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Comment une découverte de girafe naine a surpris les scientifiques

Avec une hauteur moyenne d’environ 16 pieds, les girafes sont les plus grands mammifères de la planète. À environ 6 pieds de long, leurs jambes élancées et leur cou imposant sont plus hauts que la plupart des humains. Même la plus petite girafe est deux fois plus grande que le basketteur professionnel moyen.

Ainsi, lorsque Michael Brown, chercheur en science de la conservation à la Giraffe Conservation Foundation et au Smithsonian Conservation Biology Institute, et ses collègues ont rencontré une girafe de Nubie dans le parc national de Murchison Falls en Ouganda en 2015 qui ne mesurait que 9 pieds 4 pouces, ils ont fait un double -prendre.

«La réaction initiale a été l’incrédulité», a déclaré le Dr Brown.

Le cou de la girafe – surnommée Gimli – était typiquement long, mais ses pattes ne l’étaient pas. On aurait dit que quelqu’un avait mis la tête et le cou d’une girafe sur le corps d’un cheval.

Puis, à peine trois ans plus tard, une girafe angolaise de 8 1/2 pieds de haut – surnommée Nigel – a été retrouvée vivant dans une ferme privée au centre de la Namibie. Après avoir mesuré et analysé les dimensions des deux girafes, les chercheurs n’ont pu trouver qu’une seule explication: le nanisme.

La condition, également connue sous le nom de dysplasie squelettique, affecte la croissance osseuse, entraînant souvent une petite taille. Bien qu’il ait été connu pour se produire chez les humains et les animaux domestiques comme les chiens, les vaches et les porcs, le nanisme est rarement observé chez les animaux sauvages et c’est la première fois qu’il a été trouvé chez les girafes.

La découverte, annoncée dans un article publié le mois dernier dans la revue BMC Research Notes, a créé une occasion unique pour les scientifiques d’étudier les effets du nanisme sur les animaux sauvages en liberté.

Lorsque les photos des nains ont commencé à circuler en ligne, de nombreuses personnes ont supposé que les images avaient été manipulées.

«Je n’y croyais pas au début», a déclaré David O’Connor, président de Save Giraffes Now et membre du Groupe de spécialistes de l’UICN sur les girafes et les okapis. «Je pensais que c’était une photo, pour être honnête.»

Les chercheurs qui ont découvert Gimli et Nigel ont beaucoup photographié les créatures et ont utilisé des techniques de photogrammétrie numérique pour mesurer la longueur de leurs appendices. Après avoir comparé les dimensions des girafes naines, les deux mâles matures, à celles du même âge des mêmes populations, ils ont constaté que les nains avaient des pattes beaucoup plus courtes; plus précisément, ils avaient un rayon et des métacarpiens beaucoup plus courts.

Plus de la moitié des girafes sauvages meurent avant d’atteindre l’âge adulte, de sorte que le fait que Gimli et Nigel aient battu toutes les chances suggère que leur nanisme n’a pas entravé leur capacité à survivre. Cependant, leur taille, ou leur absence, rend presque certainement difficile de nombreux aspects de leur vie.

«Il est facile d’imaginer comment cela pourrait les rendre plus vulnérables à la prédation puisqu’ils n’ont pas la capacité de courir et de donner des coups de pied efficacement, qui sont deux des tactiques anti-prédateurs les plus efficaces de la girafe», a déclaré le Dr Brown. «De plus, étant donné la mécanique de l’accouplement des girafes, je suppose que pour ces deux girafes, l’accouplement serait physiquement difficile.

Même si les girafes femelles ont tendance à être plus courtes que les mâles, il serait presque impossible pour un mâle de 8 ou 9 pieds de monter même la plus courte des femelles «à moins d’avoir un tabouret marche-pied», a déclaré le Dr O’Connor.

La cause de ce nanisme reste un mystère. Bien que des mutations aléatoires puissent donner lieu à la maladie, le nanisme chez les animaux en captivité a été associé à la consanguinité et à un manque de diversité génétique. On ne sait pas si ces facteurs ont influencé le nanisme de Gimli et Nigel.

La population de girafes qui comprend Gimli a connu un déclin significatif à la fin des années 1980 qui, à un moment donné, a réduit le total à seulement 78 animaux. Il se compose désormais de plus de 1 500 personnes. Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour déterminer si un manque de diversité génétique a causé la maladie de Gimli.

Bien que les scientifiques en savent très peu sur les girafes par rapport aux autres animaux emblématiques, ils savent que les mammifères imposants sont en difficulté. La perte d’habitat et le braconnage ont réduit leur nombre d’environ 40 pour cent au cours des 30 dernières années, et certaines sous-espèces, y compris la girafe de Nubie, sont désormais gravement menacées. Pour lutter contre ce déclin, le Dr Brown et d’autres scientifiques ont étudié et surveillé autant de populations de girafes sauvages que possible.

«Les enquêtes démographiques sont une composante essentielle de notre mission de développer des stratégies de conservation efficaces enracinées dans une science solide», a déclaré le Dr Brown.

Nigel a été repéré lors d’une enquête menée par la fondation en juillet 2020, mais Gimli n’a pas été revu depuis mars 2017. Les chercheurs espèrent que les deux girafes réapparaîtront bientôt.

En les surveillant tout au long de leur vie, les scientifiques espèrent «obtenir des histoires intéressantes et des petites rides sur la façon dont les animaux qui ont ces types de conditions font face à des environnements changeants», a déclaré le Dr Brown.

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