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Les lions sont adorables, mais les petits carnivores ont aussi besoin d’affection

Les touristes visitent les réserves fauniques d’Afrique du Sud pour voir des lions et des léopards, pas des civettes et des servals.

Les gestionnaires de ces parcs, répondant à cette pression commerciale, ont tendance à favoriser ces chats prédateurs plus gros et charismatiques. Bien que plus de 30 espèces de petits carnivores d’Afrique du Sud jouent un rôle important dans leurs écosystèmes en contrôlant les populations d’espèces de proies, ce qui affecte à son tour les communautés végétales, les gestionnaires ne pensent guère, voire aucune, à leur protection.

L’hypothèse a longtemps été que l’ajout de lions au sommet de la chaîne alimentaire conduirait à des populations plus saines de ces autres espèces de carnivores, et que tout effort pour protéger les grands prédateurs, tels que les lions, profiterait automatiquement aux plus petits également. Cependant, les scientifiques manquent de preuves pour savoir si ces prédictions se déroulent dans le monde réel, en particulier dans les petites réserves du type de celles trouvées en Afrique du Sud.

Une étude publiée mercredi dans la revue Proceedings of the Royal Society B révèle que la dynamique est plus complexe qu’on ne le pensait auparavant. Alors que la présence de lions augmente légèrement le nombre de petites espèces de carnivores vivant dans une zone, elle diminue leur aire de répartition globale.

«Nous ne pouvons pas simplement supposer que lorsque nous gérons pour les lions, il y aura des avantages généraux pour toute la biodiversité», a déclaré Gonçalo Curveira-Santos, doctorant en biologie de la conservation à l’Université de Lisbonne et auteur principal des résultats. . «Les prédateurs Apex sont très interactifs dans un écosystème, et nous devons mieux prendre en compte leur effet écologique.»

De nombreuses réserves fauniques en Afrique du Sud sont d’anciennes fermes d’élevage qui ont été converties pour l’écotourisme. Si des lions sont présents, ils ont généralement été réintroduits.

«Nous ne parlons pas de paysages immaculés où les lions errent librement», a déclaré M. Curveira-Santos. «Nous parlons de petites réserves clôturées où les lions sont placés après que les paysages ont été fortement perturbés.»

Après la réintroduction, les gestionnaires ont tendance à investir beaucoup d’argent et d’efforts dans le maintien des populations de lions, y compris des patrouilles anti-braconnage et la suppression régulière des pièges à faune placés dans les réserves par les habitants des communautés locales.

M. Curveira-Santos et ses collègues voulaient voir quel effet, le cas échéant, ces activités avaient sur les petites espèces de carnivores pesant moins de 44 livres. Ils se sont concentrés sur 17 réserves dans les provinces sud-africaines du Limpopo et du KwaZulu-Natal, dont environ la moitié avaient réintroduit des lions dans leurs propriétés. Ils ont utilisé des données de pièges photographiques collectées par le groupe de conservation Panthera pour estimer le nombre d’espèces de petits carnivores dans chaque réserve et calculer l’étendue de leur présence.

Dans les réserves, les chercheurs ont enregistré 22 petites espèces de carnivores, des chacals à rayures latérales et des mangoustes baguées aux renards à oreilles de chauve-souris. Ils ont constaté que le nombre global d’espèces était légèrement plus élevé dans les réserves avec des lions, mais qu’en moyenne, les lions réduisaient la superficie des terres sur lesquelles les petits carnivores se trouvent d’environ 30 pour cent.

M. Curveira-Santos dit qu’il est clair que les lions, lorsqu’ils sont présents, influencent la répartition de ces petits carnivores.

«La question est, est-ce le rôle naturel et une bonne chose pour la conservation, ou est-ce une chose négative parce que nous le faisons de manière très artificielle?» il a dit.

Il se pourrait qu’il y ait moins de petits carnivores individuels, parce que les lions les tuent ou les répriment d’une autre manière, a-t-il dit, ou que les lions poussent les petits carnivores à éviter certaines zones par peur – ou les deux. L’équipe ne peut pas non plus dire si ces dynamiques ont un impact sur les rôles écologiques des petits carnivores. Des études supplémentaires seront nécessaires, mais si de plus petits prédateurs sont tués par des lions ou confinés à certains endroits où les grands félins ne marchent pas, cela pourrait entraîner un déclin de la population de ces espèces et créer des déséquilibres pour d’autres animaux et plantes.

Kelly Anne Marnewick, biologiste carnivore à l’Université de technologie de Tshwane en Afrique du Sud qui n’était pas impliquée dans la recherche, a déclaré que la réintroduction des lions dans ces réserves sud-africaines avait été précieuse, les prédateurs étant désormais considérés comme «le moins préoccupants» pour la conservation. fins.

«Cependant, nous devons tenir compte des conclusions de ce document et diriger la recherche pour nous assurer que nous avons suffisamment d’informations pour adapter la gestion à une approche plus holistique au profit de l’ensemble de l’écosystème», a-t-elle déclaré.

Avec des recherches plus poussées, M. Curveira-Santos et ses collègues espèrent déterminer le chevauchement existant entre les intérêts commerciaux de l’industrie de l’écotourisme et les intérêts écologiques de la communauté de la conservation.

«Nous commençons tout juste à démêler la complexité de la diversité et de la dynamique des communautés carnivores», a-t-il déclaré. «D’autres recherches sont nécessaires avant de pouvoir dire à quel point les priorités de gestion et de conservation sont alignées.»

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