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Des dizaines de civils sont morts après une attaque au Niger

NIAMEY, Niger – Au moins 70 personnes et peut-être plus de 100 ont été tuées samedi par des militants présumés dans la nation ouest-africaine du Niger, selon des responsables locaux.

Des hommes armés ont tiré sur des hommes et des garçons lors d’une attaque de vengeance contre les villages de Tchoma Bangou et Zaroumadareye, ont indiqué des sources au sein de l’armée nigérienne. Les villages se trouvent dans la région sud-ouest de Tillabéri, où les civils sont de plus en plus attaqués ces deux dernières années.

«Ils ont ouvert le feu sur tout le monde», a déclaré Jahafar Koudize, un habitant de Tchoma Bangou qui a réussi à s’échapper.

L’attaque, qui a eu lieu à peine une semaine après l’élection présidentielle au Niger, semble être l’une des plus meurtrières du pays.

En décembre 2019 et janvier 2020, les forces de sécurité nigériennes ont subi d’énormes pertes dans la même région, où quatre soldats des forces spéciales américaines ont été tués aux côtés de cinq de leurs collègues nigériens en 2017.

Deux officiers militaires ont confirmé la dernière attaque, mais ont demandé à ne pas être nommés car ils n’étaient pas autorisés à parler aux journalistes. Aucun groupe n’a revendiqué la responsabilité des meurtres, mais les militants qui ont récemment fait des incursions à Tillabéri sont avec l’État islamique dans le Grand Sahara, une franchise de l’État islamique.

La région tout entière est devenue de plus en plus dangereuse pour beaucoup de ceux qui y vivent.

Depuis que les rebelles et les islamistes armés ont pris le contrôle des villes du Mali voisin en 2012, la menace terroriste s’est propagée à travers le Sahel, une bande de terre au sud du Sahara. Dans le même temps, les forces militaires de plusieurs pays du Sahel, dont le Niger, ont commis de graves abus.

Les efforts du Niger pour contenir l’État islamique dans le Grand Sahara ont échoué, selon les experts, et les forces de sécurité se retirent de plus en plus de la région.

M. Koudize, le résident de Tchoma Bangou, a déclaré qu’il s’était enfui avec sa femme et ses cinq enfants mais que les hommes armés avaient tué autant de garçons et d’hommes du village qu’ils le pouvaient.

«Nous avons essayé de nous défendre du mieux que nous pouvions – deux d’entre nous étaient armés», a-t-il déclaré. «Mais quand ils ont tué ces deux-là, nous sommes nombreux à avoir fui avec nos familles.»

M. Koudize a déclaré que le 15 décembre, trois hommes armés étaient venus essayer de collecter de l’argent auprès des villageois – une «taxe» qu’ils imposent aux communautés de la région. S’exprimant à Zarma, il a utilisé le mot «izifuto» pour décrire les hommes, un terme nigériens traduit de diverses manières par terroriste, jihadiste ou bandit.

Les villageois ont tué les hommes, a déclaré M. Koudize.

«C’est ce qui a poussé les jihadistes à venir en force pour se venger du village», a-t-il dit.

Tout le monde dans la région en avait assez de l’extorsion constante, a déclaré M. Koudize.

«Tous les villageois de la région ont décidé de combattre les terroristes, car même si les autorités envoient des soldats pour nous protéger, ce n’est que pour quelques jours», a-t-il dit. «Nous ne pouvons plus vivre en prisonniers.»

Les transcriptions des messages radio de l’armée vues par le New York Times suggéraient que le nombre de morts de l’attaque était proche de 50. Mais les responsables ont plus tard soulevé cette estimation.

Le Niger a tenu le premier tour de son élection présidentielle le 27 décembre et le vote devrait aboutir au premier transfert de pouvoir pacifique et démocratique du pays.

Le président Mahamadou Issoufou démissionne après avoir purgé les deux mandats autorisés par la Constitution. Le candidat du parti au pouvoir, Mohamed Bazoum, affrontera un ancien président, Mahamane Ousmane, lors d’un second tour qui se tiendra en février.

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