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Sibongile Khumalo, la première dame sud-africaine de la chanson, décède à 63 ans

Sibongile Khumalo, une chanteuse virtuose dont la facilité de mouvement entre l’opéra, le jazz et la musique populaire sud-africaine a fait d’elle un symbole du nouvel ordre social du pays après la fin de l’apartheid, est décédée jeudi. Elle avait 63 ans.

Sa famille a écrit sur Instagram que la cause était des complications d’un accident vasculaire cérébral et qu’elle avait enduré une longue maladie. Le message n’a pas indiqué où elle est morte.

Flotte et précise sur une large gamme vocale mais particulièrement élégante dans le registre supérieur, la voix de Mme Khumalo avait le pouvoir de remplissage de salle d’une mezzo-soprano d’opéra et la franchise d’une chanteuse pop. Après avoir fait ses débuts en tant que Carmen dans une production à Durban, elle a été largement acclamée pour ses rôles dans des opéras et des pièces de théâtre sud-africains, dont «UShaka KaSenzangakhona», «Princess Magogo KaDinuzulu» et «Gorée», qui ont tous fait des tournées internationales.

À la maison, elle était également connue pour ses compositions originales accrocheuses et ses interprétations de standards de jazz sud-africains comme l’hymne direct «Yakhal ‘Inkomo», écrit par le saxophoniste Winston Ngozi, qui est devenu une carte de visite.

Lorsque le gouvernement de l’apartheid est tombé et que Nelson Mandela est devenu le premier président démocratiquement élu du pays en 1994, Mme Khumalo s’est produite lors de son investiture. Mandela l’a surnommée la «première dame de la chanson» du pays, et le titre est resté.

L’année suivante, lorsque l’Afrique du Sud est allée à la Coupe du monde de rugby – un moment de réconciliation nationale immortalisé plus tard dans le film «Invictus» – Mme Khumalo a été invitée à interpréter à la fois l’hymne national de son pays d’origine et celui de son adversaire, la Nouvelle-Zélande. C’était «la seule et unique fois que j’ai jamais regardé un match de rugby, à n’importe quel niveau, de quelque sorte que ce soit», a-t-elle déclaré à un intervieweur de télévision en 2017 en riant.

En 1996, Sony a sorti son premier album, «Ancient Evenings», qui comprenait un certain nombre d’originaux et adhérait vaguement à un style pop sud-africain axé sur la voix. Au cours des deux prochaines décennies, elle sortira un flux régulier d’albums, remportant quatre South African Music Awards. Pour ses performances sur scène, elle a remporté trois Vita Awards.

En 2008, elle a reçu l’Ordre d’Ikhamanga en argent, parmi les plus hautes distinctions du pays pour sa contribution aux arts.

Sibongile Mngoma est né à Soweto le 24 septembre 1957 de Grace et Khabi Mngoma. Sa mère était une infirmière; son père était un érudit et musicien qui a aidé à fonder le département de musique à l’Université de Zululand.

Sibongile a commencé ses études à l’âge de 8 ans auprès d’un professeur de musique local respecté, Emily Motsieloa, en se concentrant sur le violon. Elle a été fortement influencée par la musique des guérisseurs locaux et des ministres de l’église voisine, ainsi que par les disques classiques et pop occidentaux que ses parents ont joués dans la maison.

Elle a également hérité de la passion de son père pour l’éducation et a ensuite obtenu des diplômes de premier cycle du Zululand et de l’Université du Witwatersrand à Johannesburg. Elle a ensuite reçu des doctorats honorifiques du Zululand, de l’Université de Rhodes et de l’Université d’Afrique du Sud.

Elle a enseigné à Zululand, mais elle a également cherché des opportunités pour atteindre les enfants qui n’avaient pas accès aux grandes institutions. Elle a occupé des postes d’enseignement et d’administration à la Federated Union of Black Artists Academy à Johannesburg et au Madimba Institute of African Music à Soweto.

Le mari de Mme Khumalo, l’acteur et réalisateur Siphiwe Khumalo, est décédé en 2005. Le couple a eu deux enfants, Ayanda et Tshepo Khumalo. Une liste complète des survivants n’était pas immédiatement disponible.

En 1993, elle a remporté le Standard Bank Young Artist Award au célèbre Festival national des arts de Grahamstown, et son étoile a rapidement augmenté. Elle avait déjà commencé à faire tourner les têtes avec un programme de concerts, intitulé «Les 3 visages de Sibongile Khumalo», qui montrait sa polyvalence à travers les genres. Ces «visages» étaient le jazz, l’opéra et la musique traditionnelle sud-africaine.

Quand Mme Khumalo était une fille, son père l’avait amenée voir Constance Magogo kaDinuzulu, une princesse et musicienne zoulou connue pour ses prouesses en tant que chanteuse et compositrice. «Mon père m’a fait m’asseoir à ses pieds pour l’écouter jouer ugubhu et chanter», a écrit Mme Khumalo dans les notes de son album éponyme de 2005, faisant référence à un instrument à cordes zoulou. «Je pensais qu’il était très méchant avec moi parce que tous les autres enfants étaient dans la cour en train de jouer.

Mais des décennies plus tard, elle s’est inspirée de l’expérience lorsqu’elle a collaboré avec le savant Mzilikazi Khumalo (sans relation) pour créer «Princess Magogo KaDinuzulu», présenté comme le premier opéra zoulou, centré sur les propres compositions de la princesse. «Cela devait être le destin», dit-elle. «Au cours de mes années professionnelles, la musique est revenue et elle a commencé à prendre du sens.»

Lorsque «Princess Magogo KaDinuzulu» s’est rendue aux États-Unis en 2004, Anne Midgette l’a revu pour le New York Times, louant «le talent et la polyvalence» de Mme Khumalo. Dix ans après l’instauration d’un régime démocratique par l’Afrique du Sud, a fait remarquer Mme Midgette, Mme Khumalo semblait représenter «un symbole de sa nouvelle culture».

Dans une interview en 2019 avant sa performance au Joy of Jazz Festival à Johannesburg, Mme Khumalo a déclaré que quel que soit le symbolisme, son engagement principal était la singularité de sa propre voix. «Tout en vous exposant et en vous ouvrant à ce qui existe, il est également important de rester fidèle à vous-même, de sorte que même lorsque vous vous permettez d’être influencé par les autres, vous conserviez une identité qui vous définit clairement», a-t-elle déclaré.

Quel que soit le sujet, a-t-elle ajouté, «c’est la vérité dans ce que vous exprimez et la façon dont vous l’exprimez, qui est primordiale.

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