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Un continent où les morts ne sont pas comptés

LAGOS, Nigéria – Christopher Johnson était connu pour deux choses. Sa danse enthousiaste dans la rue, qui a fait rire tout le monde. Et son habitude de lancer des insultes aux étrangers, ce qui lui causait constamment des ennuis.

Ainsi, lorsque M. Johnson est décédé fin septembre, probablement d’une septicémie après une blessure à la jambe selon des amis, tout le monde à Oluti, son quartier animé de la plus grande ville du Nigéria, l’a entendu.

Tout le monde, sauf le registraire du gouvernement chargé d’enregistrer les décès.

Alors que la pandémie de coronavirus a balayé le monde en 2020, il est devenu de plus en plus évident que dans la grande majorité des pays du continent africain, la plupart des décès ne sont jamais officiellement enregistrés. Des données fiables sur les décès d’un pays et leurs causes sont difficiles à trouver, ce qui signifie que les gouvernements peuvent passer à côté des menaces sanitaires émergentes – qu’il s’agisse d’Ebola ou du coronavirus – et doivent souvent formuler une politique de santé à l’aveuglette.

On dit souvent que Covid-19 a largement contourné l’Afrique. Certains épidémiologistes estiment que sa population jeune était moins à risque; d’autres que l’exposition préalable à d’autres coronavirus a donné une certaine protection. Mais comme d’autres maladies, son véritable bilan ici ne sera probablement jamais connu, en partie parce que les taux de mortalité élevés ne peuvent pas être utilisés comme une mesure comme ils le sont ailleurs.

Stéphane Helleringer, un démographe qui a travaillé sur la mortalité dans plusieurs pays africains, a déclaré que sur le continent africain, «il y a très, très peu de pays qui tentent même une estimation de la mortalité basée sur le taux de mortalité.

Récemment, dans un bureau du gouvernement local à Eti-Osa, un quartier chic de Lagos, des piles de papiers, des registres et des livres perforés de certificats jaunes de naissance et de décès ont entouré Abayome Agunbiade, un registraire de la Commission nigériane de la population.

Il a déclaré que les résidents endeuillés avaient tendance à éviter son bureau, qui était petit et mal éclairé, à moins qu’ils n’aient besoin d’un certificat de décès pour régler un différend concernant un héritage ou avoir accès à une pension.

«S’ils n’en ont pas besoin, ils ne viendront pas», a déclaré M. Agunbiade.

En 2017, seulement 10% des décès ont été enregistrés au Nigéria, de loin le plus grand pays d’Afrique en termes de population, contre 13,5% une décennie auparavant. Dans d’autres pays africains, comme le Niger, le pourcentage est encore plus faible.

Les familles ne savent souvent pas qu’elles sont censées déclarer les décès, ou même si elles le font, il n’y a guère d’incitation à le faire. De nombreuses familles enterrent leurs proches dans la cour à la maison, où elles n’ont pas besoin d’un permis d’inhumation, encore moins d’un certificat de décès.

La Division de statistique des Nations Unies recueille des statistiques de l’état civil du monde entier. En Amérique du Nord et dans la plupart des pays d’Amérique du Sud, d’Europe et d’Océanie, au moins 90% des décès sont enregistrés. En Asie, la couverture est plus inégale.

Mais pour la plupart des pays africains, l’ONU ne dispose d’aucune donnée sur les décès.

En l’absence de données concrètes, les chercheurs ont mis au point d’autres moyens d’estimer les taux de mortalité.

Toutes les quelques années, la plupart des pays africains réalisent des enquêtes pour tenter de saisir les grandes tendances démographiques et sanitaires. On demande aux gens qui dans leur ménage sont morts et quelle en était la cause. Mais ces enquêtes sont irrégulières et il y a beaucoup de place pour l’erreur.

Certains chercheurs tentent de déterminer combien de personnes meurent en effectuant des enquêtes sur les téléphones portables. D’autres comptent les tombes sur des images satellites, ou interrogent les fossoyeurs, comme lors de l’épidémie d’Ebola de 2014 en Afrique de l’Ouest.

J’ai interrogé des entrepreneurs de pompes funèbres et des fabricants de cercueils dans une rue animée de l’un des plus anciens quartiers de Lagos, où les garçons de la fanfare funèbre bavardaient, tambours et trompettes sous leurs bras. Depuis des décennies, la rue Odunlami est l’endroit idéal pour quiconque souhaite obtenir un cercueil.

Une demi-douzaine de charpentiers de cercueils et de directeurs funéraires de la rue Odunlami ont déclaré avoir remarqué que les affaires étaient particulièrement dynamiques en juin et juillet.

“Les mortuaires étaient bondés”, a déclaré Tope Akindeko, directeur de Peak Caskets, appuyé sur un cercueil décoré de reproductions dorées de la Cène. Les cercueils qu’il vendait alors étaient des modèles bruts et bon marché, a-t-il dit, tandis que ceux en acier coûteux de fabrication américaine expédiés de Batesville, dans l’Indonésie, restaient sur les étagères.

Cela aurait-il pu être un pic dans les décès de Covid-19? Ou peut-être un arriéré de funérailles, après deux mois de verrouillage à Lagos? Parce que peu de décès sont enregistrés, c’était difficile à dire.

Bien que la mort puisse ne pas s’inscrire dans le domaine public, elle est extrêmement importante dans le domaine personnel.

Dans le sud du Nigéria, si la personne enterrée a atteint un grand âge, les funérailles ont tendance à être une célébration de la vie, avec des fanfares et des porteurs dansants. Envoyer un être cher avec style est, pour beaucoup, extrêmement important. Des avis de décès colorés sont diffusés sur les réseaux sociaux et, dans certaines régions, placés à l’extérieur des maisons des familles endeuillées, comme des pancartes «À vendre» – portant des slogans tels que «Sortie d’une icône», «Un géant dort» ou pour un jeune «Sortie douloureuse.»

De nombreux Nigérians ont déclaré avoir reçu beaucoup plus de ces avis en 2020.

Mais Covid-19 n’a pas frappé l’Afrique aussi durement que d’autres régions, comme l’Europe ou les Amériques, du moins selon les statistiques officielles, présentant un casse-tête sur lequel les épidémiologistes se sont gratté la tête. Les chiffres présentés quotidiennement par l’Organisation mondiale de la santé montrent que beaucoup moins de personnes en meurent que les Nations Unies ne l’avaient prédit en avril.

Ailleurs dans le monde, les épidémies ont été identifiées par des pics inhabituels de décès par rapport au taux de mortalité d’une année normale. La plupart des pays africains ne peuvent pas faire cela, car ils ne connaissent pas la mortalité de base.

En l’absence de données, les experts peuvent faire des déclarations très différentes.

«La mortalité due à Covid sur le continent africain n’est pas un problème public majeur», a déclaré Dorian Job, responsable du programme Afrique de l’Ouest pour Médecins sans frontières. Ce qu’il a appelé des «prédictions folles» sur Covid – les Nations Unies ont déclaré en avril que jusqu’à 3,3 millions d’Africains en mourraient, par exemple – signifiait que des verrouillages sévères étaient imposés. Les effets économiques et sociaux de ceux-ci se feraient sentir en Afrique pendant des décennies, a déclaré le Dr Job.

Mais à l’autre bout du spectre, les chercheurs viennent de déclarer qu’il y avait une énorme épidémie cachée dans la capitale du Soudan. En l’absence d’un bon système d’enregistrement des décès, ils ont utilisé une enquête moléculaire et sérologique et une enquête en ligne distribuée sur Facebook, où les gens ont signalé leurs symptômes et s’ils avaient subi un test. Les chercheurs ont calculé que Covid-19 a tué 16 000 personnes de plus que les 477 décès confirmés à la mi-novembre à Khartoum, qui a une population à peu près égale à celle du Wisconsin.

Khartoum n’est qu’une ville sur un continent vaste et diversifié avec une variété d’approches pour lutter contre la pandémie. Mais plusieurs facteurs cités par les chercheurs pour expliquer pourquoi le nombre de cas de Covid-19 pourrait être largement sous-déclaré – la stigmatisation, les personnes incapables de se faire dépister, le fait que le seuil de réaction à une maladie soit élevé – sont vrais dans de nombreux pays africains.

«Chaque fois que quelqu’un dit:” Je suis si heureux que l’Afrique ait été épargnée “, mes orteils se recourbent”, a déclaré Maysoon Dahab, épidémiologiste des maladies infectieuses au King’s College de Londres qui a travaillé sur l’étude de Khartoum.

M. Agunbiade, le registraire de Lagos, remplit chaque mois un tableau indiquant ce qui a causé les décès qu’il a enregistrés, s’il est connu. Vous avez le choix entre une douzaine de catégories. Vieillesse. Paludisme. Mortalité maternelle.

Il n’y a pas de colonne sur Covid-19, bien qu’il ait dit parfois qu’il biffait la colonne SIDA / VIH et mettait Covid. Peut-être que de nombreux Africains meurent du Covid-19, mais leur mort est mal identifiée – tout comme les études le suggèrent au début de l’épidémie aux États-Unis.

Là encore, peut-être pas.

Ben Ezeamalu a contribué au reportage de Lagos.

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