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Janice McLaughlin, une religieuse qui a dénoncé des abus en Afrique, décède à 79 ans

Sœur Janice McLaughlin, une religieuse américaine qui a été emprisonnée par le gouvernement de la minorité blanche dans la Rhodésie déchirée par la guerre pour avoir dénoncé les atrocités contre ses citoyens noirs, puis est revenue pour aider le nouveau pays du Zimbabwe à mettre en place un système éducatif, est décédée le 7 mars dans la maison mère de les soeurs Maryknoll de St. Dominic, près d’Ossining, NY Elle avait 79 ans.

Son ordre religieux, dont elle a été présidente pendant un certain temps, a annoncé sa mort. Cela n’a pas fourni de cause.

Sœur McLaughlin a passé près de 40 ans à exercer son ministère en Afrique. Elle a vécu une grande partie de cette période au Zimbabwe, à partir de 1977, lorsque le pays était encore connu sous le nom de Rhodésie.

Elle est arrivée au milieu d’une lutte de sept ans menée par les nationalistes noirs pour renverser le régime de style apartheid de la minorité blanche dirigé par le Premier ministre Ian Smith, un féroce opposant au régime de la majorité noire.

En tant qu’attachée de presse de la Commission catholique pour la justice et la paix, un groupe de laïcs et de membres du clergé qui s’opposaient au gouvernement, sœur McLaughlin a contribué à dénoncer les violations des droits de l’homme à travers le pays. Celles-ci comprenaient la torture systématique des Noirs dans les zones rurales et le tir sur des civils innocents, y compris des membres du clergé. Elle a également écrit au sujet de la réinstallation forcée de près de 600 000 citoyens noirs, qui avaient été détenus dans des camps fortement gardés dans des conditions surpeuplées sans installations sanitaires et nourriture adéquates.

À peine trois mois après son arrivée, elle a été accusée d’être une sympathisante du terrorisme et enfermée à l’isolement pendant 18 jours. Elle a encouru une peine de sept ans de prison, mais les États-Unis ont intercédé et elle a été expulsée à la place.

Ses écrits avaient été publiés dans des revues obscures, mais son emprisonnement a attiré une large attention; le Vatican, les Nations Unies et le Département d’État se sont prononcés en son nom. Le jour où elle a été expulsée du pays et a traversé le tarmac jusqu’à l’avion qui l’emmènerait hors de Rhodésie, un groupe d’environ 50 Rhodésiens noirs et blancs, dont beaucoup étaient des prêtres et des nonnes, s’est réuni à l’aéroport, l’a acclamée. et a chanté l’hymne nationaliste noir, «God Bless Africa».

Pendant le vol, Sœur McLaughlin a déclaré au New York Times qu’elle n’était pas marxiste, comme le régime Smith l’avait allégué, mais qu’elle soutenait la guérilla.

«Je pense que c’est arrivé au point où il est impossible d’apporter des changements sans la guerre», a-t-elle dit, «et je soutiens le changement.»

Elle est retournée en Afrique deux ans plus tard, travaillant dans les forêts du Mozambique, où elle a pu aider les réfugiés et les exilés de la guerre en Rhodésie.

Après que les dirigeants blancs de la Rhodésie aient cédé le pouvoir aux Zimbabwéens noirs en 1980, Sœur McLaughlin est retournée à Harare, la capitale, où elle s’est jointe à la célébration de l’installation de Robert Mugabe en tant que nouveau président. Avant de plonger la nation autrefois riche dans le chaos, la corruption et la ruine économique, il a demandé son aide pour reconstruire le système éducatif, et elle a facilement accepté. Entre autres, elle a créé neuf écoles pour anciens réfugiés et anciens combattants.

À sa mort, elle a été élogieuse du président Emmerson Mnangagwa, le successeur de Mugabe.

«Elle a choisi», a-t-il déclaré dans un communiqué, «de quitter la vie tranquille d’une religieuse américaine pour rejoindre la vie rude et dangereuse du camp dans les jungles du Mozambique, où elle a travaillé avec des réfugiés dans notre département d’éducation.

Sa présence, a-t-il ajouté, «a contribué à donner à la lutte de libération une voix et une portée internationales accrues».

Janice McLaughlin est née le 13 février 1942 à Pittsburgh de Paul et Mary (Schaub) McLaughlin et y a grandi. Elle est diplômée du lycée en 1960 et a fréquenté St.Mary of the Springs College à Columbus, Ohio, pendant un an, puis est entrée à la Maryknoll Sisters Congregation à Maryknoll, NY, près du village de Hudson River d’Ossining, au nord de New York.

L’ordre, fondé en 1912, était la première congrégation américaine de religieuses catholiques dédiée aux missions à l’étranger.

«Nous avons été formés pour être indépendants, pour prendre des initiatives, pour respecter les cultures locales, les religions locales», a déclaré Sœur McLaughlin au Times en 2013. «Nous essayons de vivre simplement avec les gens. Comme nous l’a dit Mère Mary Joseph: ‘Si quelqu’un veut changer, ce sera nous.’ »

Elle a travaillé au bureau de communication des Maryknoll Sisters de 1964 à 1968 et a organisé un programme de «guerre contre la pauvreté» à Ossining. S’installant à Milwaukee, elle a obtenu son baccalauréat en théologie, anthropologie et sociologie de l’Université Marquette en 1969.

Puis vint sa mission de rêve – travailler au Kenya, où elle a dirigé des cours de journalisme pour des programmes parrainés par l’Église. En même temps, elle a étudié les luttes anticoloniales qui se déroulent à travers le continent.

Une grande partie de son travail en Rhodésie consistait à documenter les massacres. Lorsque son bureau a été perquisitionné par le gouvernement, deux collègues qui avaient également été arrêtés ont été libérés sous caution, mais elle a été détenue comme une dangereuse subversive communiste. «Si j’avais la peau noire», avait-elle écrit dans son journal, «je me joindrais aux« garçons »», utilisant le terme commun pour désigner les combattants noirs de la liberté. Elle croyait en la redistribution des richesses pour redresser les injustices du passé.

De retour au Zimbabwe, elle a obtenu une maîtrise et un doctorat en études religieuses de l’Université du Zimbabwe en 1992. Elle a rédigé sa thèse sur le rôle des missions catholiques rurales dans la lutte pour la liberté, qui est devenue un livre, «On the Frontline: Missions catholiques dans la guerre de libération du Zimbabwe. »

Elle a été élue présidente de Maryknoll en 2009 et est retournée à New York, où elle a écrit un autre livre, «Autruches, Dung Beatles et autres maîtres spirituels: un livre de la sagesse de la nature» (2009), sur ce qu’elle avait appris de la règne animal. Elle a purgé un mandat de six ans, puis est retournée au Zimbabwe en 2015, se consacrant à la lutte contre la traite des êtres humains, la destruction de l’environnement et le VIH / sida. Elle a quitté l’Afrique pour la dernière fois en 2020.

Parmi ceux qui lui ont rendu hommage, il y avait l’Association des anciens combattants de la guerre de libération nationale du Zimbabwe, qui a déclaré à l’Associated Press qu’elle exhorterait le président Mnangagwa à la déclarer «héroïne nationale».

Comme le groupe l’a déclaré à l’AP: «Elle a embrassé de tout cœur notre lutte armée à un moment où il était inimaginable pour une femme blanche américaine de rompre les rangs avec l’establishment à Washington.

Sœur McLaughlin avait considéré son séjour en prison comme la «retraite» la plus importante de sa vie.

«Je me sentais faire partie de quelque chose de plus grand que moi», a-t-elle déclaré, selon un récent souvenir de Robert Ellsberg, éditeur d’Orbis Books, une empreinte de l’Ordre Maryknoll.

«Je souffrais pour une cause, et la douleur et la peur n’avaient plus d’importance», a-t-elle ajouté. «Je n’étais pas seul. J’étais avec les gens opprimés, et Dieu était là avec nous dans nos cellules de prison.

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