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Des soldats américains aident le Mozambique à combattre un affilié de l’EI en expansion

NAIROBI, Kenya – Les soldats des forces spéciales américaines ont commencé cette semaine à entraîner les troupes mozambicaines dans le cadre d’un effort pour repousser une insurrection qui se répand dans le nord-est du Mozambique, que les responsables américains disent être liée à l’État islamique. L’insurrection, à proximité de certaines des plus grandes réserves de gaz du monde, a tué au moins 2 000 civils et déplacé 670 000 autres.

Le programme américain est de taille et de portée modestes: une douzaine de bérets verts de l’armée doivent former des marines mozambicains pour les deux prochains mois. Mais cela signale l’entrée de l’armée américaine dans un effort de contre-insurrection qui a été aidé jusqu’à présent principalement par des mercenaires sud-africains, qui ont été accusés de violations des droits de l’homme.

La guerre au Mozambique fait partie d’une expansion alarmante des insurrections qui auraient des liens avec l’État islamique dans plusieurs régions d’Afrique. Au cours de l’année écoulée, des militants ont capturé des pans de territoire dans la province septentrionale de Cabo Delgado, y compris un port de l’océan Indien, et décapité des centaines de civils, selon des groupes de défense des droits humains.

«Je ne pense pas que quiconque ait vu cela venir», a déclaré le colonel Richard Schmidt, commandant adjoint des forces d’opérations spéciales américaines en Afrique, lors d’un entretien téléphonique depuis Maputo, la capitale du Mozambique. «Pour que cela surgisse si rapidement est inquiétant.»

La semaine dernière, les États-Unis ont officiellement désigné le groupe, connu localement sous le nom d’Al-Sunna wa Jama’a, comme une entité terroriste mondiale et ont imposé des sanctions à son chef, nommé par les responsables américains sous le nom d’Abu Yasir Hassan.

Mais on ne sait pas à quel point les liens sont forts entre l’État islamique en Irak et en Syrie et ce groupe, ainsi que certains autres en Afrique.

L’insurrection au Mozambique comprend certains combattants de Tanzanie, mais la plupart viennent de la région, un lieu de grande pauvreté et de corruption endémique. Les principales publications de l’État islamique n’ont pas mentionné les opérations au Mozambique depuis l’automne dernier.

Certains experts craignent que la désignation américaine du groupe comme lié à l’État islamique puisse entraver les efforts futurs pour mettre fin à l’insurrection par la négociation.

«On craint que cette désignation ne complique l’acheminement de l’aide humanitaire à Cabo Delgado et un éventuel dialogue avec les insurgés», a déclaré Dino Mahtani, directeur adjoint du programme Afrique à l’International Crisis Group, qui s’est récemment rendu au Mozambique.

Pourtant, la férocité de l’insurrection à Cabo Delgado, la province la plus au nord du Mozambique, a surpris les militaires américains, les diplomates et les responsables de la lutte contre le terrorisme.

Un groupe qui comptait peut-être deux douzaines de combattants en 2017 est passé à 800 combattants, avec la capacité de mener des frappes dans la Tanzanie voisine, où les analystes estiment que le groupe est lié à la contrebande et à des réseaux criminels qui fournissent des armes et d’autres équipements. .

Les efforts de contre-insurrection du Mozambique ont été entravés par les divisions entre l’armée du pays et sa puissante police, de sorte qu’il s’est tourné vers des soldats privés pour obtenir de l’aide.

En 2019, environ 160 entrepreneurs du groupe Wagner, une société militaire privée liée au Kremlin, se sont rendus à Cabo Delgado. Mais ils se sont rapidement retirés après qu’au moins sept membres du personnel de Wagner ont été tués par des insurgés, selon des responsables américains.

Ensuite, le Mozambique s’est tourné vers des mercenaires d’Afrique du Sud, en particulier le Dyck Advisory Group, qui sont venus équipés de petits hélicoptères armés de canons latéraux.

Mais Amnesty International a récemment accusé les mercenaires d’éventuels crimes de guerre, y compris des meurtres de civils. Plus largement, leur efficacité contre les insurgés a été limitée.

John T. Godfrey, le coordinateur par intérim du département d’État pour la lutte contre le terrorisme, a déclaré aux journalistes la semaine dernière que les États-Unis étaient «préoccupés» par la présence de sous-traitants privés qui n’avaient «pas manifestement aidé» à gagner la bataille contre l’État islamique.

«C’est franchement une caractéristique du paysage de Cabo Delgado qui complique plutôt que contribue aux efforts pour faire face à la menace terroriste là-bas», a déclaré M. Godfrey.

Un haut responsable du département d’État, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter de questions délicates, a déclaré que le programme de formation militaire, qui se concentrera sur les compétences de base en matière de soldat, pourrait conduire à une aide américaine plus ambitieuse pour l’armée du Mozambique, y compris les soins aux blessés au combat, la planification et la logistique.

Les États-Unis cherchent également à intensifier l’assistance du renseignement au Mozambique, a déclaré le responsable.

La semaine dernière, le département d’État a également imposé des sanctions à une branche de l’Etat islamique en République démocratique du Congo et à son chef, Seka Musa Baluku. Les insurgés islamistes affiliés à l’État islamique sont également actifs en Libye, au Mali, au Niger et dans d’autres régions de l’Afrique de l’Ouest.

Les experts régionaux, cependant, affirment que certains de ces groupes peuvent utiliser le nom de l’État islamique pour semer la peur et attirer des fonds, tout en poursuivant des conflits de nature essentiellement locale.

«Ils peuvent être revêtus du drapeau noir», a déclaré M. Mahtani, analyste de Crisis Group. «Mais qu’est-ce qui les motive à tuer? Cela pourrait être le jihad mondial, mais cela pourrait aussi être des conflits et des griefs locaux. »

Eric Schmitt a rapporté de Washington.

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