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L’Ouganda bloque Facebook avant des élections controversées

NAIROBI, Kenya – Le président ougandais a empêché Facebook d’opérer dans son pays, quelques jours à peine après que la société de médias sociaux ait supprimé les faux comptes liés à son gouvernement avant les élections générales très disputées qui doivent avoir lieu jeudi.

Dans un discours télévisé tard dans la nuit de mardi, le président Yoweri Museveni a accusé Facebook d ‘«arrogance» et a déclaré qu’il avait demandé à son gouvernement de fermer la plateforme, ainsi que d’autres médias sociaux.

«Ce canal social dont vous parlez, s’il doit fonctionner en Ouganda, il devrait être utilisé équitablement par tous ceux qui doivent l’utiliser», a déclaré M. Museveni. «Nous ne pouvons tolérer cette arrogance de quiconque vient décider à notre place qui est bon et qui est mauvais», a-t-il ajouté.

L’interdiction de Facebook intervient à la fin d’une période électorale qui a été marquée par une répression de l’opposition politique, le harcèlement des journalistes et des manifestations à l’échelle nationale qui ont entraîné au moins 54 morts et des centaines d’arrestations, selon des responsables.

M. Museveni, 76 ans, qui se présente pour un sixième mandat, fait face à 10 rivaux, dont le rappeur devenu législateur Bobi Wine, 38 ans. M. Wine, de son vrai nom Robert Kyagulanyi, a été battu, aspergé de gaz lacrymogène et inculpé au tribunal pour avoir prétendument bafoué les règles du coronavirus lors de la campagne électorale.

La semaine dernière, M. Wine a déposé une plainte auprès de la Cour pénale internationale, accusant M. Museveni et d’autres hauts responsables actuels et anciens de la sécurité d’avoir sanctionné une vague de violence et de violations des droits de l’homme contre des citoyens, des personnalités politiques et des avocats des droits de l’homme.

Facebook a annoncé cette semaine qu’il avait supprimé un réseau de comptes et de pages dans la nation d’Afrique de l’Est qui se sont engagés dans ce qu’il a appelé «un comportement coordonné inauthentique» visant à manipuler le débat public autour de l’élection. La société a déclaré que le réseau était lié au Government Citizens Interaction Center, une initiative qui fait partie du ministère ougandais des technologies de l’information et des communications et de l’orientation nationale.

Dans un communiqué, un porte-parole de Facebook a déclaré que le réseau “utilisait des comptes faux et en double pour gérer des pages, commenter le contenu d’autres personnes, se faire passer pour des utilisateurs, repartager des publications en groupes pour les faire paraître plus populaires qu’elles ne l’étaient”.

L’enquête de Facebook sur le réseau a commencé après que des recherches du Digital Forensic Research Lab du Conseil de l’Atlantique ont présenté un réseau de comptes de médias sociaux qui s’étaient engagés dans une campagne pour critiquer l’opposition et promouvoir M. Museveni et le parti au pouvoir, le National Resistance Movement. Après la publication de la recherche, Twitter a également déclaré qu’il avait fermé des comptes lié à l’élection.

Quelques heures avant le discours de M. Museveni, les utilisateurs des médias sociaux à travers l’Ouganda ont confirmé les restrictions sur leurs communications en ligne, le groupe de droits numériques NetBlocks rapportant que des plateformes telles que Facebook, WhatsApp, Instagram et Twitter avaient été affectées.

L’Ouganda a bloqué Internet lors de ses élections de 2016 et, en 2018, il a introduit une taxe sur les réseaux sociaux visant à augmenter les revenus et à freiner ce que le gouvernement a appelé les «potins» en ligne. Cette décision, critiquée comme une menace pour la liberté d’expression, a eu un effet négatif sur l’utilisation d’Internet dans l’ensemble, des millions d’Ougandais ayant abandonné complètement les services Internet.

En prévision d’un autre arrêt cette semaine, un groupe d’organisations qui travaillent pour mettre fin aux coupures d’Internet dans le monde entier a envoyé une lettre à M. Museveni et aux dirigeants des entreprises de télécommunications en Ouganda pour les implorer de garder Internet et les plateformes de médias sociaux accessibles pendant l’élection.

M. Museveni n’a pas entendu leur appel. Mardi soir, il a déclaré que la décision de bloquer Facebook était «malheureuse» mais «inévitable».

«Je suis vraiment désolé pour la gêne occasionnée», a-t-il déclaré, ajoutant qu’il avait lui-même utilisé la plateforme pour interagir avec les jeunes électeurs. Il compte près d’un million d’abonnés sur Facebook et deux millions sur Twitter.

Frappant une note provocante, M. Museveni a déclaré que si Facebook allait «prendre parti», alors il ne serait pas autorisé à opérer dans le pays.

«L’Ouganda est à nous», a-t-il dit.

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