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Déraciner le colonialisme du champ de recherche de fossiles

En 2019, Mohamad Bazzi, doctorant à l’Université d’Uppsala en Suède, a lancé une expédition en Tunisie à la recherche de fossiles. Lui et ses collègues se sont rendus dans les mines de phosphate autour de la ville de Gafsa, où des roches vieilles de 56 millions d’années enregistrent une période de réchauffement rapide des océans et d’extinctions massives, en particulier de prédateurs au sommet comme les requins.

M. Bazzi a fait des choix distinctifs pour cette expédition paléontologique.

Pour commencer, son équipe a embauché des Tunisiens pour aider à creuser, plutôt que de faire venir des étudiants de son université. M. Bazzi et ses collègues ont également choisi de contacter les habitants de Gafsa dans la mesure du possible, en organisant des conférences impromptues sur l’histoire des fossiles de la région aux spectateurs intéressés. C’était un contraste avec le caractère secret de nombreux paléontologues sur le terrain, qui pourraient craindre que leurs sites ne soient attaqués pour le marché noir des fossiles.

Les fossiles que l’équipe a collectés à Gafsa sont importants pour en savoir plus sur la façon dont les animaux se sont adaptés au monde des serres de l’Éocène, une période qui pourrait prédire ce qui attend la planète dans les années à venir si les émissions de carbone ne ralentissent pas.

Mais alors que l’équipe de M. Bazzi a enlevé les fossiles de Tunisie, ils l’ont fait dans le cadre d’un accord avec les institutions locales sur lequel M. Bazzi lui-même a insisté: après avoir terminé ses recherches, les restes seraient restitués.

Historiquement, ces spécimens sont rarement retournés et les habitants peuvent ne jamais les revoir. Mais M. Bazzi et ses collègues font partie d’un mouvement au sein de la prochaine génération de chercheurs paléontologiques, qui tente de changer les pratiques scientifiques qui descendent directement du colonialisme du XIXe siècle, qui exploitait les peuples autochtones et leur histoire naturelle.

Au cours des dernières décennies, plusieurs pays ont exigé le retour de l’art, des antiquités, des trésors culturels et des restes humains pillés des collections muséales d’Amérique du Nord et d’Europe. Des pays comme la Mongolie et le Chili ont également exigé le retour des fossiles collectés, des os de tyrannosaure aux restes préservés de paresseux géants.

“Il existe un schéma cohérent avec ces spécimens de haute valeur scientifique ou esthétique, où ils sont sortis du monde en développement et expédiés à l’étranger pour être exposés et montrés à un public plus large ailleurs”, a déclaré M. Bazzi. «Il devrait y avoir un certain équilibre pour que les parties locales aient leur mot à dire sur ce qui leur arrive.»

De nombreux pays avec moins d’argent à dépenser pour financer leurs propres scientifiques abritent d’importants gisements de fossiles qui pourraient conduire à des avancées majeures dans notre compréhension du monde préhistorique. Si le domaine de la paléontologie doit aller de l’avant, disent ces chercheurs, il est important de comprendre comment étudier des spécimens dans ces endroits sans prolonger l’héritage colonial.

Cela nécessitera le développement d’une approche différente du domaine, plus comme celles que tentent M. Bazzi et d’autres scientifiques qui comptent moins sur l’extraction et plus sur la collaboration et le développement des institutions locales.

Alors que de nombreuses cultures à travers l’histoire humaine ont de longues traditions autour de la collecte ou de l’étude des restes fossiles, la discipline de la paléontologie scientifique – ainsi que la formation de musées d’histoire naturelle modernes – est née au 18ème siècle, lorsque les puissances européennes colonisaient activement de grandes parties du globe . Selon Emma Dunne, paléontologue irlandaise à l’Université de Birmingham en Angleterre, les scientifiques européens faisaient partie d’un réseau colonial qui aspirait des richesses naturelles – y compris des fossiles – dans les capitales impériales.

Au XXe siècle, certains pays ont reculé. Le Brésil et l’Argentine financent la paléontologie par le gouvernement. Ces pays et d’autres, comme la Mongolie, ont établi des lois interdisant l’exportation de fossiles de l’intérieur de leurs frontières. Les deux pays d’Amérique du Sud exigent également que les chercheurs étrangers travaillent avec des paléontologues locaux pour la recherche sur les fossiles trouvés dans le pays.

“Vous avez toujours des chercheurs non argentins travaillant avec des chercheurs locaux, par exemple”, a déclaré Nussaibah Raja-Schoob, un paléontologue mauricien basé à l’Université allemande d’Erlangen-Nuremberg. “Mais vous voyez certainement qu’il y a une plus grande influence locale.”

Cependant, même après le colonialisme, les fossiles du monde entier ont encore tendance à se retrouver dans les musées américains et européens. Certains sont collectés dans le cadre d’expéditions scientifiques approuvées. Mais comme les fossiles font également l’objet d’un commerce privé, les pays riches en fossiles avec moins de ressources et de protections juridiques voient souvent des découvertes intéressantes et potentiellement précieuses mises aux enchères sur les marchés occidentaux.

Les questions sur la place des fossiles et sur qui est le mieux placé pour y travailler ont suscité de vives controverses ces dernières années. Dans certains cas, les chercheurs ont exprimé des inquiétudes quant à l’éthique du travail sur ces fossiles collectés en privé – en particulier ceux qui peuvent avoir été exportés illégalement. Dans le même temps, les paléontologues des pays occidentaux se sont hérissés des règles exigées par des pays comme le Brésil.

Dans un cas en 2015, David Martill, un paléobiologiste à l’Université de Portsmouth en Angleterre, a rejeté les questions sur le manque de collaboration de son équipe avec des chercheurs brésiliens sur un spécimen trouvé là-bas. “Je veux dire, voulez-vous que j’aie aussi une personne noire dans l’équipe pour des raisons ethniques, et un infirme et une femme, et peut-être aussi un homosexuel juste pour un peu d’équilibre?” a-t-il déclaré dans une interview à l’époque avec Herton Escobar, un journaliste scientifique brésilien.

Le Dr Martill a déclaré dans une interview en décembre qu’il avait mal choisi ses mots. Mais il a dit qu’il restait opposé aux lois qui dictent où vont les fossiles. En 2020, il était co-auteur d’un article sur une autre découverte exportée du Brésil et décrite sans co-auteur brésilien.

«Je ne pense pas que les gouvernements devraient dicter qui travaille sur les fossiles», a-t-il déclaré. «Je pense que les scientifiques devraient pouvoir choisir avec qui ils travaillent.»

Ces sortes de controverses sont un exemple de la façon dont l’histoire coloniale de la discipline persiste, dit Mme Raja-Schoob. Mais il y en a d’autres. Une grande partie de la paléontologie mondiale est encore menée dans des langues comme l’anglais, l’allemand et le français. Et selon un projet de recherche en cours de Mme Raja-Schoob et du Dr Dunne, les pays avec un PIB plus élevé – des endroits comme les États-Unis, la France, l’Allemagne et la Chine – ont tendance à déclarer plus de données fossiles, en partie parce qu’ils ont l’argent pour investir dans des programmes universitaires de paléontologie.

De nombreuses institutions à travers le monde n’ont ni les outils ni le soutien gouvernemental suffisant pour des études sophistiquées sur les fossiles. Mais c’est quelque chose que les institutions scientifiques des pays plus riches peuvent apporter.

«Nous devons nous demander pourquoi nous apportons ces connaissances aux centres, plutôt que de les diffuser», a déclaré le Dr Dunne. «Nous pouvons travailler avec des choses comme des scans 3D de fossiles, nous pouvons travailler avec des ensembles de données numériques. Le problème est de toute évidence d’obtenir des fonds pour que les musées puissent le faire eux-mêmes. »

Mme Raja-Schoob a déclaré que le financement universitaire pourrait promouvoir la géologie et la paléontologie dans plus de pays.

«Pourquoi ne pas investir cet argent pour que les populations locales fassent quelque chose?» elle a demandé. «En fin de compte, nous allons tous utiliser ces données. Alors pourquoi ne devraient-ils pas également en bénéficier? »


Alors que les richesses fossiles présentes dans les roches d’Afrique du Nord et du Levant ont longtemps attiré les chasseurs de fossiles et les scientifiques, a déclaré M. Bazzi, la majorité des travaux de terrain ont abouti à l’exportation de fossiles vers des institutions européennes ou américaines. Les parents de M. Bazzi sont originaires du Liban, tandis que sa collègue Yara Haridy – doctorante au Museum für Naturkunde de Berlin – est née en Égypte. En raison du manque d’opportunités, aucun des deux ne peut trouver un travail académique stable en paléontologie au Moyen-Orient.

Dans le cadre de leur voyage à Gafsa, les deux voulaient essayer de commencer à constituer des ressources paléontologiques au lieu de simplement les supprimer.

Cela faisait partie de ce qui a conduit M. Bazzi et Mme Haridy – après de nombreuses conversations attentives avec des participants locaux autour d’un café et d’un thé – aux ruines d’un musée dans la petite ville minière de Métlaoui. Le musée avait été incendié lors des manifestations de la révolution de jasmin de 2011 qui ont contribué à déclencher le printemps arabe. Il n’avait pas été restauré et, le troisième jour de leur séjour en Tunisie, un ingénieur des mines leur a dit que cela valait peut-être la peine d’être visité.

En marchant avec précaution à travers les ruines, ils ont trouvé une richesse inattendue de matériaux fossiles: d’immenses carapaces de tortues, des mâchoires de crocodile, des vertèbres de dinosaures et même d’anciens restes humains, tous dispersés sur des sols poussiéreux et des gravats calcinés.

La collection devait être récupérée, a décidé l’équipe, mais pas sortie du pays.

«Toutes les autres questions que nous avons eues étaient: ‘Oh, allez-vous prendre ce truc?’», A déclaré Mme Haridy. «Et nous leur avons dit, non, c’est à vous. Cela devrait rester ici. Cela fait partie de l’histoire de cette région.

Au lieu de cela, ils se sont associés aux habitants de Métlaoui pour les aider à sauver les restes. En l’espace d’une journée, le maire de la ville et d’autres autorités communautaires avaient réuni des travailleurs locaux et des étudiants de l’université de Gafsa. L’équipe de M. Bazzi a distribué des gants et des masques et un flot d’habitants de Métlaoui s’est mis au travail pour extraire des fossiles des ruines.

«C’était une opération assez importante», a déclaré Mme Haridy. «Tout le monde était vraiment excité.»

L’équipe a catalogué les os avant la boxe et les a envoyés dans une installation gouvernementale à Gafsa. L’espoir est que les vestiges du musée fourniront le noyau d’un programme de paléontologie en cours à l’Université de Gafsa; M. Bazzi a aidé à superviser les étudiants intéressés.

L’un de ces étudiants, Mohammed Messai, a déclaré qu’il ne connaissait pas grand-chose à la paléontologie avant de rencontrer M. Bazzi, mais qu’il a maintenant fait de l’identification des fossiles récupérés dans le musée une partie de la recherche pour sa maîtrise en sciences.

Il est important que les paléontologues établissent de véritables partenariats avec des chercheurs locaux, a déclaré Mme Haridy. Non seulement cela crée un engagement communautaire et incite les gens à considérer les fossiles comme dignes d’être protégés, mais cela permet également de s’assurer que les spécimens sont correctement étudiés lorsqu’ils sont renvoyés dans leur pays d’origine.

«Il y a ce problème où même si un pays réclame des fossiles, comme l’Égypte l’a fait pendant longtemps, une grande partie des connaissances paléontologiques ne revient pas nécessairement avec elle», a-t-elle déclaré. Sans investir dans des programmes de paléontologie indépendants dans les pays en question, les fossiles peuvent finir «dans une pièce poussiéreuse, où personne ne sait quoi en faire».

Mais les efforts visant à créer des réseaux paléontologiques plus inclusifs et distribués se heurtent à des vents contraires considérables.

Les bailleurs de fonds ne mettent pas nécessairement l’accent sur l’aspect éthique de la recherche », a déclaré le Dr Dunne. «Nous comptons beaucoup sur d’autres pays pour leurs données. Les fossiles sont dans le monde entier, ils sont mondiaux, ils ne respectent pas les frontières politiques. Mais nous devrions identifier ces modèles de biais colonial dans nos recherches et les arrêter.

Dans une certaine mesure, la présence de ces conversations est en soi un signe de changement.

«Lorsque j’ai commencé la paléontologie il y a environ 45 ans, ces problèmes n’étaient pas préoccupants», a déclaré le Dr Martill. «Aujourd’hui, ils semblent dominer les discussions paléontologiques. C’est peut-être moi qui suis maintenant déconnecté.

Il a ajouté qu ‘”une nouvelle génération fantastique de paléontologues émerge et ils fléchissent leurs muscles et exigent des choses différentes.”

Pour l’instant, l’équipe de M. Bazzi espère mobiliser des financements vers la paléontologie locale en Tunisie.

«Idéalement, le gouvernement tunisien croirait simplement ces personnes par eux-mêmes et conviendrait que leurs fossiles sont importants et méritent d’être préservés, et sont d’intérêt international», a déclaré Mme Haridy. «Mais ils ont tendance à s’intéresser une fois que les scientifiques essaient activement de visiter et de travailler activement avec les gens.»

«Vous avez maintenant des populations locales qui commencent à conduire elles-mêmes», a déclaré M. Bazzi. «À terme, il ne sera plus nécessaire que d’autres viennent le faire.»

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