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Les réfugiés érythréens deviennent la cible alors que d’anciens ennemis unissent leurs forces dans le chaos du conflit au Tigray

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Les combats ont fait rage dans la région du Tigré au nord de l’Éthiopie en novembre, un groupe de soldats est arrivé un jour à Hitsats, un petit hameau entouré de collines broussailleuses qui abritait un vaste camp de réfugiés d’environ 25 000 personnes.

Les réfugiés venaient d’Érythrée, dont la frontière se trouve à 48 km, dans le cadre d’un vaste exode ces dernières années mené par des jeunes désespérés fuyant le régime tyrannique de leur chef, l’un des autocrates les plus durs d’Afrique. En Éthiopie, l’adversaire de longue date de l’Érythrée, ils pensaient qu’ils étaient en sécurité.

Mais les soldats qui ont fait irruption dans le camp le 19 novembre étaient également érythréens, selon des témoins. Le chaos a rapidement suivi – des jours de pillage, de punition et d’effusion de sang qui se sont terminés par des dizaines de réfugiés isolés et forcés de traverser la frontière vers l’Érythrée.

Pendant des semaines, le Premier ministre éthiopien, Abiy Ahmed, a nié que des soldats d’Érythrée – un pays que l’Éthiopie a autrefois combattu dans une guerre exceptionnellement brutale – soient entrés dans le Tigré, où Abiy se bat depuis début novembre pour évincer les dirigeants locaux rebelles.

En fait, selon des entretiens avec deux douzaines de travailleurs humanitaires, de réfugiés, de fonctionnaires des Nations Unies et de diplomates – y compris un haut responsable américain – des soldats érythréens se sont battus au Tigré, apparemment en coordination avec les forces d’Abiy, et font face à des accusations crédibles d’atrocités contre des civils. Parmi leurs cibles figuraient les réfugiés qui avaient fui l’Érythrée et son président, Isaias Afwerki.

Le déploiement des Érythréens au Tigray est le dernier élément d’une mêlée qui a grandement terni la réputation autrefois brillante d’Abiy. L’année dernière seulement, il a reçu le prix Nobel de la paix pour avoir fait la paix avec Isaias. Maintenant, il semble que l’accord de paix tant loué entre les anciens ennemis a en fait jeté les bases pour qu’ils fassent la guerre contre Tigray, leur adversaire commun.

«Abiy a invité un pays étranger à se battre contre son propre peuple», déclare Awol Allo, un ancien partisan d’Abiy devenu un critique ouvert qui enseigne le droit à l’Université de Keele en Grande-Bretagne. «Les implications sont énormes.»

Abiy insiste sur le fait qu’il a été contraint de déplacer rapidement son armée vers le Tigré après que les dirigeants de la région, qui avaient dominé l’Éthiopie pendant 27 ans jusqu’à ce qu’Abiy prenne le pouvoir en 2018, se soient mutinés contre son gouvernement. Mais dans les premières semaines du combat, les forces éthiopiennes ont été aidées par l’artillerie tirée par les forces érythréennes de leur côté de la frontière, a déclaré un responsable américain.

Depuis lors, la campagne d’Abiy a été menée par un méli-mélo de forces, y compris des troupes fédérales, des milices ethniques et, évidemment, des soldats d’Érythrée.

À Hitsats, les soldats érythréens se sont d’abord heurtés aux miliciens tigréens locaux lors de batailles qui ont traversé le camp. Des dizaines de personnes ont été tuées, dont quatre Éthiopiens employés par le Comité international de sauvetage et le Conseil danois pour les réfugiés, ont déclaré des travailleurs humanitaires.

Le chaos s’est aggravé dans les jours qui ont suivi, lorsque les soldats érythréens ont pillé des fournitures humanitaires, volé des véhicules et incendié des champs remplis de récoltes et une zone boisée voisine utilisée par les réfugiés pour ramasser du bois, ont déclaré des travailleurs humanitaires. Le réservoir d’eau principal du camp a été criblé de coups de feu et vidé.

Leurs témoignages sont étayés par des images satellites, obtenues et analysées par Le New York Times, qui montrent de grandes plaques de terre nouvellement brûlée dans et autour du camp des Hitsats après que les forces érythréennes ont balayé.



L’Éthiopie et l’Érythrée étaient autrefois les meilleurs ennemis, menant une guerre frontalière dévastatrice à la fin des années 1990

Plus tard, les soldats ont identifié plusieurs réfugiés – des chefs de camp, selon certains témoignages – les ont regroupés dans des véhicules et les ont renvoyés de l’autre côté de la frontière vers l’Érythrée.

«Elle pleure, pleure», a déclaré Berhan Okbasenbet, un Érythréen maintenant en Suède dont la sœur a été chassée de Hitsats à Keren, la deuxième plus grande ville d’Érythrée, aux côtés d’un fils qui a été abattu dans les combats. «Ce n’est pas sûr pour eux en Érythrée. Ce n’est pas un pays libre. »

Berhan a demandé à ne pas publier leurs noms, craignant des représailles, mais a fourni des détails d’identification qui Le New York Times vérifié avec une base de données du gouvernement éthiopien sur les réfugiés.

Le porte-parole d’Abiy n’a pas répondu aux questions pour cet article. Cependant, il y a quelques semaines, le secrétaire général de l’ONU, Antonio Guterres, a carrément demandé à Abiy si les troupes érythréennes combattaient dans sa guerre. “Il m’a garanti qu’ils n’étaient pas entrés sur le territoire tigréen”, a déclaré Guterres aux journalistes le 9 décembre.

Ces dénégations ont été accueillies avec incrédulité de la part des responsables occidentaux et de l’ONU.

Fidèles orthodoxes éthiopiens de la région du Tigré en route pour l’église

(AFP via Getty Images)

L’administration Trump a exigé que toutes les troupes érythréennes quittent immédiatement le Tigré, a déclaré un responsable américain, citant des informations faisant état de pillages, de meurtres et d’autres crimes de guerre potentiels.

On ne sait toujours pas combien d’Érythréens se trouvent au Tigré ni où précisément, a déclaré le responsable, qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour discuter de diplomatie délicate. Une panne de courant sur le Tigré depuis le 4 novembre a effectivement protégé la guerre des regards extérieurs.

Mais ce voile s’est lentement levé ces dernières semaines, alors que des témoins fuyant le Tigré ou atteignant le téléphone ont commencé à rendre compte des combats, du bilan des civils et de la présence omniprésente de soldats érythréens.

Dans des entretiens, certains ont décrit des combattants aux accents érythréens portant des uniformes éthiopiens. D’autres ont déclaré avoir été témoins de pillage de télévisions et de réfrigérateurs dans des maisons et des entreprises. Un responsable européen, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter de découvertes confidentielles, a déclaré que certains de ces biens volés étaient ouvertement vendus dans la capitale érythréenne, Asmara.

Trois sources, dont un autre responsable occidental, ont déclaré avoir reçu des informations faisant état d’une attaque érythréenne contre une église à Dinglet, dans l’est du Tigré, le 30 novembre. Selon un récit, 35 personnes dont les noms ont été fournis ont été tuées.

Les rapports de soldats érythréens balayant le Tigré sont particulièrement choquants pour de nombreux Ethiopiens.

L’Éthiopie et l’Érythrée étaient autrefois les meilleurs ennemis, menant une guerre frontalière dévastatrice à la fin des années 90 qui a coûté 100 000 vies. Bien que les deux pays soient maintenant officiellement en paix, de nombreux Ethiopiens sont choqués que le vieil ennemi se promène librement à l’intérieur de leurs frontières.

Un service religieux dans la ville d’Alamata

(AFP via Getty Images)

«Comment avons-nous laissé un État hostile à notre pays entrer, traverser la frontière et brutaliser notre propre peuple?» dit Tsedale Lemma, rédacteur en chef du Norme Addis journal. «C’est une humiliation épique pour la fierté de l’Éthiopie en tant qu’État souverain.»

Abiy a déjà déclaré la victoire au Tigray et a affirmé, de manière invraisemblable, qu’aucun civil n’était mort. Mais la semaine dernière, son gouvernement a offert une récompense de 260000 $ (190000 £) pour avoir aidé à capturer les dirigeants fugitifs du parti au pouvoir régional, le Front de libération du peuple du Tigré (TPLF) – un aveu tacite qu’Abiy n’a pas réussi à atteindre un objectif majeur déclaré de sa campagne. .

En fait, le plus grand gagnant à ce jour pourrait être son allié érythréen, Isaias.

Depuis son arrivée au pouvoir en 1993, Isaias s’est forgé une réputation de figure impitoyable et dictatoriale qui gouverne avec une détermination inébranlable chez lui et qui se mêle à l’étranger pour exercer son influence.

Pendant un certain temps, il a soutenu les extrémistes islamistes d’Al-Shabaab en Somalie, attirant des sanctions de l’ONU contre l’Érythrée, avant de transférer sa loyauté aux Émirats arabes unis, riches en pétrole et haïssant les islamistes.

À l’intérieur de l’Érythrée, Isaias a imposé un système sévère de service militaire sans fin qui a alimenté un raz-de-marée migratoire qui a poussé plus de 500 000 Érythréens – peut-être un dixième de la population – à l’exil.



Isaias cherche à projeter le pouvoir d’une manière totalement inimaginable pour le dirigeant d’un si petit pays

Le pacte de paix signé par les deux dirigeants a initialement suscité l’espoir d’une nouvelle ère de stabilité dans la région. En fin de compte, cela représentait peu. Cet été, les frontières qui s’ouvraient brièvement s’étaient refermées.

Mais Abiy et Isaias sont restés proches, liés par leur hostilité commune envers les dirigeants du Tigray.

Ils avaient différentes raisons de se méfier des Tigréens. Pour Abiy, le TPLF était un rival politique dangereux – un parti qui avait autrefois dirigé l’Éthiopie et, une fois devenu Premier ministre, a commencé à bafouer ouvertement son autorité.

Pour Isaias, cependant, c’était une querelle profondément personnelle – une histoire de griefs, de mauvais sang et de différends idéologiques qui remontaient aux années 1970, lorsque l’Érythrée se battait pour l’indépendance de l’Éthiopie, et Isaias s’est joint au TPLF pour combattre un dictateur marxiste éthiopien. .

Ces différences se sont creusées après 1991, lorsque l’Érythrée est devenue indépendante et que les Tigréens sont arrivés au pouvoir en Éthiopie, aboutissant à une guerre frontalière dévastatrice.

Un jeune berger dans la région du Tigré

(AFP via Getty Images)

Alors que les tensions montaient entre Abiy et le TPLF, Isaias a vu une opportunité de régler d’anciens comptes et de se réaffirmer dans la région, déclare Martin Plaut, auteur de Comprendre l’Érythrée et chercheur principal à l’Institute of Commonwealth Studies de l’Université de Londres.

«C’est typique des Isaias», dit Plaut. «Il cherche à projeter le pouvoir d’une manière totalement inimaginable pour le chef d’un si petit pays.»

Les groupes humanitaires préviennent que, sans accès immédiat, Tigray sera bientôt confronté à une catastrophe humanitaire. La guerre a éclaté au moment même où les villageois se préparaient à récolter leurs récoltes, dans une région déjà aux prises avec des essaims de criquets et des sécheresses récurrentes.

Les réfugiés sont particulièrement vulnérables. Selon l’ONU, 96 000 réfugiés érythréens se trouvaient au Tigray au début du combat, bien que certains camps se soient vidés depuis. Un rapport interne de l’ONU du 12 décembre, vu par le New York Times, a décrit la situation à Hitsats comme «extrêmement désastreuse», sans nourriture ni eau.

Plus au nord, au camp de Shimelba, des soldats érythréens ont battu les réfugiés, leur ont attaché les mains et les ont laissés au soleil toute la journée, raconte Efrem, un habitant qui s’est ensuite enfui à Addis-Abeba, la capitale éthiopienne.

«Ils ont versé du lait sur leurs corps pour qu’ils soient envahis par les mouches», dit-il.

Plus tard, dit Efrem, les soldats ont rassemblé 40 réfugiés et les ont forcés à traverser la frontière vers l’Érythrée.

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