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Alors que les variantes de virus se propagent, “ Personne n’est en sécurité tant que tout le monde n’est pas en sécurité ”

CAPE TOWN, Afrique du Sud – Alors qu’une variante dangereuse du coronavirus découverte pour la première fois en Afrique du Sud rend malade et tue des milliers de personnes à travers le pays, Jan Matsena se présente chaque jour pour approvisionner les étagères d’un supermarché du Cap, terrifié qu’il l’attrape aussi .

Un voisin est décédé en décembre, puis un collègue ce mois-ci. Maintenant, M. Matsena attend un vaccin pour pouvoir rentrer chez lui dans son canton et tenir à nouveau sa petite fille. Mais en Afrique du Sud, pays le plus durement touché jusqu’à présent par la variante, les vaccinations n’ont pas encore commencé.

«L’attente pour ce vaccin a été longue, très longue maintenant», a déclaré M. Matsena, un père pour la première fois qui vit loin de sa famille de peur de les exposer. «Des gens décèdent, des gens perdent leur emploi. C’est un traumatisme.

Alors que plus de 90 millions de personnes dans le monde ont été vaccinées, seulement 25 dans toute l’Afrique subsaharienne, une région d’environ 1 milliard de personnes, ont reçu des doses en dehors des essais de médicaments, selon l’Organisation mondiale de la santé.

Mais à mesure que de nouvelles variantes comme celle découverte en Afrique du Sud migrent vers plus de pays – y compris les États-Unis -, il devient de plus en plus clair que la tragédie des pays les plus pauvres pourrait devenir une tragédie pour tous les pays. Plus le virus se propage et plus il faut de temps pour vacciner les gens, plus il a de chances de continuer à muter de manière à mettre le monde entier en danger.

Des études récentes suggèrent qu’au moins quatre vaccins efficaces pour prévenir l’infection par le virus d’origine ne se sont pas aussi bien comportés contre le variant trouvé en Afrique du Sud. Cette variante est également plus contagieuse – comme une autre découverte en Grande-Bretagne – et on estime maintenant qu’elle représente 90% de tous les cas en Afrique du Sud, selon les données compilées par les chercheurs. Il est apparu dans des dizaines d’autres pays.

L’inoculation incite le système immunitaire à fabriquer des anticorps contre le virus, mais à mesure que les mutations changent de forme, le virus peut devenir plus résistant à ces anticorps. Dans le pire des cas, ne pas arrêter la propagation du virus à l’échelle mondiale entraînerait davantage de mutations qui pourraient rendre les vaccins existants moins efficaces, laissant même les populations vaccinées vulnérables.

«Cette idée que personne n’est en sécurité tant que tout le monde n’est pas en sécurité n’est pas qu’un adage, c’est vraiment vrai», a déclaré Andrea Taylor, directrice adjointe du Duke Global Health Innovation Center.

Même dans les scénarios les plus optimistes, a déclaré Mme Taylor, au rythme actuel de production, il n’y aura pas assez de vaccins pour une véritable couverture mondiale jusqu’en 2023. Les plans de déploiement actuels à travers l’Afrique ne devraient vacciner que 20 à 35 pour cent de la population. cette année si tout va bien.

Et si certains pays riches ont obtenu suffisamment de vaccins pour couvrir leur population à plusieurs reprises, l’Afrique du Sud n’a obtenu que 22,5 millions de doses pour ses 60 millions d’habitants, et de nombreux pays sont encore plus à la traîne.

Cette disparité est au cœur de ce que Tedros Adhanom Ghebreyesus, le chef de l’Organisation mondiale de la santé, affirme que pourrait bientôt devenir un «échec moral catastrophique», alors que les pays riches se précipitent pour acheter des stocks de vaccins tout en laissant les pays pauvres et à revenu intermédiaire se battre pour trouver des fournitures.

Le premier million de doses de l’Afrique du Sud, fabriquées par AstraZeneca, devrait y arriver lundi, et les responsables affirment qu’il faudra jusqu’à deux semaines pour commencer à administrer les vaccins. Le vaccin d’AstraZeneca, développé avec l’Université d’Oxford, est actuellement l’option la plus abordable au monde, développée avec les pays à revenu faible et intermédiaire comme cible. La société n’a publié aucune information sur son efficacité contre la variante, mais devrait le faire prochainement.

9 millions de doses supplémentaires sont en commande auprès de Johnson & Johnson, dont le tir n’a pas encore reçu l’approbation réglementaire. Vendredi, la société a annoncé que l’efficacité de son vaccin était passée de 72% dans les essais menés aux États-Unis à 57% dans ceux menés en Afrique du Sud.

Il y a des signes encourageants. Un nombre croissant de preuves préliminaires – principalement tirées du déploiement ultra-rapide en Israël – suggère que les vaccins fonctionnent bien non seulement dans les essais, mais dans le monde réel, ce qui réduit les nouvelles infections.

Mais il reste à voir dans quelle mesure ils aident à contenir les variantes déjà en circulation. Les scientifiques espèrent que si nécessaire, les vaccins pourront être modifiés et les injections de rappel développées pour lutter contre de nouvelles variantes, mais cela prend du temps. Et pour un monde qui lutte pour se redresser, le temps presse.

Le Dr Tulio de Oliveira, professeur et généticien à la Nelson Mandela School of Medicine de Durban, qui avait aidé à découvrir la variante trouvée à l’origine en Afrique du Sud, a déclaré que son émergence devrait servir de signal d’alarme.

“Une des choses que cette variante devrait mettre en évidence au monde entier est la nécessité de contrôler la transmission – non seulement dans leur propre pays mais dans le monde entier”, a-t-il déclaré.

Et tandis que les nations se sont précipitées pour sceller leurs frontières, les variantes se propagent déjà dans des dizaines de pays – tout comme le virus a échappé aux frontières nationales l’hiver dernier. Le Brésil, par exemple, semble avoir incubé au moins deux variantes inquiétantes, qui avaient déjà échappé à ses frontières avant que de nombreux pays ne commencent à interrompre les voyages aériens à partir de là.

Le fardeau de la fourniture de vaccins aux pays à revenu faible ou intermédiaire repose fortement sur un groupe à but non lucratif, Covax, formé par une coalition d’organisations internationales.

Bien que plus de 190 pays se soient engagés à obtenir des vaccins via Covax, beaucoup d’entre eux concluent également des accords directement avec des sociétés pharmaceutiques ou appartiennent à des groupes multinationaux qui le font. Cela menace de faire grimper les prix et de retarder la livraison des doses via Covax.

Covax a annoncé avoir obtenu 2,1 milliards de doses pour 2021, mais on ne sait pas combien de celles-ci seront réellement livrées en 2021.

L’espoir est que les déploiements vers les pays plus pauvres pourront véritablement commencer au cours des deux prochains mois.

«Covax est nécessaire mais pas suffisant», a déclaré Mme Taylor. «C’est le seul mécanisme dont nous disposons pour l’équité mondiale. Nous en avons besoin et nous en avons besoin pour réussir. Mais même s’ils réussissent, cela ne rapproche pas les pays de l’immunité collective. »

Orin Levine, directeur des programmes de distribution mondiale à la Fondation Bill et Melinda Gates, a déclaré que «les faits sont que d’ici la fin de cette année, probablement 75% de la population des pays à revenu élevé seront vaccinés», contre 25% dans les pays à faible revenu.

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Réponses à vos questions sur les vaccins

Actuellement, plus de 150 millions de personnes – soit près de la moitié de la population – sont éligibles à la vaccination. Mais chaque État prend la décision finale quant à savoir qui commence. Les 21 millions de travailleurs de la santé et les trois millions de résidents des établissements de soins de longue durée du pays ont été les premiers à se qualifier. À la mi-janvier, les responsables fédéraux ont exhorté tous les États à ouvrir l’admissibilité à toutes les personnes de 65 ans et plus et aux adultes de tout âge souffrant de problèmes de santé qui les exposent à un risque élevé de tomber gravement malades ou de mourir de Covid-19. Les adultes de la population générale sont en queue de peloton. Si les autorités sanitaires fédérales et étatiques peuvent éliminer les goulots d’étranglement dans la distribution des vaccins, toutes les personnes de 16 ans et plus deviendront éligibles dès ce printemps ou au début de l’été. Le vaccin n’a pas été approuvé chez les enfants, bien que des études soient en cours. Il peut s’écouler des mois avant qu’un vaccin ne soit disponible pour toute personne de moins de 16 ans. Rendez-vous sur le site Web de votre état de santé pour obtenir des informations à jour sur les politiques de vaccination dans votre région.

Vous ne devriez pas avoir à payer quoi que ce soit de votre poche pour obtenir le vaccin, bien qu’on vous demandera des informations sur l’assurance. Si vous n’avez pas d’assurance, vous devriez quand même recevoir le vaccin sans frais. Le Congrès a adopté une loi ce printemps qui interdit aux assureurs d’appliquer tout partage des coûts, comme une quote-part ou une franchise. Il reposait sur des protections supplémentaires empêchant les pharmacies, les médecins et les hôpitaux de facturer les patients, y compris ceux qui ne sont pas assurés. Même ainsi, les experts de la santé craignent que les patients ne tombent sur des failles qui les exposent à des factures surprises. Cela pourrait arriver à ceux qui sont facturés des frais de visite chez le médecin avec leur vaccin, ou aux Américains qui bénéficient de certains types de couverture santé qui ne relèvent pas des nouvelles règles. Si vous recevez votre vaccin auprès d’un médecin ou d’une clinique de soins d’urgence, parlez-leur des éventuels frais cachés. Pour être sûr de ne pas recevoir de facture surprise, le mieux est de vous faire vacciner sur un site de vaccination du service de santé ou dans une pharmacie locale une fois que les vaccins seront plus largement disponibles.

Cela reste à déterminer. Il est possible que les vaccinations Covid-19 deviennent un événement annuel, tout comme le vaccin contre la grippe. Ou il se peut que les avantages du vaccin durent plus d’un an. Nous devons attendre de voir à quel point la protection contre les vaccins est durable. Pour le déterminer, les chercheurs vont suivre les personnes vaccinées à la recherche de «cas révolutionnaires» – ces personnes qui contractent le Covid-19 malgré la vaccination. C’est un signe d’affaiblissement de la protection et donnera aux chercheurs des indices sur la durée du vaccin. Ils surveilleront également les taux d’anticorps et de lymphocytes T dans le sang des personnes vaccinées afin de déterminer si et quand une injection de rappel pourrait être nécessaire. Il est concevable que les gens aient besoin de boosters tous les quelques mois, une fois par an ou seulement toutes les quelques années. C’est juste une question d’attendre les données.

Pour les pays africains, la lenteur du déploiement est terriblement familière.

Lorsqu’un autre fléau – le VIH / sida – tuait des millions de personnes chaque année, l’Afrique avait le plus grand nombre d’infections et de décès. Pourtant, il a fallu au moins six ans avant que les traitements vitaux disponibles dans les pays riches ne soient mis à la disposition des Africains.

Le sida a tué 12 millions de personnes en Afrique en une décennie, alors même que la mortalité aux États-Unis a chuté de façon drastique, selon les analyses des Centres africains de contrôle et de prévention des maladies. Les différends relatifs aux droits de propriété internationaux ont retardé la production de plus de médicaments antirétroviraux ou de médicaments génériques rentables.

Désormais, l’Inde et l’Afrique du Sud se sont associées pour faire pression sur l’Organisation mondiale du commerce afin d’obliger les sociétés pharmaceutiques à partager leur propriété intellectuelle sur les vaccins contre les coronavirus, comme elles l’ont finalement fait avec le traitement du VIH / sida.

«Ce dont vous avez besoin en ce moment, c’est la coopération explicite de chaque gouvernement et de chaque entreprise pharmaceutique qui dit que nous sommes dans une pandémie, nous sommes sur la voie du désastre», a déclaré Fatima Hassan, une avocate sud-africaine des droits humains qui s’est battue pour le VIH. / Médicaments contre le sida et a maintenant basculé vers les vaccins Covid-19. «Nous devons partager la technologie et dépenser des milliards pour sauver des billions.»

Solomon Zewdu, directeur adjoint de la santé en Afrique à la Fondation Gates, a déclaré que les cartes et graphiques montrant les taux de vaccination mondiaux – avec l’Afrique presque complètement absente – alimentent la colère du public et poussent certains dirigeants à rechercher des sources de vaccins supplémentaires en plus de Covax.

L’Union africaine a annoncé l’achat de 300 millions de vaccins ce mois-ci, qui seront distribués par le biais de la plate-forme africaine des fournitures médicales de l’organisme régional, selon Nicaise Ndembi, conseiller scientifique principal des Centres africains pour le contrôle et la prévention des maladies.

Dans des pays comme le Mozambique, le Zimbabwe et la Zambie, où l’on pense que la variante trouvée en Afrique du Sud est à l’origine d’une augmentation des infections, les autorités n’ont pas de réponse claire sur la date d’arrivée des vaccins.

L’Afrique du Sud, quant à elle, a été relativement ferme dans sa réponse à la pandémie, prenant des mesures qui ont suscité la controverse dans le pays. Le président Cyril Ramaphosa a rétabli un couvre-feu de 21 h 00 à 5 h 00, une participation limitée aux funérailles et aux rassemblements religieux, a interdit la vente d’alcool et rendu les masques obligatoires dans tous les espaces publics. Ne pas porter de masque peut entraîner une amende ou six mois de prison.

Lorsque les vaccinations devraient commencer, vers la mi-février, les agents de santé seront les premiers en ligne, suivis de ceux jugés les plus à risque de maladie grave.

Pour M. Matsena, l’employé du supermarché, qui a 31 ans et en bonne santé, cela pourrait être une longue attente.

«Ce serait mieux si elle arrivait plus tôt, car maintenant les gens sont terrifiés par cette pandémie», a-t-il déclaré. «C’est pire, bien pire.»

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