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Certains éléphants d’Afrique ne sont qu’à un pas de l’extinction

Alors que certains éléphants d’Afrique défilent à travers la savane et font vibrer les touristes en safari, d’autres sont plus discrets. Ils restent cachés dans les forêts, mangeant des fruits.

«Vous vous sentez assez chanceux quand vous les apercevez», a déclaré Kathleen Gobush, biologiste de la conservation basée à Seattle et membre du Groupe de spécialistes des éléphants d’Afrique au sein de l’Union internationale pour la conservation de la nature, ou UICN.

La menace d’extinction a diminué les chances de repérer l’un de ces éléphants vivant dans les bois au cours des dernières décennies, selon une nouvelle évaluation de la Liste rouge de l’UICN des éléphants d’Afrique publiée jeudi. La Liste rouge classe les espèces en fonction de leur risque de disparaître à jamais du monde. La nouvelle évaluation est la première dans laquelle l’union pour la conservation traite les éléphants des forêts et des savanes d’Afrique comme deux espèces au lieu d’une.

Les deux sont en mauvais état. La dernière fois que le groupe a évalué les éléphants d’Afrique, en 2008, il les a classés comme vulnérables. Maintenant, il dit que les éléphants de savane sont en voie de disparition, une catégorie pire.

Les éléphants de forêt timides ont perdu près de neuf dixièmes de leur nombre en une génération et sont maintenant en danger critique d’extinction – à un pas de l’extinction à l’état sauvage.

Dirigée par le Dr Gobush, l’équipe d’évaluation a recueilli des données de 495 sites à travers l’Afrique. Un modèle statistique leur a permis d’utiliser les nombres d’éléphants de chaque site pour voir des tendances plus larges pour les deux espèces.

«Nous avons essentiellement examiné des données d’aussi loin que possible», a déclaré le Dr Gobush. L’UICN vise trois générations de données pour obtenir une image complète du bien-être d’un animal. Mais pour les éléphants qui vivent longtemps, c’est un défi. La mère d’éléphant de savane moyenne accouche à 25 ans; les mamans d’éléphants de forêt ont en moyenne 31 ans. Étant donné que les premières enquêtes que les chercheurs ont pu trouver remontaient aux années 1960 et 1970, ils n’ont pu observer que deux générations pour les éléphants de savane et une seule génération pour les éléphants de forêt.

Même pendant ces quelques décennies, les changements ont été drastiques. La population d’éléphants de savane a chuté d’au moins 60%, selon l’équipe. Les éléphants de forêt ont diminué de plus de 86 pour cent.

«C’est alarmant», a déclaré Ben Okita, un biologiste de la conservation basé à Nairobi pour Save the Elephants. Le Dr Okita est coprésident du groupe de spécialistes de l’éléphant d’Afrique de l’union pour la conservation, mais n’a pas travaillé sur la nouvelle évaluation.

Le Dr Okita a déclaré que considérer séparément les deux espèces d’éléphants aidait à révéler à quel point les choses sont mauvaises, en particulier pour l’éléphant de forêt.

«Les éléphants de forêt, dans la plupart des cas, ont été largement ignorés», a-t-il déclaré. Le regroupement des deux éléphants masquait probablement à quel point les choses étaient mauvaises pour l’éléphant de forêt, a-t-il déclaré.

L’UICN a fait le changement parce que ces dernières années, «il est devenu clair que génétiquement ces deux espèces sont différentes», a déclaré le Dr Okita. Le dernier élément de preuve pour l’union de conservation était une étude de 2019 qu’elle a commandée qui montrait que les deux éléphants ne se reproduisaient que rarement.

Alfred Roca, généticien à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign, a déclaré que la reconnaissance par l’UICN de deux espèces d’éléphants d’Afrique était un peu tardive. Il y a plus de deux décennies, une étude de 295 crânes dans les musées a révélé «d’énormes différences» entre les deux types d’éléphants, a-t-il déclaré. Dans la vie, les éléphants de forêt ont des corps plus petits, des oreilles plus rondes et des défenses plus droites que les éléphants de savane.

Génétiquement, «la séparation entre eux est probablement plus grande que la séparation entre les lions et les tigres», a déclaré le Dr Roca.

Pourtant, il a dit: «Il n’est jamais trop tard. Je suis ravi qu’ils aient fait cela, car cela met vraiment en évidence la terrible situation dans laquelle se trouve l’éléphant de forêt.

Il sera particulièrement difficile pour les éléphants de forêt de rebondir, a ajouté le Dr Roca, en raison du temps qu’ils attendent pour se reproduire – six ans de plus que les éléphants de savane. L’évaluation de l’UICN a également révélé que 70 pour cent des éléphants de forêt pourraient vivre en dehors des zones protégées, ce qui les rend particulièrement vulnérables aux braconniers d’ivoire.

Les éléphants tués pour leurs défenses en ivoire ne sont pas un problème nouveau, pas plus que la perte d’habitat à laquelle ils sont confrontés.

«Ce sont les deux mêmes menaces principales qui ont affligé les animaux pour toujours», a déclaré le Dr Gobush. Le braconnage vient par vagues, a-t-elle ajouté; elle a été particulièrement sévère dans les années 1980 et a atteint un autre sommet en 2011.

Là où les éléphants disparaissent, ils laissent un grand vide – non seulement physiquement, mais aussi dans le travail qu’ils accomplissent. Certaines espèces d’arbres dépendent entièrement des éléphants de forêt pour manger leurs fruits, avaler leurs grosses graines et les déposer ailleurs dans un tas d’excréments.

En abattant des arbres et en mâchant d’énormes quantités de matière végétale, les éléphants des forêts et des savanes modifient leur environnement de manière à créer un nouvel habitat pour d’autres espèces.

«Les deux pourraient vraiment être considérés comme des jardiniers qui s’occupent de la végétation, plus que probablement tout autre animal», a déclaré le Dr Gobush. «Nous ne pouvons tout simplement pas nous permettre de les perdre, vraiment.»

Mais il y a de bonnes nouvelles.

Les éléphants de savane «prospèrent», a déclaré le Dr Okita, dans la zone de conservation transfrontalière de Kavango Zambezi, qui chevauche cinq pays d’Afrique australe. Dans certaines régions du Gabon et de la République du Congo, les populations d’éléphants de forêt se sont stabilisées, voire ont augmenté. Là où les gens protègent les éléphants contre les braconniers et planifient soigneusement l’utilisation des terres, a déclaré le Dr Okita, il y a eu des progrès.

Il se demande, cependant, si inverser le déclin des éléphants d’Afrique exigera non seulement une politique, mais aussi atteindre les gens à un niveau personnel et leur faire ressentir l’urgence.

«Pour le moment, nous arrivons à l’esprit des gens», a déclaré le Dr Okita. «Mais nous devons atteindre les cœurs.»

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