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Dans un jeu dangereux du chat et de la souris, l’Iran envisage de nouvelles cibles en Afrique

NAIROBI, Kenya – Lorsque l’agence de renseignement éthiopienne a récemment découvert une cellule de 15 personnes qui, selon elle, enfermaient l’ambassade des Émirats arabes unis, ainsi qu’une cache d’armes et d’explosifs, elle a affirmé avoir déjoué une attaque majeure susceptible de semer le chaos. dans la capitale éthiopienne, Addis-Abeba.

Mais les Éthiopiens ont omis un détail clé sur le prétendu complot: qui était derrière.

Le seul indice était l’arrestation d’une 16e personne: Accusé d’être le chef de file, Ahmed Ismail avait été arrêté en Suède avec la coopération de «services de renseignement africains, asiatiques et européens», ont indiqué les Éthiopiens.

Aujourd’hui, les responsables américains et israéliens affirment que l’opération était l’œuvre de l’Iran, dont les services de renseignement ont activé une cellule dormante à Addis-Abeba l’automne dernier avec l’ordre de recueillir des renseignements également sur les ambassades des États-Unis et d’Israël.

Ils disent que l’opération éthiopienne faisait partie d’une campagne plus large visant à rechercher des cibles souples dans les pays africains où l’Iran pourrait venger des pertes douloureuses et très médiatisées telles que la mort de Mohsen Fakhrizadeh, le principal scientifique nucléaire iranien, qui aurait été tué par Israël en novembre. , et le major général Qassim Suleimani, le maître espion iranien tué par les États-Unis en Irak il y a un peu plus d’un an.

Citant des sources de renseignement occidentales, la contre-amiral Heidi K. Berg, directrice des renseignements au commandement du Pentagone pour l’Afrique, a déclaré que l’Iran était derrière les 15 personnes arrêtées en Éthiopie et que «le cerveau de ce complot déjoué», M. Ismail, avait été arrêté en Suède.

«L’Éthiopie et la Suède ont collaboré à la perturbation du complot», a déclaré l’amiral Berg dans un communiqué.

L’Iran a nié les accusations. “Ce sont des allégations sans fondement uniquement provoquées par les médias malveillants du régime sioniste”, a déclaré une porte-parole de l’ambassade d’Iran à Addis-Abeba. «Ni l’Éthiopie ni les Émirats n’ont dit quoi que ce soit sur l’ingérence iranienne dans ces questions.»

Les Émirats arabes unis ont irrité l’Iran lorsqu’il a normalisé ses relations avec Israël en septembre dans le cadre d’une série d’accords négociés par l’administration Trump au cours de ses derniers mois et connus sous le nom d’accords d’Abraham.

Un porte-parole de la police éthiopienne, qui n’a nommé que deux des 15 personnes arrêtées, a refusé de dire pourquoi l’Éthiopie n’avait pas dénoncé l’Iran pour le complot. Plusieurs diplomates ont déclaré que l’Éthiopie, en tant que capitale diplomatique de l’Afrique et siège du siège de l’Union africaine, essaie d’éviter de se retrouver publiquement impliquée dans des questions délicates impliquant de grandes puissances.

Malgré cela, le service national de renseignement et de sécurité éthiopien a déclaré qu’un deuxième groupe de comploteurs se préparait à frapper l’ambassade des Émirats à Khartoum, au Soudan. Un responsable soudanais a confirmé ce récit.

Un haut responsable de la défense des États-Unis a lié les arrestations en Éthiopie à l’échec du plan iranien visant à tuer l’ambassadeur des États-Unis en Afrique du Sud, qui a été rapporté par Politico en septembre. Les responsables américains et soudanais ont accepté de discuter de la question sous couvert d’anonymat en raison de sa sensibilité diplomatique et du renseignement.

Pourtant, beaucoup de choses sur les arrestations éthiopiennes et le rôle présumé de l’Iran sont restées obscures. La police éthiopienne n’a pas encore officiellement inculpé les 15 suspects de complot, dont seulement deux ont été identifiés. Les responsables israéliens disent que trois d’entre eux seulement pourraient être de véritables agents iraniens, les autres ayant été pris dans le filet éthiopien.

Et les arrestations en Éthiopie surviennent à un moment de sensibilité politique accrue en Iran et aux États-Unis, alors que l’administration Biden réfléchit à sa position envers Téhéran et à l’opportunité de relancer l’accord nucléaire de l’ère Obama avec l’Iran que le président Donald J.Trump a abandonné en 2018 .

Ajoutant à la pression sur le président Biden, le ministre iranien du renseignement a suggéré la semaine dernière que son pays pourrait chercher à obtenir des armes nucléaires si les sanctions américaines n’étaient pas levées prochainement.

Alors que l’amiral Berg a confirmé plusieurs détails sur le rôle de l’Iran dans les arrestations éthiopiennes, d’autres responsables militaires et diplomatiques à Washington ont refusé d’en discuter.

En revanche, des responsables en Israël, dont le gouvernement est ouvertement hostile à tout dégel entre Washington et Téhéran, ont souligné le prétendu complot comme une preuve supplémentaire que l’Iran ne peut pas faire confiance.

Malgré tous ses efforts, l’Iran n’a pas encore tenu ses promesses de vengeance pour ses pertes très médiatisées, au-delà d’une attaque de missiles contre les forces américaines en Iran en janvier 2020, quelques jours après la mort du général Suleimani.

Tout plan pour frapper les EAU, comme le suggèrent les arrestations en Éthiopie, serait un choix curieux, étant donné son potentiel de saper la diplomatie nucléaire putative de M. Biden avec l’Iran, a déclaré Aaron David Miller, expert en politique étrangère au Carnegie Endowment for International. Paix.

D’autres analystes, cependant, ont déclaré que les Émirats arabes unis figuraient en bonne place sur la liste des ennemis de l’Iran et que l’ambassade en Éthiopie pourrait présenter une cible incontestable à un moment où l’Éthiopie est distraite par une guerre qui fait rage dans sa région du nord du Tigré depuis novembre.

«L’Afrique est un endroit relativement facile à opérer, et l’Éthiopie est préoccupée par d’autres problèmes», a déclaré Bruce Riedel, un ancien officier de la CIA maintenant à la Brookings Institution.

L’épisode trouble semblait destiné à devenir le dernier d’une série d’épisodes de chat et de souris entre des agents iraniens et israéliens sur le sol africain ces dernières années.

Au cours des années 1990, l’Iran a entretenu des liens étroits avec le Soudan sous le souverain autocratique Omar Hassan al-Bashir, et au cours de la décennie suivante, il a pu amarrer ses navires de guerre en Érythrée.

Israël a riposté en 2009 avec des frappes aériennes contre un convoi de camions de passeurs au Soudan qui visaient à empêcher les armes fournies par l’Iran d’atteindre la bande de Gaza, ont déclaré des responsables américains.

Mais les liens de l’Iran avec la Corne de l’Afrique se sont flétris ces dernières années, et l’implication israélienne et émiratie s’est accrue.

Les Émirats ont aidé à négocier un accord de paix historique entre l’Éthiopie et l’Érythrée en 2018, et ce sont maintenant les navires de guerre émiratis qui sont amarrés dans les ports érythréens.

En novembre, à la suite d’un appel entre le Premier ministre éthiopien, Abiy Ahmed, et Benjamin Netanyahu d’Israël, une équipe de pilotes de drones israéliens est arrivée en Éthiopie pour aider à éliminer les criquets qui ont frappé les agriculteurs du pays.

Des semaines plus tard, Yossi Cohen, le chef du Mossad, le service secret de renseignement israélien, a rencontré son homologue éthiopien pour discuter de ce qu’ils ont appelé des «opérations de contre-terrorisme».

Ailleurs en Afrique, les responsables des services de renseignement israéliens disent qu’ils dénoncent fréquemment les pays amis sur des activités iraniennes présumées.

Au Kenya, deux Iraniens arrêtés en 2012 et accusés de possession de 15 kilogrammes d’explosifs purgent actuellement des peines de 15 ans de prison. Les responsables kényans ont déclaré que les hommes étaient membres de la Force Qods du Corps des gardiens de la révolution islamique iranien. Leurs avocats ont déclaré qu’ils avaient été interrogés par les services de renseignement israéliens pendant leur détention au Kenya.

Quatre ans plus tard, en 2016, le Kenya a expulsé deux Iraniens qui avaient été arrêtés devant l’ambassade d’Israël avec des images vidéo de l’installation. L’Iran a déclaré que les hommes, qui voyageaient dans une voiture diplomatique iranienne, étaient des professeurs d’université.

Des agents iraniens ont été soupçonnés d’avoir participé à des attaques ou ont déjoué des attaques dans des pays comme la Géorgie, la Thaïlande et l’Inde. Le 4 février, un tribunal belge a dépouillé un envoyé iranien de son statut diplomatique et l’a condamné à 20 ans de prison pour avoir organisé un attentat à la bombe déjoué visant un rassemblement de l’opposition iranienne en France en 2018.

Ce complot raté et un autre au Danemark ont ​​incité l’Union européenne en 2019 à imposer des sanctions au service d’espionnage externe iranien, le ministère du Renseignement et de la Sécurité. Les responsables israéliens disent que la même agence a orchestré l’opération en Ethiopie.

Sofia Hellqvist, porte-parole de la police suédoise, a adressé des questions sur l’arrestation de M. Ismail, le présumé chef de file, aux autorités éthiopiennes.

Un porte-parole des Émirats arabes unis n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Compte tenu des enjeux, il n’était pas clair pourquoi les Iraniens pourraient risquer un rapprochement avec l’administration Biden en montant une opération maintenant.

Farzin Nadimi, spécialiste des forces armées iraniennes auprès de l’Institut de Washington pour la politique au Proche-Orient, a déclaré que l’Iran souhaiterait peut-être envoyer un message aux responsables de l’administration Biden: “ à moins qu’ils ne parviennent rapidement à un accord avec l’Iran, c’est ce qu’ils obtiennent: un dangereux quartier.”

Declan Walsh a rapporté de Nairobi; Eric Schmitt de Washington; Simon Marks d’Addis-Abeba, Ethiopie; et Ronen Bergman de Tel Aviv. Rick Gladstone a contribué au reportage depuis New York.

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