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L’ivoire d’un naufrage révèle le massacre d’éléphants pendant le commerce des épices

En 2008, des travailleurs à la recherche de diamants au large des côtes de la Namibie ont trouvé un autre type de trésor: des centaines de pièces d’or mélangées à du bois et d’autres débris. Ils étaient tombés sur Bom Jesus, un navire de commerce portugais perdu lors d’un voyage en Inde en 1533. Parmi les 40 tonnes de cargaison récupérées du navire coulé se trouvaient plus de 100 défenses d’éléphant.

Plus d’une décennie après la découverte du navire, une équipe d’archéologues, de généticiens et d’écologistes a découvert le mystère de l’origine des défenses et de leur place dans le tableau général du commerce historique de l’ivoire. L’analyse des chercheurs a également révélé que des lignées entières d’éléphants ont probablement été anéanties depuis le départ du Bom Jesus, mettant en lumière la mesure dans laquelle les humains ont décimé une espèce autrefois trouvée en bien plus grand nombre sur de grandes parties du continent africain.

«La cargaison est essentiellement un instantané d’une interaction très spécifique qui a eu lieu aux stades formatifs de la mondialisation», a déclaré Ashley Coutu, archéologue à l’Université d’Oxford et co-auteur de l’étude, publiée jeudi dans Current Biology. «Le pouvoir de faire de l’archéologie historique est la capacité de relier ces découvertes à la conservation moderne.»

Malgré avoir passé près d’un demi-millénaire dans l’océan, les défenses récupérées du navire étaient étonnamment bien préservées. Pour ce coup de chance, les chercheurs attribuent aux eaux exceptionnellement froides de la Namibie. «L’état de conservation de la matière organique dans une défense archéologique fait une énorme différence en termes de ce que vous pouvez extraire et faire avec l’échantillon», a déclaré le Dr Coutu.

Les chercheurs ont extrait du matériel génétique des cellules conservées à l’intérieur des défenses. Cela leur a permis d’identifier l’ivoire comme provenant d’éléphants de forêt plutôt que de cousins ​​plus grands et plus connus de l’espèce vivant dans la savane.

Ensuite, les chercheurs ont isolé l’ADN mitochondrial, qui est transmis par les mères à leur progéniture et peut être utilisé pour identifier la provenance des éléphants. Ils ont identifié les défenses de 17 troupeaux d’éléphants non apparentés, dont seulement quatre, ils ont pu confirmer, existent encore aujourd’hui.

“Certaines de ces lignées ont peut-être disparu au fil du temps du commerce de l’ivoire et de la destruction de l’habitat”, a déclaré Alfred Roca, généticien à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign et co-auteur de l’étude.

En plus de ces informations, les séquences d’ADN récupérées des troupeaux historiques «s’ajoutent considérablement aux données génétiques relativement rares disponibles pour les éléphants de forêt», a déclaré Alida de Flamingh, chercheuse postdoctorale à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign et auteur principal de l’étude.

En comparant l’ADN mitochondrial récupéré à des ensembles de données génétiques modernes et historiques, les chercheurs ont également découvert que les défenses provenaient d’éléphants de forêt qui vivaient en Afrique de l’Ouest plutôt qu’en Afrique centrale. Une analyse chimique des isotopes de carbone et d’azote dans les défenses a en outre révélé que les animaux doivent avoir vécu non pas dans des forêts tropicales profondes, comme le font la plupart des éléphants de forêt aujourd’hui, mais dans des savanes mixtes boisées et herbeuses, des types présents à proximité des principaux échanges maritimes du 16ème siècle. postes en Afrique de l’Ouest.

Alors que quelques éléphants de forêt vivent encore aujourd’hui dans des habitats ressemblant à des savanes, les scientifiques se sont demandé s’ils avaient migré vers ces espaces seulement après que les éléphants de savane d’Afrique de l’Ouest aient été décimés par le commerce de l’ivoire au début du XXe siècle. La nouvelle étude suggère que certains éléphants de forêt ont toujours vécu en dehors de la forêt tropicale profonde, a déclaré le Dr Roca.

John Poulsen, écologiste à l’Université Duke qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que «l’incroyable travail de détective» entrepris par les auteurs démontre l’importance de la collaboration interdisciplinaire. «Les conclusions de l’étude sont importantes pour comprendre l’histoire humaine, la diversité génétique des éléphants et l’écologie et la conservation de la biodiversité, tout en innovant un cadre méthodologique pour analyser les collections d’ivoire des musées», a déclaré le Dr Poulsen.

D’un point de vue historique, aperçu du Bom Jesus les défenses sont importantes parce que les experts n’ont presque pas de documents sur les tendances du commerce de l’ivoire de cette première période, a déclaré Martha Chaiklin, une historienne qui étudie le commerce de l’ivoire. Les découvertes des chercheurs sur l’origine géographique des défenses et sur le fait qu’elles provenaient de différents troupeaux sont particulièrement éclairantes car elles «peuvent être un outil pour mieux comprendre le commerce portugais en Afrique et l’impact du commerce de l’ivoire sur les populations d’éléphants à l’époque prémoderne», Dr. Dit Chaiklin.

Samuel Wasser, biologiste à l’Université de Washington, Seattle, qui n’a pas participé à la recherche, est cependant sceptique quant à l’interprétation des auteurs de ce qui a poussé les éléphants de forêt à vivre dans un habitat semblable à une savane.

«Le commerce de l’ivoire a pris son envol en Afrique de l’Ouest avant et pendant la première traite des esclaves, qui remonte au XVIe siècle, juste au moment où le navire a coulé», a-t-il déclaré. «Ces éléphants subissaient probablement des perturbations considérables dans leurs déplacements, probablement parce qu’ils cherchaient des refuges plus sûrs pour échapper au braconnage intensif.

Le Dr Wasser et ses collègues ont précédemment rapporté qu’une fréquence élevée d’hybridation des éléphants de savane et de forêt dans le nord-est de la République démocratique du Congo pourrait s’expliquer en partie par le braconnage historique qui a rapproché les deux espèces. «La même chose s’est probablement produite en Afrique de l’Ouest lorsque le commerce de l’ivoire était en plein essor», a déclaré le Dr Wasser.

Des siècles plus tard, les éléphants de forêt sont loin d’être sortis des bois pour ce qui est des dommages qui leur sont infligés par les humains – du braconnage et de la déforestation au changement climatique et à la fragmentation de l’habitat. De 2002 à 2011, les éléphants de forêt ont connu un déclin de 62 pour cent de leur population, avec moins de 100 000 animaux qui resteraient aujourd’hui.

«Les éléphants fournissent de nombreux services écosystémiques dont les humains bénéficient, et cette étude souligne que les éléphants font également partie de notre histoire», a déclaré le Dr Poulsen. «Nous devons respecter et conserver cela.»

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