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Goodwill Zwelithini ka Bhekuzulu, roi de la nation zoulou, décède à 72 ans

JOHANNESBURG – Goodwill Zwelithini ka Bhekuzulu, le roi de la nation zouloue d’Afrique du Sud, qui a conduit son peuple de l’ère de l’apartheid dans une société démocratique moderne, est décédé vendredi dans la ville côtière de Durban, dans l’est du pays. Il avait 72 ans.

Le prince Mangosuthu Buthelezi, premier ministre du roi, a annoncé le décès à l’hôpital Inkosi Albert Luthuli. Il n’a pas indiqué de cause. Le roi Zwelithini y a été admis le mois dernier pour être traité pour diabète.

Né le 14 juillet 1948, il était le huitième monarque de la nation zouloue, le plus grand groupe ethnique d’Afrique du Sud, et un descendant direct des rois guerriers zoulous qui se sont battus contre la domination coloniale. Fils aîné du roi Cyprien Bhekuzulu ka Salomon et de sa deuxième épouse, la reine Thomozile Jezangani ka Ndwandwe, il a fait ses études au Bekezulu College of Chiefs puis a été tutoré en privé au palais royal de Khethomthandayo.

Il a été couronné en 1971, trois ans après la mort de son père; les tentatives d’assassinat ultérieures l’ont contraint à se cacher. Lorsqu’il a pu accéder au trône, son rôle était en grande partie cérémonial en tant que chef d’une patrie quasi indépendante sous le gouvernement de l’apartheid.

Pourtant, le roi Zwelithini a tenté de s’affirmer politiquement, en se heurtant à M. Buthelezi, qui est également son cousin et qui était à l’époque l’administrateur nommé par le gouvernement de la patrie du KwaZulu. En 1979, le roi Zwelithini a tenté de former son propre parti politique pour défier M. Buthelezi, mais il a été sanctionné et son salaire a été réduit. Les deux hommes se sont réconciliés par la suite, le roi ayant mis tout son poids derrière le parti politique de M. Buthelezi.

Au cours des années 80 et 90, alors que la violence dans la région du KwaZulu menaçait de bouleverser la transition de l’Afrique du Sud vers la démocratie, le roi était parfois une voix de paix et de dissidence dans les négociations.

Il s’est disputé avec les dirigeants du Congrès national africain, qui allait devenir le parti au pouvoir en Afrique du Sud post-apartheid, au sujet des sanctions contre le gouvernement de l’apartheid. Il a également appelé à la fin de l’effusion de sang qui a failli plonger l’Afrique du Sud dans la guerre civile alors que les partisans de l’ANC et du Inkatha Freedom Party de M. Buthelezi se sont affrontés avant l’élection charnière de 1994.

Le roi a joué un rôle déterminant dans l’obtention de la reconnaissance des maisons royales d’Afrique du Sud lors de la rédaction de la nouvelle constitution. Cela a été largement considéré comme une concession par Nelson Mandela et l’ANC après que le roi eut menacé de boycotter l’élection.

Par la suite, en tant que chef traditionnel de près de 20 pour cent de la population sud-africaine, le roi Zwelithini a maintenu son influence politique, les présidents et dirigeants politiques ultérieurs lui faisant preuve de déférence. Par moments, ses propos ont provoqué des bouleversements, comme en 2015, lorsque ses propos sur les «ressortissants étrangers» ont conduit à des violences xénophobes dans lesquelles au moins sept personnes ont été tuées.

“Nous demandons aux ressortissants étrangers de faire leurs valises et de retourner dans leur pays”, a déclaré le roi lors d’un rassemblement à Durban. Il a par la suite condamné la violence, affirmant que ses commentaires sur les travailleurs migrants et le chômage des Sud-Africains avaient été sortis de leur contexte.

Le roi Zwelithini, qui, en tant que dirigeant zoulou, s’est vu attribuer la plus grande part d’un fonds de compensation que le gouvernement met de côté pour les chefs traditionnels d’Afrique du Sud, était l’un des plus grands propriétaires terriens du pays. Il s’est opposé aux projets de nationalisation et de redistribution des terres.

Pour beaucoup, il était un symbole vivant de l’histoire zoulou et un lien entre la nation qui a combattu le colonialisme britannique et un peuple qui a conservé sa langue et sa culture dans une Afrique du Sud post-apartheid.

«Le roi était la voix de la raison, et il est important que, quels que soient les changements politiques, il soit une constante qui s’est élevée au-dessus», a déclaré Mkhuleko Hlengwa, le porte-parole de l’Inkatha Freedom Party, 33 ans. «Nous sommes zoulous, peu importe qui est au gouvernement.»

On ne sait pas encore qui succédera au roi. Son fils aîné, Lethukuthula Zulu, 50 ans, a été assassiné à son domicile à Johannesburg en novembre et cinq personnes ont été inculpées.

Le roi Zwelithini laisse dans le deuil six épouses et 26 enfants.

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