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Découverte de nouvelles espèces de chauves-souris avec une teinte d’orang-outan en Afrique de l’Ouest

En 2018, des scientifiques se sont lancés dans une expédition pour étudier l’habitat d’une espèce de chauve-souris en voie de disparition dans le pays ouest-africain de la Guinée. Une nuit, un piège a révélé quelque chose d’inhabituel: une nouvelle espèce de chauve-souris avec un corps orange fougueux juxtaposé de manière frappante à des ailes noires.

«C’était en quelque sorte un objectif de vie d’une certaine manière, un objectif que je n’aurais jamais pensé se produire», a déclaré Jon Flanders, directeur des interventions sur les espèces en voie de disparition chez Bat Conservation International, une organisation à but non lucratif basée à Austin, Texas. «Chaque espèce est importante, mais vous êtes attiré par ceux qui semblent intéressants, et celui-ci est vraiment spectaculaire.

Il existe plus de 1 400 espèces de chauves-souris et chaque année plus de 20 rejoignent la liste. La plupart du temps, cependant, il s’agit de découvertes en laboratoire qui impliquent l’analyse génétique d’espèces cryptiques, ou celles qui se ressemblent exactement (ou presque) et qui étaient autrefois considérées comme identiques.

Le simple fait de se produire sur une nouvelle espèce de chauve-souris dans la nature est quelque chose d’entièrement différent.

«Ce genre de situation où des chercheurs expérimentés sont sortis sur le terrain et ont attrapé un animal et l’ont tenu dans leur main et ont dit:« C’est quelque chose que nous ne pouvons pas identifier », c’est beaucoup plus inhabituel», a déclaré Nancy Simmons, conservatrice des mammifères. à l’American Museum of Natural History à New York et présidente du groupe mondial de taxonomie des chauves-souris à l’Union internationale pour la conservation de la nature.

La nouvelle chauve-souris aux teintes d’orang-outan, Myotis nimbaensis, vit dans les montagnes Nimba de Guinée, une série verdoyante de sommets d’un kilomètre de haut et riches en biodiversité «juste plonked au milieu de ce paysage autrement plat», a déclaré le Dr Flanders.

Lui et ses collègues ont entrepris d’étudier les tunnels miniers abandonnés depuis longtemps qui sont devenus la maison préférée des chauves-souris en voie de disparition de la région. Quand ils ont trouvé un animal flou, orange-citrouille mélangé avec les animaux bruns habituels dans leur piège, ils ont pensé que ce devait être juste un individu étrangement coloré.

«Quand je l’ai vu pour la première fois, j’ai pensé que c’était une espèce commune», a déclaré Eric Bakwo Fils, biologiste de la conservation et spécialiste des chauves-souris à l’Université de Maroua au Cameroun.

Cependant, en parcourant leurs guides d’identification, le Dr Bakwo Fils et le Dr Flanders n’ont pu confirmer une correspondance avec aucune autre espèce africaine. Lorsque l’équipe est revenue au camp, à l’insu de l’autre, le Dr Flanders et le Dr Bakwo Fils ont tous deux passé une grande partie de la nuit à chercher des manuels et des ressources en ligne pour tenter de résoudre le mystère. Ils ont tous deux échoué.

«Le lendemain matin, j’ai rencontré Eric et presque au même moment, nous avons dit:« C’est une nouvelle espèce »», a déclaré le Dr Flanders.

Ils ont contacté le Dr Simmons, qui a convenu dans les 15 minutes après avoir vu les photos qu’il semblait avoir trouvé quelque chose de nouveau.

L’équipe a réussi à capturer à nouveau l’animal d’origine, un mâle, et a également capturé une femelle. Le Dr Simmons a passé au peigne fin les vastes collections de chauves-souris du Musée américain d’histoire naturelle pour comparer les deux spécimens avec des espèces connues, et elle s’est rendue au Smithsonian National Museum à Washington, DC, et au British Museum à Londres pour faire de même.

Les chercheurs ont également mené une analyse génétique, qui a révélé que M. nimbaensis est au moins cinq pour cent différent de ses plus proches parents apparentés. Ils ont décrit leurs découvertes mercredi dans la revue American Museum Novitates.

Maintenant que la confirmation de la nouvelle espèce est officielle, l’étape suivante consiste à se renseigner sur l’écologie de M. nimbaensis. «Plus nous en saurons à son sujet, plus nous saurons comment le protéger également», a déclaré le Dr Flanders.

Les chercheurs prévoient d’utiliser les appels d’écholocation de M. nimbaensis qu’ils ont enregistrés sur le terrain pour aider à identifier les espèces en surveillance acoustique qu’ils effectuent déjà dans la zone. À partir de là, ils peuvent réduire les préférences d’habitat de la chauve-souris, ce qui, espérons-le, conduira à des protections.

“Pour autant que nous le sachions, il est limité au sommet de cette chaîne de montagnes en Guinée”, a déclaré le Dr Simmons. «Il est probablement en danger du simple fait de vivre dans cette petite partie de la planète.»

Les chauves-souris jouent un rôle écologique critique en Afrique de l’Ouest, dispersant les graines, pollinisant les plantes et contrôlant les espèces d’insectes. Pourtant, ils sont persécutés dans toute la région à cause de superstitions, et ces idées ont été aggravées par l’association des animaux avec Ebola et d’autres maladies, a déclaré le Dr Bakwo Fils. Comme de nombreuses autres espèces, elles sont également menacées par la perte d’habitat.

Le Dr Bakwo Fils espère que l’enthousiasme généré par la nouvelle espèce pourra commencer à motiver la protection des chauves-souris de la région.

«Cette découverte est très importante en termes de biodiversité des chauves-souris en Afrique de l’Ouest, car même si les chauves-souris sont une composante très importante de nos écosystèmes, elles reçoivent rarement l’attention», a-t-il déclaré.

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