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Les internats du Nigeria sont devenus un terrain de chasse pour les kidnappeurs

DAKAR, Sénégal – Lorsque près de 300 écolières nigérianes ont été enlevées de leur pensionnat par le groupe islamiste Boko Haram en 2014, le monde a explosé d’indignation. Des centaines de personnes ont défilé dans la capitale du pays, le hashtag #BringBackOurGirls a été repris par la Première Dame de l’époque, Michelle Obama, et le président nigérian s’est empressé de répondre à l’enlèvement massif dans le village de Chibok.

Cela semblait une aberration. Mais depuis décembre dernier, des enlèvements massifs de filles et de garçons dans des internats du nord-ouest du Nigéria se produisent de plus en plus fréquemment – au moins un toutes les trois semaines. Vendredi dernier, plus de 300 filles ont été emmenées de leur école dans l’État de Zamfara, et la semaine précédente, plus de 40 enfants et adultes ont été enlevés dans un internat de l’État du Niger. Ils ont été libérés samedi.

Avec l’économie nigériane en crise, les enlèvements sont devenus une industrie de croissance, selon des entretiens avec des analystes de la sécurité et un récent rapport sur l’économie des enlèvements. Les victimes ne sont plus seulement les riches, puissants ou célèbres, mais aussi les pauvres – et de plus en plus, les écoliers qui sont rassemblés en masse.

Les auteurs sont souvent des gangs de bandits, qui profitent du manque de services de police efficaces et de la disponibilité facile des armes à feu.

Chaque enlèvement semble en inspirer un autre. La couverture médiatique qui éclate après chaque incident fait pression sur le gouvernement pour qu’il remporte la libération des otages.

Les gouverneurs du nord ont été sévèrement critiqués pour leur incapacité à protéger leurs citoyens. Mais lorsque les otages sont libérés, le gouvernement capitalise parfois sur la publicité. Et des responsables gouvernementaux corrompus ont également été accusés d’avoir écrémé une partie de l’argent de la rançon, selon des analystes et des médias nigérians.

«Si le gouvernement n’est pas sérieux à ce sujet, je ne vois pas la fin de cette chose», a déclaré Babuor Habib, un expert en éducation et en sécurité basé à Maiduguri. «Les ravisseurs ont maintenant trouvé un moyen très créatif et facile d’obtenir des millions de nairas» – la monnaie nigériane.

Les internats, qui sont courants dans le nord-ouest du Nigéria, sont souvent situés en dehors des villes et villages, où il n’y a souvent pas de sécurité.

Tard un vendredi soir de décembre, des coups de feu ont retenti à l’école secondaire des sciences du gouvernement de Kankara. Les garçons ont fui leurs dortoirs. Certains ont escaladé la clôture de l’école et se sont enfuis. Mais les bandits ont incité d’autres personnes à rester en prétendant être des policiers. Ils les ont fait marcher toute la nuit à travers la campagne. La plupart des enfants n’avaient pas de chaussures.

«Je n’oublierai jamais le jour de l’enlèvement», a déclaré Abubakar Mansur, un fonctionnaire dont le fils de 13 ans, Garba, a été retenu en otage en décembre. «Toute ma vie s’est presque effondrée.»

Garba avait parlé avec son père deux jours avant l’attaque. L’enfant était de bonne humeur, a déclaré M. Mansur, car il venait de se remettre du paludisme.

L’enlèvement a été rendu encore plus stressant par des rapports contradictoires sur ce qui était arrivé aux étudiants. Lorsque le chef de Boko Haram a déclaré dans un message vidéo qu’il était derrière l’attaque – une fausse déclaration, il s’est avéré -, M. Mansur a presque perdu espoir.

“Je suis optimiste, mais sur la question de la sécurité au Nigeria, tout ne semble pas bien pour le moment”, a-t-il déclaré, ajoutant que le pays semble “se détériorer rapidement”.

Les garçons ont été libérés au bout de six jours, ont défilé devant les caméras de télévision et ont dit par le président nigérian, Muhammadu Buhari, de mettre l’incident derrière eux et de se concentrer sur leurs études.

La semaine dernière, M. Buhari a blâmé l’État et les gouvernements locaux sur Twitter pour la hausse des attaques, affirmant qu’ils devaient améliorer la sécurité autour des écoles. Il a déclaré que leur politique consistant à «récompenser les bandits avec de l’argent et des véhicules» pouvait avoir des «conséquences désastreuses».

Alors que les enlèvements sont devenus de plus en plus aveugles, il y a eu une forte augmentation du nombre de décès qui leur sont associés, les auteurs considérant la vie de leurs victimes comme inutilisable, selon le récent rapport sur l’économie des enlèvements, réalisé par SBM Intelligence, un Nigérian. plateforme de renseignement.

«Lorsque vous avez des enlèvements à grande échelle d’enfants, en particulier d’enfants sans défense et inoffensifs, la valeur de la rançon sera élevée en raison de la pression internationale pour les sauver», a déclaré Confidence McHarry, un analyste en sécurité qui a travaillé sur le rapport SBM Intelligence. «En tant que ravisseur, tout est en votre faveur.»

Au moins 18 millions de dollars ont été versés aux ravisseurs de juin 2011 à mars 2020, selon le rapport.

Plutôt que de cibler les personnes qui peuvent payer de grosses rançons, les ravisseurs du nord-ouest mènent beaucoup plus d’attaques et demandent moins de rançon par victime qu’auparavant – des montants comme 1000 dollars. Mais ce ne sont pas seulement les criminels qui bénéficieront de la flambée des enlèvements. Les fonctionnaires corrompus en profitent également, selon certains experts.

«L’enlèvement d’écoliers contre rançon devient rapidement lucratif pour les criminels et pour les fonctionnaires impliqués dans le processus de sauvetage également», a déclaré M. Habib, analyste à Maiduguri, dans une interview sur WhatsApp. «Le secret impliqué dans le sauvetage des enfants permet aux autorités d’empocher plus facilement des millions de nairas prétendument payés pour sauver les enfants.»

Le ministre nigérian de l’Information n’a pas répondu aux demandes de réponse lundi.

Les riches et célèbres du Nigéria ont depuis longtemps eu à craindre d’être kidnappés ou que cela arrive à un être cher.

C’est arrivé à Ngozi Okonjo-Iweala, le nouveau directeur général de l’Organisation mondiale du commerce. Sa mère a été kidnappée en 2012 alors même que le Dr Okonjo-Iweala tentait d’éradiquer la corruption en tant que ministre des Finances du Nigéria. Les ravisseurs ont exigé qu’elle démissionne à la télévision, mais quand elle a refusé, ils se sont contentés d’une rançon de 60 000 $.

C’est arrivé à Chimamanda Ngozi Adichie, l’auteur de renommée internationale. Son père a été kidnappé en 2015, ciblé à cause de sa célèbre fille. Sa mère a parlé à l’un des ravisseurs, l’appelant «monsieur» et «mon fils» pour ne pas le contrarier.

«J’ai alors compris le silence qui entoure les enlèvements au Nigéria, pourquoi les familles ont souvent dit peu de choses même après que c’était fini», a écrit Mme Adichie plus tard, après que l’argent ait été payé et que son père ait été libéré. «Nous nous sommes sentis paranoïaques. Nous ne savions pas si le fait de devenir public mettrait en danger la vie de mon père, si les voisins étaient complices, si un autre membre de la famille risquait également d’être kidnappé.

C’est arrivé à l’ancien président du Nigéria, Goodluck Jonathan, dont l’oncle a été arraché en 2016 puis relâché.

Mais c’est l’enlèvement des 300 écolières de Chibok en 2014 qui «a inspiré les cambriolages ultérieurs», selon un rapport récent, également de SBM Intelligence, sur la situation sécuritaire dans l’État du Niger, où plusieurs des enlèvements ont eu lieu.

Un ministre nigérian a admis que le gouvernement avait payé millions d’euros pour assurer la libération éventuelle de certaines des filles de Chibok, selon les auteurs d’un nouveau livre, «Bring Back Our Girls».

Comme de nombreux gouvernements, les autorités nigérianes nient souvent qu’elles paient des rançons. Mais les écoliers et les bandits ont contredit leurs récits.

De nombreux Nigérians disent souhaiter que le gouvernement les protège des enlèvements en premier lieu, plutôt que de payer des rançons qu’il ne peut pas se permettre ou d’autoriser des sauvetages dangereux et coûteux.

Mais la police est perçue comme étant dans les poches de ceux qui peuvent payer pour la protection.

L’armée est si dispersée que le ministre de la Défense a déclaré que les villageois devraient se défendre contre les bandits. Il a suggéré que ceux qui ne l’ont pas fait étaient des lâches.

«Est-ce la responsabilité des seuls militaires?» Le major général Bashir Magashi, le ministre de la Défense, a demandé aux journalistes quelques heures après une attaque contre une école à Kagara le 17 février. «Il est de la responsabilité de tout le monde de rester vigilant et de trouver la sécurité, si nécessaire.

«Mais nous ne devrions pas être des lâches», a déclaré le général Magashi. «Parfois, le banditisme viendra avec environ trois tirs de munitions. Quand ils tirent, tout le monde court. Dans notre jeunesse, nous serions prêts à lutter contre toute agression qui nous parviendrait. Je ne sais pas pourquoi les gens fuient des choses mineures comme ça.

Trente-sept pour cent des enlèvements mondiaux de l’année dernière ont eu lieu en Afrique subsaharienne, ce qui la place au-dessus de toutes les autres régions, selon Control Risks, une société de sécurité. Et 99% des victimes étaient des citoyens locaux et non étrangers – une proportion bien plus élevée que dans toute autre région.

Personne ne connaît le nombre d’enfants nigérians actuellement détenus par des ravisseurs. Mais la plupart des enfants capturés lors de six récents enlèvements massifs dans les écoles ont été libérés.

Chibok est la principale exception. L’agence des Nations Unies pour l’enfance, l’UNICEF, estime que 173 sont toujours portés disparus.

Les perspectives d’éducation des enfants au Nigéria, où un tiers des enfants d’âge primaire ne vont déjà pas à l’école, sont en jeu.

Avec les enlèvements qui se déroulent dans le nord du Nigéria, «pour certains étudiants, c’est la fin de leur vie universitaire», a déclaré Muhammad Galma, commandant de l’armée à la retraite et expert en sécurité. «Aucun parent ne voudrait mettre en danger la vie de son enfant simplement à cause de l’éducation.»

C’était exactement ce que ressentait M. Mansur après l’enlèvement de son fils Garba.

«Ni Garba ni aucun membre de ma famille ne retourneront jamais dans un internat», a-t-il déclaré. «Pas après la situation douloureuse dans laquelle nous avons été plongés par ces bandits sans cœur.»

Ismail Alfa a contribué au reportage de Maiduguri, au Nigéria.

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