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Dans un essai de vaccin sud-africain crucial, un récit de mise en garde

Dans une année qui a oscillé entre des gains étonnants et des revers brutaux sur Covid-19, quelques moments ont été aussi décevants que la révélation le mois dernier qu’une variante de coronavirus en Afrique du Sud atténuait l’effet de l’un des vaccins les plus puissants au monde.

Cette découverte – d’un essai sud-africain du vaccin Oxford-AstraZeneca – a révélé à quelle vitesse le virus avait réussi à esquiver les anticorps humains, mettant fin à ce que certains chercheurs ont décrit comme la période de lune de miel mondiale avec les vaccins Covid-19 et faisant reculer les espoirs de contenir le virus. pandémie.

Alors que les pays s’adaptent à ce tournant de fortune troublant, l’histoire de la façon dont les scientifiques ont découvert les dangers de la variante en Afrique du Sud a mis en lumière les essais de vaccins mondiaux qui étaient indispensables pour avertir le monde.

«Historiquement, les gens auraient pu penser qu’un problème dans un pays comme l’Afrique du Sud resterait en Afrique du Sud», a déclaré Mark Feinberg, directeur général de IAVI, un groupe de recherche scientifique à but non lucratif. «Mais nous avons vu à quelle vitesse les variantes apparaissent partout dans le monde. Même les pays riches doivent accorder beaucoup d’attention à l’évolution du paysage partout dans le monde. »

Une fois après réflexion dans la course aux vaccins, ces essais mondiaux ont sauvé le monde du somnambulisme dans la deuxième année du coronavirus, inconscient de la façon dont l’agent pathogène pourrait émousser la réponse immunitaire du corps, ont déclaré des scientifiques. Ils tiennent également des leçons sur la façon dont les fabricants de vaccins peuvent lutter contre les nouvelles variantes cette année et corriger les inégalités de longue date en matière de santé.

La plate-forme est souvent opposée aux essais de médicaments dans les pays plus pauvres: les fabricants de médicaments et de vaccins se tournent vers leurs plus grands marchés commerciaux, évitant souvent les dépenses et l’incertitude des tests de produits dans le sud de la planète. Moins de 3 pour cent des essais cliniques ont lieu en Afrique.

Pourtant, l’émergence de nouvelles variantes en Afrique du Sud et au Brésil a montré que les fabricants de vaccins ne peuvent pas se permettre d’attendre des années, comme ils le faisaient souvent avant, avant de tester si les injections faites pour les pays riches fonctionnent également dans les pays les plus pauvres.

«Si vous n’identifiez pas et ne réagissez pas à ce qui se passe dans un continent prétendument éloigné, cela a un impact significatif sur la santé mondiale», a déclaré Clare Cutland, spécialiste des vaccins à l’Université du Witwatersrand à Johannesburg, qui a coordonné l’essai d’Oxford. «Ces résultats ont montré au monde entier que nous n’avons pas affaire à un seul agent pathogène qui reste là et ne fait rien – il est en constante mutation.»

Bien qu’il offre une protection minimale contre les cas légers ou modérés causés par la variante en Afrique du Sud, le vaccin d’Oxford empêchera probablement ces patients de tomber gravement malades, évitant ainsi une flambée d’hospitalisations et de décès. Des études en laboratoire ont généré un mélange de résultats encourageants et plus inquiétants sur la mesure dans laquelle la variante interfère avec les tirs de Pfizer et Moderna.

Néanmoins, les fabricants de vaccins se précipitent pour tester des injections de rappel mises à jour. Et les pays tentent d’isoler les cas de la variante, qui, selon les essais sud-africains, pourraient également être en mesure de réinfecter des personnes.

En mars dernier, bien avant que les scientifiques ne s’inquiètent des variantes, Shabir Madhi, un vaccinologue chevronné à l’Université du Witwatersrand, a commencé à faire pression sur les fabricants de vaccins pour lui permettre de mener des essais.

Conscient de combien de temps l’Afrique attend souvent des vaccins vitaux, comme elle l’a fait pour les vaccins contre la grippe porcine il y a dix ans, le Dr Madhi voulait étudier rapidement comment les vaccins Covid-19 fonctionnaient sur le continent, y compris chez les personnes vivant avec le VIH.Il espérait que cela laisserait le monde aucune excuse pour retarder les approbations ou les approvisionnements. Différentes conditions socio-économiques et sanitaires peuvent modifier les performances des vaccins.

«Je suis sûr que je peux obtenir un financement», a-t-il envoyé par courrier électronique à l’équipe d’Oxford le 31 mars de l’année dernière, ajoutant qu’il «serait important d’évaluer dans le contexte du VIH»

Oxford a accepté et la Fondation Bill et Melinda Gates a contribué 7,3 millions de dollars, renforçant ainsi son rôle de pivot des efforts visant à orienter les essais de vaccins vers le sud du globe.

Néanmoins, l’essai a dû faire face à des difficultés que des études plus importantes et mieux dotées en ressources aux États-Unis et en Europe n’avaient pas. D’une part, l’équipe du Dr Madhi a dû éliminer plusieurs sites d’essai car ils ne disposaient pas de congélateurs ou de générateurs de secours suffisamment froids, une nécessité dans un pays où de fréquentes coupures de courant pouvaient mettre en péril de précieuses doses.

Même une fois que les chercheurs ont verrouillé les sites, s’appuyant sur des cliniques expérimentées dans la réalisation d’études sur le VIH, l’essai a failli être annulé. Les résultats des tests ont montré que près de la moitié des premiers volontaires étaient déjà infectés par le virus au moment où ils ont été vaccinés, annulant leurs résultats.

«Nous avions un montant limité de financement et un nombre limité de vaccins», a déclaré le Dr Cutland. «Nous étions très préoccupés par le déraillement total du procès.»

Sur un autre site d’essai, les trois pharmaciens ont contracté Covid-19, écartant les seules personnes autorisées à préparer des injections. Les infirmières participant à l’essai ont perdu leurs frères et sœurs et leurs parents à cause de la maladie. Le personnel était tellement débordé que lorsque les responsables des vaccins appelaient de l’étranger, les téléphones sonnaient et sonnaient parfois.

La force de la pandémie en Afrique du Sud – 51 000 personnes sont décédées et jusqu’à la moitié de la population peut avoir été infectée – a failli renverser le procès. Mais cela faisait également partie de ce qui a attiré les fabricants de vaccins: plus de cas signifie des résultats plus rapides.

L’équipe du Dr Madhi a résisté à la tempête, travaillant 12 heures par jour et ajoutant des prélèvements de dernière minute pour s’assurer que les volontaires n’étaient pas déjà infectés. En mai, il avait demandé à Novavax, alors une société américaine peu connue avec le soutien de l’administration Trump, de mener un essai là-bas également. Novavax a accepté et la Fondation Gates a investi 15 millions de dollars. Mais le procès n’a été enregistré que quelques mois plus tard.

Novavax a déclaré que le procès avait mis du temps à se mettre en place. Mais le retard reflétait également ce que les scientifiques ont décrit comme la pression exercée sur les fabricants de vaccins soutenus par les États-Unis pour qu’ils concentrent leurs efforts aux États-Unis. Des études sur ce sujet sont le meilleur moyen d’obtenir les approbations convoitées de la Food and Drug Administration, l’agence mondiale des médicaments de référence.

Et les fabricants de vaccins ont tendance à mieux connaître leurs plus grands marchés.

«Les entreprises ont le plus d’expérience en matière d’essais cliniques dans les régions du monde qui représentent leurs marchés commerciaux», a déclaré le Dr Feinberg.

Pour les fabricants de vaccins qui ont fait de l’approvisionnement du monde une pièce maîtresse de leurs stratégies, les essais ont été une aubaine. Novavax a montré que son efficacité vaccinale n’était que modérément affaiblie par le variant en Afrique du Sud. Johnson & Johnson, qui a également mené un essai sud-africain, a montré que son vaccin protégeait contre l’hospitalisation et la mort dans ce pays.

«Vous avez votre ligne de pêche dans l’eau – et pendant que nous y étions, le virus a évolué», a déclaré le Dr Gregory Glenn, président de la recherche et du développement chez Novavax. «Ce sont des données inestimables pour nous et pour le monde.»

Dans une étude récente en laboratoire, le vaccin Oxford-AstraZeneca a protégé les hamsters exposés à la variante contre la maladie, même si les réponses immunitaires des animaux étaient un peu plus faibles. L’essai humain en Afrique du Sud était trop petit pour dire de manière définitive si le vaccin prévenait une maladie grave. Mais le constat selon lequel il offrait une protection minimale contre les cas les plus bénins était en soi décourageant, étant donné que le tir reste l’épine dorsale des déploiements de nombreux pays plus pauvres.

En Afrique du Sud, les résultats ont saboté les projets de donner le vaccin Oxford aux agents de santé. Malgré les essais d’hébergement, le pays n’a pas réussi à en tirer parti pour conclure des accords d’achat anticipés, retardant les approvisionnements. Seul un cinquième de 1 pour cent des personnes y ont été vaccinées, ce qui fait craindre une nouvelle vague de décès et de nouvelles mutations.

Si la recherche sur le VIH a jeté les bases d’essais de vaccins en Afrique du Sud, certains scientifiques espèrent qu’une explosion d’études mondiales sur la pandémie montrera aux sociétés pharmaceutiques que d’autres pays ont également l’infrastructure nécessaire pour mener des essais majeurs.

À cette fin, la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations, un groupe soutenu par Gates, encourage les entreprises à organiser d’autres essais de vaccin Covid-19 dans les pays les plus pauvres.

«Les gens ont tendance à aller vers ce qu’ils savent», a déclaré Melanie Saville, directrice de la recherche et du développement de vaccins de la coalition. «Mais la capacité augmente dans les pays à revenu faible ou intermédiaire, et nous devons encourager les développeurs à l’utiliser.»

Les Sud-Africains se sont portés volontaires pour les essais en grand nombre. La plupart des matins, le Dr Anthonet Koen, qui dirigeait un site de Johannesburg pour les essais d’Oxford et de Novavax, ouvrait ses portes à 6 heures du matin, heure à laquelle les participants faisaient déjà la queue dehors depuis deux heures.

Le 11 décembre, le Dr Koen a remarqué la montée de la pandémie: après des semaines sans cas, deux personnes dans l’essai ont été testées positives. Puis de plus en plus, chaque jour. Les responsables de la santé ont annoncé la découverte de la variante une semaine plus tard. Le placement fortuit des essais a donné aux scientifiques ce qu’ils n’ont presque jamais: un laboratoire en plein air pour observer, en temps réel, un vaccin et une variante face à face.

Depuis que les résultats d’Oxford ont été annoncés le mois dernier, a déclaré le Dr Koen, des bénévoles ont essayé de la consoler: «Je reçois beaucoup de messages de condoléances et je suis désolée», a-t-elle dit.

Tant que ce vaccin et d’autres préviennent une maladie grave, même dans les cas de la variante, le monde peut vivre avec le virus, ont déclaré des scientifiques. Mais le procès en Afrique du Sud a néanmoins souligné la nécessité d’éradiquer le virus avant qu’il ne mute davantage. Sans cela, ont déclaré les scientifiques, le monde aurait pu être aveugle à ce qui allait arriver.

«Nous prévoyons que ces variantes ne sont pas la fin de l’histoire», a déclaré Andrew Pollard, le scientifique d’Oxford en charge de ses essais. «Pour que le virus survive, une fois que les populations ont une bonne immunité contre les variantes actuelles, il doit continuer à muter.»

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