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La Haute Cour du Royaume-Uni déclare que les Nigérians peuvent poursuivre Shell en Grande-Bretagne suite à des déversements de pétrole

LONDRES – La Cour suprême britannique a déclaré vendredi qu’un groupe d’environ 50000 agriculteurs et pêcheurs nigérians pourrait intenter une action devant la Haute Cour de Londres contre Royal Dutch Shell après des années de marées noires dans le delta du Niger qui ont pollué leurs terres, leurs puits et leurs voies navigables.

Les juges ont déclaré qu’il était possible qu’une société mère comme Shell, qui a son siège social aux Pays-Bas mais une forte présence britannique, soit responsable des activités de filiales comme la Shell Petroleum Development Company of Nigeria, qui opère dans la région du Delta.

Le tribunal a annulé un tribunal inférieur qui avait déclaré qu’il n’y avait aucune affaire à intenter contre Shell en Grande-Bretagne. Vendredi, les juges ont déclaré qu’il y avait «une vraie question à juger».

Cette décision est «un tournant décisif dans la responsabilité des entreprises multinationales», a déclaré Daniel Leader, associé du cabinet d’avocats britannique Leigh Day, qui dirigeait l’équipe juridique représentant les communautés nigérianes. M. Leader a ajouté que le jugement augmenterait probablement la capacité des «communautés pauvres» de demander des comptes aux entreprises puissantes. En effet, les tribunaux des pays occidentaux ont récemment indiqué qu’ils étaient de plus en plus ouverts à entendre de telles affaires. Le mois dernier, un tribunal néerlandais a statué que Shell était responsable de la pollution dans une autre affaire impliquant des agriculteurs nigérians.

Les peuples Ogale et Bille qui portent l’affaire en Grande-Bretagne affirment que leurs vies ont été gâchées par des années de dommages causés par les déversements de pétrole des pipelines exploités par Shell. M. Leader a déclaré qu’ils déposaient leurs réclamations en Grande-Bretagne parce que les perspectives de succès devant les tribunaux nigérians étaient minces, étant donné que peu d’avocats se chargeraient d’une affaire et que les potentats locaux pourraient réclamer de l’argent contre tout jugement. Il a déclaré que les populations locales n’avaient pas accès à une représentation juridique et que si elles portaient une affaire, il faudrait probablement des décennies pour parvenir à une conclusion.

«À ce moment-là, tout le monde est mort», a déclaré M. Leader.

Shell attribue régulièrement les dommages au sabotage et aux activités criminelles. Selon Shell, la loi nigériane l’oblige à payer une compensation pour les déversements causés par des problèmes opérationnels, mais pas pour les dommages résultant d’un sabotage.

“Les déversements en question se sont produits dans des communautés qui sont fortement touchées par le vol de pétrole, le raffinage illégal du pétrole et le sabotage des pipelines”, a déclaré vendredi une porte-parole de l’entreprise dans un courrier électronique.

M. Leader a déclaré qu’une affaire était désormais susceptible d’être intentée contre Shell en Grande-Bretagne, tout en suggérant qu’il pourrait y avoir plus de marge de manœuvre légale de la part de la compagnie pétrolière sur les questions de compétence. À moins que Shell ne se règle, l’affaire prendra probablement encore deux ou trois ans, a-t-il déclaré. Il a refusé de donner une estimation des dommages que les plaignants nigérians pourraient demander, affirmant que le principal problème était de forcer Shell à nettoyer les déversements, ce qu’il a déclaré que Shell n’avait pas fait.

«Ces communautés sont chroniquement polluées; cela a un impact sur tous les aspects de leur vie quotidienne », a-t-il déclaré.

Shell a déclaré que la filiale de la société au Nigeria nettoie le désordre «quelle qu’en soit la cause».

La société vend également progressivement ses propriétés dans le delta, préférant forer en mer, loin des habitations.

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