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Priscilla Jana, avocate qui a combattu l’apartheid, est décédée à 76 ans

Priscilla Jana, une avocate franche des droits de l’homme dont la liste de clients englobait à la fois l’élite légendaire et les fantassins de la lutte contre l’apartheid – et qui a reconnu avoir franchi une ligne dans son Afrique du Sud natale entre les tribunaux et la guerre clandestine pour mettre fin au règne de la minorité blanche – est décédé le 10 octobre dans une maison de retraite à Pretoria. Elle avait 76 ans.

Ismael Momoniat, haut fonctionnaire du gouvernement et ami de la famille, n’a pas précisé la cause, mais a déclaré que sa mort n’était pas liée à la pandémie de Covid.

Mme Jana occupait un espace ambigu dans la société régimentée imposée par les politiques de séparation raciale du gouvernement sud-africain, qui sont devenues de plus en plus omniprésentes après la prise du pouvoir par le Parti national exclusivement blanc en 1948, alors qu’elle avait 4 ans.

Mme Jana était issue d’une famille d’immigrants indiens de la classe moyenne et son statut était défini par des lois qui confiaient de nombreuses personnes d’origine asiatique à des quartiers, des écoles et des commodités séparés – à l’exception de la minorité blanche et de la majorité noire. Dans ses premières années, a-t-elle dit, elle n’était pas sûre de son identité.

Cela a changé quand elle avait 28 ans et a entendu un discours du leader activiste Steve Biko. «J’ai écouté ses définitions et j’ai été étonnée», a-t-elle écrit dans «Fighting for Mandela», un mémoire publié en 2016. «Je me suis rendu compte qu’il ne fallait pas être Africain pour se qualifier de Noir.

«Jusqu’à présent, j’étais consciente du vide en moi, n’appartenant ni aux Noirs ni aux Blancs, étant simplement« différente »», a-t-elle poursuivi. «Maintenant, je pourrais faire partie d’un groupe. J’avais trouvé la solidarité, et je me sentais élevé.

«Enfin», a-t-elle écrit, «je savais où j’appartenais vraiment.

Mme Jana a parlé de l’agitation émotionnelle inspirée par ses amitiés avec Nelson Mandela et Winnie Madikizela-Mandela alors que le couple était déchiré dans les premières années de l’émergence de l’Afrique du Sud de l’apartheid.

Elle avait appris à les connaître comme leur avocat lorsque M. Mandela purgeait ses 27 ans d’emprisonnement, dont une grande partie dans le quartier pénitentiaire de Robben Island au large du Cap.

Dans le même temps, Mme Madikizela-Mandela est devenue la cible d’arrestations, de détentions, d’isolement cellulaire, de harcèlement et finalement de bannissement dans un canton noir isolé à l’extérieur du village reculé de Brandfort dans ce qu’on appelait alors l’État libre d’Orange, une province profondément conservatrice. d’Afrique du Sud.

Les distinctions raciales y étaient telles que les personnes classées comme Indiennes, comme Mme Jana, n’étaient même pas autorisées à passer la nuit.

Dans ses mémoires, Mme Jana a déclaré qu’elle croyait que Mme Madikizela-Mandela avait «contribué plus que presque tout autre individu à la lutte anti-apartheid qui a consumé nos vies pendant tant d’années».

Mais lorsque Mme Madikizela-Mandela est revenue de Brandfort, elle est devenue une figure de plus en plus radicale, faisant appel aux jeunes manifestants qui sont descendus dans la rue pour défier les autorités au milieu des années 1980.

Elle a été condamnée à six ans de prison pour enlèvement et agression après le meurtre brutal d’un adolescent, Stompie Moeketsi. Alors que la peine a été réduite par la suite, «cet incident choquant entache Winnie et l’ANC», a écrit Mme Jana, faisant référence au Congrès national africain, longtemps la force politique dominante parmi la majorité noire d’Afrique du Sud. «Elle s’était permis elle-même et – plus important encore – le mouvement anti-apartheid d’être traîné dans la boue pour que tout le monde puisse les voir.

Mme Jana a également contesté la décision de M. Mandela, après sa libération en 1990, de se tenir aux côtés de son épouse lors des audiences dans l’affaire Moeketsi, avant que le couple ne se sépare officiellement en 1992. (Ils ont divorcé en 1996.) Mais M. Mandela a rejeté ses inquiétudes. «C’était son style», écrit-elle. «C’était un chef.»

Elle lui reprochait aussi d’avoir signalé sa volonté de se réconcilier avec d’anciens adversaires de la minorité blanche. «J’ai parfois eu l’impression que l’on pouvait aller trop loin avec le pardon», a écrit Mme Jana.

Sa mort épuise encore plus les rangs d’une cohorte d’anciens combattants dont les affaires civiles et des droits de l’homme ont été des jalons dans l’effort d’instauration de la démocratie en Afrique du Sud, ce qu’elle a atteint avec les élections de 1994.

«Elle a été intrépide et courageuse en soutenant les nombreux militants détenus et harcelés par la police de sécurité pendant les années d’apartheid», a déclaré M. Momoniat, un militant anti-apartheid, dans un message texte.

Contrairement à certains avocats, qui voyaient leur contribution au destin de l’Afrique du Sud en termes strictement juridiques, Mme Jana considérait son rôle non seulement en tant qu’avocate mais en tant qu’activiste liée aux insurgés cherchant à renverser violemment l’apartheid. À une occasion, a-t-elle déclaré, elle a transporté une cache de fusils d’assaut AK-47 de Soweto au nom d’un client pour empêcher les armes de tomber entre les mains de la police de sécurité.

Pendant les heures de bureau, elle a travaillé sur des affaires de droits de l’homme, a-t-elle écrit, mais la nuit, elle a rejoint des militants «dans une cellule souterraine, complotant pour faire tomber le gouvernement en place».

L’un de ses cas les plus célèbres impliquait un insurgé de 22 ans, Solomon Mahlangu, qui a été condamné à mort et pendu malgré un tollé international après avoir été reconnu coupable du meurtre de deux Blancs. M. Mahlangu n’avait pas tiré les coups de feu mortels; il a été condamné en vertu des lois dites d’objectif commun, qui rendaient la complicité perçue dans un crime tout aussi punissable que le crime lui-même.

Elle a écrit dans ses mémoires qu’elle était la dernière des partisans de M. Mahlangu à le voir vivant la veille de son exécution en avril 1979, et qu’il lui avait demandé de transmettre un message à ses partisans: «Dites à mon peuple que je les aime. Dites-leur de continuer le combat. Mon sang nourrira l’arbre qui porte les fruits de la liberté.

Devikarani Priscilla Sewpal est née le 5 décembre 1943 dans la ville de Westville à la périphérie de la ville portuaire sud-africaine de Durban, sur l’océan Indien. Elle était la deuxième des trois enfants de Hansrani Sewpal et de son mari, Hansraj, un professeur de lycée avec un sens aigu des injustices de l’apartheid.

Pendant ses études à Mumbai, en Inde – alors connue sous le nom de Bombay – elle a rencontré et épousé plus tard Reg Jana, un étudiant sud-africain. Ils ont divorcé en 1989. Elle a ensuite été brièvement mariée à un autre avocat, Reagan Jacobus; ce mariage aussi s’est terminé par un divorce, au début des années 90.

Mme Jana laisse dans le deuil une fille, Albertina Jana Molefe, et un fils, Shivesh Sewpal.

Alors que ses parents avaient initialement voulu qu’elle devienne médecin, elle a commencé à étudier le droit en Afrique du Sud et a obtenu son diplôme en 1974. Elle a ensuite rejoint un cabinet dirigé par Ismail Ayob, un avocat d’origine indienne dont les clients comprenaient la famille Mandela.

En 1977, elle s’est rendue à Robben Island pour rendre visite à Nelson Mandela, un client. C’était le premier de nombreux voyages qu’elle y ferait au nom des détenus.

«À un moment donné, j’ai représenté tous les prisonniers politiques de Robben Island», a-t-elle écrit.

Après l’affaire Mahlangu, elle a ouvert son propre cabinet à la fin de 1979, mais quelques semaines plus tard, elle a reçu une soi-disant ordonnance d’interdiction, la soumettant à un couvre-feu nocturne, lui permettant de ne rencontrer qu’une seule personne à la fois et restreignant ses mouvements et sa capacité de parler en public.

Mme Jana avait été attirée par le mouvement Black Consciousness, qui s’opposait au multiracialisme de l’ANC, et elle faisait partie d’un effort visant à prouver que deux médecins blancs qui avaient été chargés par la police de s’occuper de Steve Biko emprisonné avaient agi de manière inappropriée. . M. Biko est décédé en détention en 1977. En 1985, une commission disciplinaire a conclu que les deux hommes, Ivor Lang et Benjamin Tucker, s’étaient mal comportés. Le Dr Tucker a été déchu de ses qualifications médicales; Le Dr Lang a été réprimandé.

En 1990, Nelson Mandela a marché librement. Quatre ans plus tard, lors des premières élections pleinement démocratiques du pays, il est élu président.

Mme Jana a été législatrice de l’ANC de 1994 à 1999. Elle a ensuite été diplomate pendant neuf ans, agissant comme ambassadrice sud-africaine aux Pays-Bas et en Irlande avant de rejoindre la Commission sud-africaine des droits de l’homme en tant que vice-présidente en 2017.

Mais elle semblait mécontente de la manière dont les autorités post-apartheid dirigeaient le pays. «Nous avons finalement mis l’apartheid, le colonialisme et l’esclavage derrière nous après 350 ans, mais nous ne récoltons pas encore les fruits de ce grand combat», a-t-elle écrit dans ses mémoires. «Cela va prendre beaucoup plus de temps.»

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