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Les sanctions sont réimposées au milliardaire israélien accordé sous Trump

WASHINGTON – L’administration Biden a décidé lundi de réimposer des sanctions financières à un dirigeant minier israélien qui s’était tourné vers une équipe de lobbyistes pour que les mesures soient assouplies pendant les derniers jours du mandat du président Donald J.Trump.

Le renversement est intervenu après un chœur de plaintes de défenseurs des droits de l’homme, de membres du Congrès et d’activistes de la République démocratique du Congo, où l’homme d’affaires, Dan Gertler, a obtenu l’accès aux droits miniers pendant des décennies grâce à ce que le département du Trésor sous l’administration Trump a appelé un série d’accords corrompus qui avaient réduit le Congo de plus de 1,3 milliard de dollars de revenus provenant de la vente de minerais.

À la mi-janvier, peu de temps avant que M. Trump ne quitte ses fonctions, M. Gertler a secrètement obtenu une licence d’un an du Département du Trésor qui débloque l’argent qu’il avait déposé dans des institutions financières aux États-Unis. La licence a également mis fin à l’interdiction pour M. Gertler de faire des affaires par le biais du système bancaire international. L’administration Trump avait imposé ces sanctions en 2017.

L’administration Biden s’apprête maintenant à réimposer ces conditions, bien que M. Gertler ait probablement déjà transféré au moins une partie de l’argent précédemment gelé hors des États-Unis.

Le département d’État a déclaré lundi que M. Gertler s’était «engagé dans une corruption publique étendue» et que le département du Trésor, en consultation avec le département d’État, annulait son action.

«La licence précédemment accordée à M. Gertler est incompatible avec les intérêts de politique étrangère des États-Unis dans la lutte contre la corruption dans le monde, notamment les efforts américains pour lutter contre la corruption et promouvoir la stabilité en République démocratique du Congo», a déclaré un communiqué du Département d’État publié le Lundi. «Les États-Unis continueront de promouvoir la responsabilité des acteurs corrompus avec tous les outils dont nous disposons pour faire avancer la démocratie, faire respecter les normes internationales et imposer des coûts tangibles à ceux qui cherchent à les renverser.»

Alan M. Dershowitz, un avocat et lobbyiste qui a aidé à représenter M. Gertler dans le cadre de la réduction des sanctions, s’est dit déçu de l’action de l’administration Biden.

«Cette décision a été prise unilatéralement sans que M. Gertler ait la possibilité de présenter des preuves qu’il se conformait à toutes les exigences et se conduisait correctement», a déclaré M. Dershowitz. «Nous sommes actuellement en train d’examiner toutes nos options.»

M. Gertler fait des affaires au Congo depuis plus de deux décennies, obtenant une série de contrats d’exportation de diamants, d’or, de pétrole, de cobalt et d’autres minéraux. Le département du Trésor a déclaré en 2018 qu’il avait «amassé sa fortune grâce à des centaines de millions de dollars d’exploitation minière opaque et corrompue».

M. Gertler avait promis aux responsables américains qu’il suivrait les règles mondiales de lutte contre la corruption en échange de la licence que le département du Trésor lui avait accordée en janvier. Mais des responsables congolais ont déclaré que le libérer des sanctions compromettrait les efforts de lutte contre la corruption dans ce pays et aiderait le nouveau président démocratiquement élu à limiter l’influence continue de l’ancien dirigeant du pays, Joseph Kabila, un allié de M. Gertler.

«Le rétablissement des sanctions permet aux efforts anticorruption congolais et américains de se remettre sur les rails.» a déclaré John Prendergast, cofondateur de The Sentry, un groupe de défense des droits de l’homme à but non lucratif qui faisait partie des plus d’une douzaine de personnes qui avaient appelé l’administration Biden à révoquer la licence. «Le partenariat corrompu de Dan Gertler avec l’ancien président Joseph Kabila a coûté cher à la RDC en termes de pertes de ressources, de services perdus et, finalement, de vies perdues.»

En 2019, M. Gertler a embauché M. Dershowitz, qui a été avocat auprès de M. Trump, ainsi que Louis Freeh, un ancien directeur du FBI, pour travailler en tant que lobbyistes pour tenter de pousser le Trésor à révoquer les sanctions.

M. Gertler a reçu la licence après que le secrétaire au Trésor Steven Mnuchin a ordonné au chef par intérim du Bureau du contrôle des actifs étrangers de l’agence de franchir le pas, même si plusieurs responsables du département d’État de l’ère Trump chargés des relations des États-Unis avec l’Afrique l’ont déclaré au New York. Des fois où ils ignoraient qu’une telle décision était sur le point d’être prise et qu’ils s’y opposaient.

Après que la délivrance de la licence soit devenue publique, les associés de M. Gertler ont déclaré que l’une des raisons pour lesquelles il avait obtenu un traitement spécial était qu’il avait joué un rôle non divulgué en aidant les intérêts de la sécurité nationale des États-Unis. Les fonctionnaires du Trésor et les représentants de M. Gertler n’ont pas décrit la nature spécifique de l’aide.

Le même bureau du Trésor qui avait accordé la licence à M. Gertler en janvier l’a révoquée lundi, un autre signe de l’originalité de cette série d’événements.

Les militants congolais qui travaillent depuis des années pour essayer de garantir que la richesse produite par l’extraction des minerais dans le pays – qui est l’un des plus pauvres au monde, même s’il possède certaines des plus importantes réserves minérales du monde – ont déclaré espérer cette action signifierait des progrès continus pour lutter contre les accords corrompus qui manquaient aux gens là-bas.

«Cela donnera au gouvernement ici une raison de pousser un peu plus fort pour tenir Dan Gertler et ses associés responsables», a déclaré Fred Bauma, membre de The Struggle for Change, un groupe de défense des droits humains au Congo. «C’est un bon message de la nouvelle administration des États-Unis.»

Les démocrates au Congrès qui avaient appelé le Trésor à annuler l’action ont également salué cette décision.

«Si des milliardaires internationaux bien connectés comme Gertler pensent qu’il y a une chance qu’ils puissent s’en tirer avec leurs actes de corruption, alors ils ne seront pas dissuadés de les faire», le sénateur Ben Cardin, démocrate du Maryland et membre de la commission sénatoriale des relations étrangères , a déclaré dans un communiqué.

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