne. Compte tenu de l’exode continu vers le Soudan, des responsables de l’ONU ont déclaré vendredi qu’environ 200 millions de dollars (169 millions d’euros) seraient nécessaires pour fournir une aide d’urgence aux réfugiés.

Cet article a été traduit de l’original en français.

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